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Un bonanza aux œufs de dinosaures aide les écologistes à comprendre la parentalité préhistorique

2020

La chose la plus étonnante à propos des fossiles est peut-être qu'ils ne nous montrent pas simplement à quoi ressemblaient des animaux disparus, ils peuvent également révéler leur mode de vie. Même un œuf de dinosaure fossilisé peut fournir une mine d’indices sur le comportement de ses parents.

Des chasseurs de dinosaures dans la région de Javkhlant dans le désert de Gobi en Mongolie ont récemment découvert 15 couvées d’œufs d’une espèce exceptionnellement bien préservée, provenant d’une espèce de dinosaure théropode. Les chercheurs affirment, grâce à un travail de détective fantastique, que ce site fossile fournit la preuve la plus solide à ce jour que ces dinosaures ont niché dans des colonies et protégé leurs œufs.

Je suis un écologiste du comportement. J'étudie comment les animaux vivent et comment les espèces s'intègrent dans les écosystèmes. Nous pouvons découvrir l’écologie comportementale des espèces et des écosystèmes passés en utilisant des fossiles et notre connaissance des animaux et de leurs habitats. Dans ce cas, je suggère que ces dinosaures ont peut-être protégé leurs œufs en tant que communauté plutôt que de s'occuper uniquement de leurs propres nids. Il est également possible que ces dinosaures n'aient pas eu besoin de s'occuper de leurs petits une fois éclos.

Les œufs de forme sphérique ont été trouvés dans des couvées de 3 à 30 œufs dans une plaine inondable saisonnièrement aride. Ils ont été déposés vers la fin du crétacé il y a environ 66 millions d'années, peu de temps avant la disparition des dinosaures.

"copyright": "© Jason Gilchrist

Les œufs mesurent entre 10 et 15 cm de diamètre et ont une taille similaire à celle de la plus grande espèce d'oiseau vivant, l'autruche. En comparant les œufs avec les restes embryonnaires fossilisés dans d'autres œufs, les scientifiques ont déterminé que ces spécimens provenaient probablement de la famille des Therizinosauroidea .

Les coquilles des œufs ont une porosité élevée, ce qui signifie qu'elles contiennent beaucoup de petits trous. Les chercheurs ont examiné comment cela se compare aux œufs d'espèces vivantes. Nous savons que ces dinosaures vivaient dans un environnement sec et aride et que les animaux de ces habitats (tels que les autruches) pondaient généralement des œufs avec peu de pores afin de minimiser les pertes en eau.

Au lieu de cela, la haute porosité des coquilles d'œufs de Javkhlant est similaire à celle des oiseaux mégapodes australasiens tels que les oiseaux et les crocodiliens. Ces espèces couvrent ou enterrent leurs œufs dans un matériau riche en matière organique, qui génère de la chaleur lorsqu’il se décompose, pour incuber les œufs. La porosité élevée des œufs de Javkhlant suggère que ces dinosaures ont fait de même, car les pores auraient permis à l'embryon en développement de mieux respirer dans l'environnement humide et pauvre en oxygène de la végétation en décomposition.

Les fossiles ont également indiqué que tous les œufs avaient été pondus et éclos au cours de la même saison de nidification, ce qui prouve que les dinosaures ont niché dans des colonies. Environ 60% d’entre elles ont éclos avec succès, un taux relativement élevé d’éclosion semblable à celui des oiseaux et des crocodiliens modernes qui protègent leurs œufs. Cela corrobore l’argument selon lequel ces dinosaures s’occupaient aussi de leurs nids.

La preuve la plus connue en matière de protection des parents de dinosaures provient d'un fossile de ce que l'on pensait être une mère trouvée par Oviraptor, assise sur un nid d'œufs. Une nouvelle compréhension des squelettes de dinosaures suggère que cette "Big Mama" devrait en fait être renommée "Big Papa". Les soins masculins (paternels) sont peut-être la forme ancestrale des soins parentaux, les oiseaux étant issus de dinosaures théropodes (les oiseaux sont des dinosaures aviens). Dans le groupe d'oiseaux vivants le plus primitif (y compris l'autruche), ce sont généralement les oiseaux mâles qui dorment sur des œufs.

Cependant, dans le cas de nos dinosaures thérizinoïdes, nous pensons que les œufs ont été enterrés, ce qui signifierait que les parents n'auraient pas besoin de s'asseoir dessus pour une incubation. Mais cela ne signifie pas qu'ils ont complètement abandonné les œufs.

Les oiseaux de mégapodes et les crocodiliens modernes qui abandonnent ou qui fréquentent rarement leurs œufs après les avoir pondus et enterrés ont des taux de réussite de l'éclosion relativement faibles (moins de 50%) en raison des prédateurs attaquant les nids. Mais, comme nous l'avons vu, les œufs de Javkhlant avaient un taux d'éclosion supérieur de 60%.

Si les dinosaures adultes ne couvent pas physiquement leurs œufs mais protègent les nids sur un site communal, cela pourrait indiquer une défense commune des œufs ou une reproduction commune, les individus fournissant un soin «alloparental» à la progéniture des autres.

Cependant, les poussins mégapodes sont supra-sociaux. Cela signifie que lorsqu'ils éclosent, ils peuvent survivre de manière totalement autonome et ne reçoivent donc aucun soin parental (post-éclosion). Ainsi, alors que le taux de réussite élevé indique que ces dinosaures se sont occupés de leurs œufs, il se peut qu’ils n’aient pas eu besoin de protéger leurs petits une fois qu’ils ont éclos.

Malheureusement, les archives fossiles font qu’il est très difficile de trouver des preuves directes de l’élevage en communauté et des soins coopératifs chez les dinosaures. Nous aurions besoin de preuves de plus de deux adultes s'occupant d'une seule couvée, ou d'un adulte s'occupant de plus d'œufs que ceux qui pourraient être pondus dans une seule couvée.

Quelles que soient les futures découvertes de fossiles, il ne fait aucun doute qu’elles ouvriront davantage de possibilités de compréhension de l’écologie comportementale des dinosaures depuis longtemps éteints. Notre compréhension sera également éclairée, non seulement par les fossiles eux-mêmes, mais également par une interprétation du comportement des espèces modernes. La dynamique comportementale des écosystèmes de dinosaures n'était pas si différente de celle d'aujourd'hui.

Jason Gilchrist est écologiste à la Edinburgh Napier University. Cet article a été initialement présenté sur The Conversation.

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