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Un vaisseau spatial vient de voler entre Saturne et ses anneaux pour la première fois - et il y a des images

2021

La mission Cassini de la NASA, qui dure depuis 20 ans, touche à sa fin. Après des années d’orbite autour du système Saturne et de collecte de données scientifiques stellaires, l’engin spatial est sur la voie de certaines destructions: dimanche, la sonde a officiellement lancé la dernière étape de sa mission, qui le rapprochera finalement si près que Saturne la gravité de la planète la fera glisser vers le bas et la réduira en mille morceaux.

Mais ce dernier plongeon dans l'oubli n'aura pas lieu avant le 15 septembre. Jusque-là, Cassini va alterner à plusieurs reprises entre Saturne et ses anneaux - un endroit qu'aucun vaisseau spatial n'a jamais été auparavant. Ou, pour être plus précis, un endroit qu'aucun vaisseau spatial n'avait encore été auparavant. La sonde a effectué sa première plongée en anneau mercredi et a réussi à reprendre contact avec la Terre pour envoyer des images à la maison.

Et puis, est-ce que ces images sont quelque chose: elles montrent l’atmosphère telle qu’elle n’a jamais été vue auparavant. Tu vois ces remous? Tempêtes. Juste comme des tempêtes sans fin. Mon dieu, c'est plein d'orage. Etc. Nous en avons sélectionné quelques-unes que vous pouvez consulter, mais vous pouvez toutes les consulter dans la galerie d'images brutes de la NASA.

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Au cours de la plongée, Cassini s'est approché à moins de 2 900 km des sommets des nuages ​​de Saturne (plus proche que jamais auparavant) et à seulement 200 km de l'extrémité des anneaux de la planète. Les scientifiques de la NASA étaient à peu près certains que seules de minuscules particules en anneau, de la fumée, existeraient essentiellement dans cette partie de l'espace. Mais à une vitesse de 77 000 km / h, Cassini aurait quand même pu endommager ses composants électroniques s’il était entré en collision avec l’un de ces minuscules fragments. C'est pourquoi la navette spatiale a été brièvement déconnectée de la NASA: elle a manipulé son antenne pour servir de bouclier improvisé, de sorte qu'elle n'était pas correctement positionnée pour la communication avec la Terre.

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"Aucun vaisseau spatial n'avait jamais été aussi proche de Saturne auparavant. Nous ne pouvions nous fier qu'aux prévisions, basées sur notre expérience avec les autres anneaux de Saturne, de ce que nous pensions que cet écart entre les anneaux et Saturne serait semblable à celui que le chef de projet Cassini, Earl Maize, a déclaré. "Je suis ravi de pouvoir annoncer que Cassini a réussi à traverser l'écart exactement comme nous l'avions prévu et qu'il est sorti de l'autre côté en excellente forme."

La plongée nous a déjà donné des photos sans précédent de l'atmosphère de Saturne, mais il y a beaucoup plus d'où ça vient. Les scientifiques reçoivent toujours des données de la première plongée, et il faudra peut-être du temps pour en tirer des informations précieuses. Et ces plongées se poursuivront pratiquement toutes les semaines jusqu’en septembre: la prochaine aura lieu le 2 mai, et 20 autres suivront par la suite.

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