https://bodybydarwin.com
Slider Image

Après 11 ans, le vaisseau spatial à sauts d'astéroïdes de la NASA est en panne de carburant

2020

La mission Dawn de la NASA est sur le point de se terminer après 11 années de succès dans l’espace. La mission de Dawn était unique dans la liste des explorateurs de la NASA. Un peu moins connu que le rover Curiosity sur Mars ou un engin spatial comme New Horizons, qui survolait Pluton, certains disent que Dawn était la première véritable mission interplanétaire, car elle avait mis en orbite deux corps planétaires: l'astéroïde Vesta et la planète naine Ceres. C'est inhabituel à d'autres égards également - contrairement à la plupart des autres missions de la NASA, Dawn n'est pas un acronyme. Au lieu de cela, il porte le nom de l'objectif de la mission: repenser à l'aube du système solaire.

Pour ce faire, le vaisseau spatial a mis en orbite à la fois Vesta et Ceres, deux corps très différents l'un de l'autre, mais qui peuvent tous deux apporter des réponses aux questions concernant les premiers jours du système solaire. Vesta est le deuxième plus gros objet de la ceinture d'astéroïdes principale et on pense qu'une majorité des météorites trouvées sur Terre proviennent de Vesta. Ceres, d’autre part, est unique en ce sens qu’il s’agit du corps le plus grand de la ceinture d’astéroïdes, après tout il est assez grand pour être classé comme une planète naine. On pense que Ceres s'est formé beaucoup plus loin dans le système solaire et a passé des millions d'années à migrer vers l'intérieur, ce qui en fait une combinaison parfaite du système solaire externe et du système solaire interne.

Des organismes comme celui-ci n'ont pas été altérés par la météo ou les processus géologiques comme la Terre, avec ses tempêtes de vent et ses volcans. À certains égards, Vesta et Ceres sont des capsules temporelles des premiers jours du système solaire. Toute chance de les étudier peut nous en apprendre beaucoup sur les types de matériaux qui existaient il y a des milliards d'années ainsi que sur les types de processus nous a donné le système solaire que nous connaissons aujourd'hui. La D re Carol Raymond, chercheuse principale à Dawns, a déclaré que Vesta et Ceres «représentent deux chapitres différents de l'histoire du système solaire. Vesta est un bon exemple du système solaire interne: c'est un corps rocheux sec, alors que Cérès s'est formé avec beaucoup plus d'eau. ”

Dans l’ensemble, cette mission, dotée d’un budget relativement modeste de 500 millions de dollars, a dépassé ses attentes. Chaque partie de l’engin spatial fonctionne toujours parfaitement, mais l’hydrazine utilisée pour maintenir l’engin spatial orienté vers la Terre est dangereusement basse. Si Dawn ne peut plus diriger son antenne vers nous, les ingénieurs de la NASA ne peuvent plus communiquer avec elle, rendant toute autre observation inutile.

La NASA pense que la mission se terminera entre la mi-septembre et la mi-octobre. Une fois qu'ils ne pourront plus se connecter au vaisseau spatial, nous saurons que la mission est terminée. La sonde restera en orbite autour de Ceres pendant 20 ans ou plus, mais elle finira par avoir un impact sur Ceres. Parce que la planète s’avérait avoir beaucoup d’eau et de glace et pouvait encore être géologiquement active, la protection planétaire exigeait que l’engin spatial n’impacte pas la surface, de peur de contaminer les recherches futures. Les directives relatives à la protection planétaire indiquent qu’elles doivent tenir la sonde loin du corps planétaire pendant au moins 20 ans afin de donner à la NASA le temps de lancer une nouvelle mission. Il est possible que nous retournions à Cérès avec de nouvelles lunettes astrobiologiques pour voir si la vie y existe ou si elle a déjà existé. Et bien que la fin de chaque mission soit douce-amère, l'équipe de Dawn réfléchit et est reconnaissante pour tout ce que Dawn a livré. «Ce fut un long et formidable voyage», dit Raymond. Marc Rayman, directeur de la mission de Dawn, acquiesce; "Je suis triste à la fois de sa fin et je ne pourrais pas être plus heureux du succès que cela a eu."

Voyons quelques faits saillants de la mission Dawn:

Le vaisseau spatial Dawn est souvent qualifié de chasseur de match nul; pense que Star Wars rencontre l'exploration spatiale réelle. Le propulseur principal du satellite Dawn est composé d’un élément appelé xénon et est utilisé dans un moteur à ions pour accélérer dans l’espace. La propulsion ionique est dix fois plus efficace que les autres types de propulsion utilisés sur Terre, même si cela prend un certain temps pour passer à la vitesse supérieure. Alors qu’il faut quatre jours à Dawn pour passer de 0 à 60 milles à l’heure, après 11 ans de voyage, il a réussi à atteindre une vitesse pouvant atteindre 25 000 milles à l’heure. La force de ces particules de xénon chargées qui sortent du moteur est si faible qu’elle pousse l’engin spatial avec une force à peu près équivalente à celle d’un morceau de papier qui repose sur votre main. Mais c’est tout ce dont vous avez vraiment besoin dans l’espace où la gravité n’existe pas. Gardez ce moteur en marche à long terme et c’est l’un des moyens les plus efficaces de naviguer dans l’espace. Dawn a prouvé à quel point ce type de propulsion pouvait être couronné de succès et il est probable que la lueur bleue du xénon apparaîtra lors de futures missions.

Il s’agit de Vesta, qui mesure près de 300 milles et est composée des éléments constitutifs primordiaux de notre système solaire. Jusqu'à ce que Dawn approche de ce grand astéroïde, il ne s'agissait que d'un corps rocheux flou imagé par le télescope spatial Hubble. Tout au long de son séjour en orbite autour de Vesta, Dawn a découvert que cet astéroïde ressemblait davantage à une planète bébé, donnant ainsi aux scientifiques des indications sur ce à quoi ressemblent réellement les proto-planètes. «Vesta est une capsule temporelle des tout premiers jours de la formation du système solaire», explique Raymond. Après avoir collecté les données directement depuis l’orbite, l’équipe peut maintenant suivre l’évolution de Vesta grâce à la modélisation. Ce qu’elle a découvert, c’est que Vesta est probablement formée au cours des 1, 5 million d’années de notre système solaire. Cela signifie que les premiers cailloux qui existaient autour de notre étoile ont contribué à la fabrication de l'astéroïde. En ce qui concerne l'espace, ils ne sont pas beaucoup plus vieux que Vesta.

Après une exploration initiale, Dawn remarqua à la surface des éléments étranges et inattendus. «L’une des choses qui nous a vraiment surpris, dit Raymond, c’est qu’il y avait une tache de matière noire hydratée sur Vesta. «On pensait que Vesta était plus sèche que la lune à cause de sa gravité. La lune peut conserver plus de glace à cause de cela, mais ce que nous avons découvert, c’est cette plaque de matière hydratée enrichie en hydrogène à l’équateur. »

L’équipe a découvert que même s’il n’était pas exactement humide dans cette zone sombre de Vesta, les minéraux eux-mêmes étaient hydratés et qu’ils ne s’attendaient pas à les trouver. Aussi appelé hydroxyle, les minéraux hydratés contiennent de l'eau dans leur structure cristalline. Des minéraux hydratés ont également été trouvés sur Mars. Bien que ce ne soit pas de l'eau, c'est la preuve d'une histoire liée à l'eau. «Ce n'est pas de l'eau gratuite ni de la glace, mais c'était une grande surprise et une grande découverte», explique Raymond.

Cérès était autrefois classé comme un astéroïde, mais rejoint désormais les rangs du corps le plus grand et le plus petit de notre système solaire, à côté de Pluton, d'Eris et d'autres planètes naines. Ceres fait environ 600 miles (c'est un peu moins que la distance entre New York et Detroit.) Bien que cela puisse paraître assez petit, comparé aux autres planètes, il est énorme pour quelque chose qui réside dans la ceinture d'astéroïdes. Après avoir quitté Vesta, Dawn est entrée en orbite autour de Ceres et a capturé cette image du monde glacé. L’équipe n’était pas sûre de l’histoire de Ceres, mais elle s’est révélée beaucoup plus fascinante et complexe qu’elle ne l’avait anticipée. Après une première reconnaissance, ils ont découvert que Cérès avait probablement déjà eu un océan sous-marin et pouvait même être géologiquement actif. Des taches brillantes étranges ont commencé à apparaître dispersées autour de la planète et après un examen plus approfondi, il s’est avéré que ce sont des sels hydratés.

Lorsque Dawn a repéré ces points lumineux sur Ceres pour la première fois, les scientifiques se demandaient ce qui pouvait causer une telle différence de contraste par rapport à la surface. En étudiant de plus près, ils réalisèrent qu'il s'agissait de monticules de glace salée poussés vers le haut, vers la surface de la planète naine. Nous savons que Ceres s'est probablement formé dans le système solaire externe, où il faisait assez froid pour que l'eau gèle, au lieu de brûler sous le chaud soleil. Pendant des millions d'années, Cérès a migré vers l'intérieur, mais comme de nombreux corps du système solaire externe, il a conservé une grande partie de son eau.

Ceres a une énorme montagne de 13 000 pieds de hauteur qui s'appelle Ahuna Mons. Cet emblème frappant est la preuve que la planète naine était récemment géologiquement active - et il se peut qu'elle le soit encore. Les traînées blanches sur les côtés sont du carbonate de sodium. Ce matériau n'est pas commun dans le système solaire. On le trouve ici sur Terre, dans les panaches d'Encelade et sur Cérès. Qu'est-ce que ces trois pourraient avoir en commun? Nous savons que la vie existe ici et les chercheurs pensent qu'elle pourrait exister chez Enceladus. Pourrait-il exister sur Cérès? Il n'y a qu'une seule façon de le savoir. Alors que Dawn est sur le point de manquer de gaz, une autre mission future devra poursuivre sa mission d'exploration.

Un appareil lit l'activité du cerveau pour aider les personnes bloquées à communiquer

Un appareil lit l'activité du cerveau pour aider les personnes bloquées à communiquer

Rapport: l'Iran a construit un missile guidé dans le corps d'un drone pour les rebelles au Yémen

Rapport: l'Iran a construit un missile guidé dans le corps d'un drone pour les rebelles au Yémen

Que se passe-t-il lorsqu'un ouragan libère des produits chimiques toxiques?  L'EPA tarde à le comprendre.

Que se passe-t-il lorsqu'un ouragan libère des produits chimiques toxiques? L'EPA tarde à le comprendre.