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L'Antarctique fuit de l'intérieur

2021

Lorsque les climatologues examinent l'Antarctique, ils voient une bombe à retardement. Si la couche de glace fond, le niveau de la mer augmentera de plusieurs dizaines de mètres, inondant les villes côtières du monde entier.

Pour le moment, le continent sud est relativement stable, mais il commence à ressembler davantage au Groenland, où la hausse des températures fait fondre l'île de l'intérieur.

Pendant des décennies, le Groenland a principalement fondu sur les bords. Des blocs de glace géants se détachent de la côte et disparaissent dans l'océan. Récemment, toutefois, le Groenland a commencé à fondre par le milieu. Des flaques d'eau se forment au sommet de la calotte glaciaire pendant les mois les plus chauds, puis se déversent dans la mer.

Les scientifiques ont maintenant découvert que la même chose se passait en Antarctique. Deux nouvelles études publiées dans la revue Nature répertorient la fonte et expliquent ce que cela pourrait signifier pour l'élévation du niveau de la mer.

Dans la première étude, les chercheurs ont examiné des décennies de photos prises par des satellites et des avions militaires. Ils ont documenté des centaines de canaux d'eau de fusion autour du périmètre du continent. Ils ont tracé des ruisseaux jusque dans l'intérieur glacé de l'Antarctique et découvert des étangs d'eau de fonte à plus de 4 000 pieds d'altitude, où personne ne s'attendait à trouver de l'eau H 2 O.

À certains endroits, le terrain avait contribué à la fonte. La glace bleue et les montagnes sombres absorbent plus de soleil que la neige blanche. Ces caractéristiques ont réuni la chaleur supplémentaire nécessaire pour dégeler la glace antarctique.

«Même si les gens savaient en quelque sorte qu'il y avait des étangs de fonte autour, ils ne savaient vraiment pas que l'eau pouvait parcourir de longues distances à la surface», a déclaré Jonathan Kingslake, glaciologue à l'Université Columbia et auteur principal de l'étude. Il a ajouté que les cours d'eau "retirent l'eau de la surface de la calotte glaciaire et l'exportent jusque dans l'océan". Et nous n'avons pas vraiment réalisé que cela s'était produit.

Les canaux d'eau de fonte ont tendance à se développer pendant les mois les plus chauds et à regeler en hiver. Mais les scientifiques craignent que la hausse des températures ne provoque une fonte continue, accélérant l'élévation du niveau de la mer.

Les plateaux de glace qui bordent le continent retiennent les glaciers terrestres massifs. Lorsque les étagères se brisent, elles permettent aux glaciers de se glisser dans l'océan. Les eaux de fonte peuvent, dans certains cas, lubrifier la face inférieure du glacier, accélérant son passage à la mer. L’eau de fonte peut aussi s’enfouir dans la banquise, fendant de gros morceaux de glace. C’est ce qui se passe sur la plate-forme de glace Larsen C, qui devrait bientôt quitter le continent.

Kingslake a déclaré que les systèmes de drainage semblaient plutôt stables pour le moment. Mais les prévisions pour l’avenir, pour ce siècle, prévoient que les taux de fonte vont doubler sous l’effet du changement climatique mondial. nous avons vraiment besoin de savoir comment cela va affecter la stabilité de la calotte glaciaire et nos prévisions d’élévation du niveau de la mer. »

La deuxième étude, dont Kingslake est le co-auteur, tente de répondre à cette question.

«Lorsque nous augmentons la température de l'atmosphère», nous allons faire fondre davantage et nous allons obtenir pris dans des étangs, et il va agir comme un marteau-piqueur et ruiner la banquise, a déclaré Robin Bell, géophysicien à l'Université de Columbia, auteur principal de la deuxième étude et co-auteur de la première.

Mais Bell a dit qu'il y avait des signes d'espoir. Elle a noté que les canaux d'eau de fonte ont gardé intact la plate-forme de glace Nansen de l'Antarctique occidental. C'est parce que l'eau se déverse dans l'océan plutôt que de s'accumuler à la surface, où elle réchaufferait la glace et déclencherait une nouvelle fonte.

«La plomberie sur notre planète compte, et la plomberie au sommet de la banquise, » a déclaré Bell. L'eau sur la plate-forme de glace Nansen ne s'accumule pas dans des bassins ni ne «tombe dans ces crevasses qui s'ouvrent ensuite. Au lieu de cela, il sort de l'étape dans cette vallée très subtile. »Le ruissellement a un effet négligeable sur le niveau de la mer.

L'Antarctique contribue à l'élévation du niveau de la mer par d'autres moyens, en faisant tomber des morceaux de glace sur les bords. Entre 2002 et 2016, l’Antarctique a versé 100 gigatonnes de glace par an, soit presque assez d’eau pour remplir le lac Ontario. L'Antarctique - comme le Groenland - est moins stable qu'on ne le pensait auparavant. Des recherches récentes suggèrent que les changements climatiques pourraient faire monter le niveau de la mer de six pieds d'ici la fin du siècle et de plusieurs dizaines voire centaines de pieds au cours des siècles à venir. Les nouvelles recherches sur les eaux de fonte compliquent les prévisions des scientifiques.

«Nous travaillons fort pour déterminer si ces informations sont pertinentes pour les prévisions du niveau de la mer», a déclaré Douglas MacAyeal, un glaciologue de l'Université de Chicago qui n'a pas participé aux études. Il a noté que, jusqu'à récemment, «personne n'a été aussi intéressé par la fusion», car on pensait que c'était extrêmement rare en Antarctique.

Les scientifiques devront mieux comprendre le fonctionnement interne de la calotte glaciaire antarctique pour pouvoir prévoir le niveau de la mer dans les décennies à venir. Ce qui se passe sur le continent sud y reste rarement. La fonte des glaciers menace de causer des inondations à la Nouvelle-Orléans, à Miami, à New York et au-delà.

"Cela pourrait retarder la rapidité des autres parties de l'Antarctique", a déclaré Bell, "mais cela ne signifie pas pour autant que l'Antarctique n'est pas sensible aux variations de température".

Jeremy Deaton, Josh Chamot et Owen Agnew ont contribué à ce rapport. Nexus Media est un fil de presse sous-traité couvrant le climat, l’énergie, les politiques, l’art et la culture.

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