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Blood Falls de l'Antarctique: pas si mystérieux, mais toujours aussi bizarre que diable

2021

Vous avez peut-être vu des manchettes proclamant que le grand mystère de "Blood Falls" de l'Antarctique était enfin résolu. C'est un peu idiot, car le grand mystère - la question de savoir pourquoi un liquide rouge vif ressemblant à du sang suinte de la surface autrement blanche du glacier Taylor - n'a pas été aussi mystérieux depuis un certain temps. Il y a deux ans, une étude a suggéré que l'eau, une saumure salée pleine de vie microbienne intéressante et colorée par une forte teneur en fer, semble provenir d'une voie d'eau souterraine reliant des lacs visibles à la surface.

"Il s'avère que, aussi beau et viscéral que Blood Falls se trouve dans ces vallées, il ne s'agit en fait que d'un soubresaut. C'est un petit défaut dans cet article beaucoup plus excitant que Jill Mikucki, microbiologiste, a raconté au Washington Post en 2015.

Mais nous nous éloignons. Blood Falls? Toujours génial. Et les dernières recherches sur leurs origines, même si elles ne sont pas aussi insensées que le suggèrent certains titres, sont toujours aussi intéressantes. En gros, l'étude fait de la spéculation du document de 2015 un fait confirmé - et inclut certaines conclusions qui pourraient également avoir des implications majeures pour notre planète en réchauffement.

Dans une étude publiée cette semaine dans le Journal of Glaciology, des chercheurs (y compris Mikucki) rapportent de nouvelles informations sur l'intrigue du phénomène naturel: ils pensent avoir tracé le point de départ exact de l'eau dans un réservoir de saumure situé sous le glacier Taylor.

"Nous savions qu'il y avait un exutoire de saumure à l'origine des chutes et que l'article de 2015 confirmait à peu près que l'eau salée provenait de l'auteur principale de l'étude sur les glaciers, Jessica Badgeley, une étudiante diplômée de l'Université de Washington, a déclaré à PopSci. alors qu’elle était étudiante au Colorado College, elle travaillait avec la glaciologue Erin Pettit de l’Université de l’Alaska à Fairbanks et son équipe. "Le mystère qui restait était le lien entre cette source et la sortie. C'est une caractéristique inhabituelle, et il y a très peu de choses de ce genre. Il n’était donc pas évident de voir comment la saumure était remontée à la surface du glacier. "

Pour commencer, le glacier n'était pas censé être traversé par de l'eau liquide. Le sel abaisse le point de congélation de l'eau, de sorte que la saumure reste visqueuse plus longtemps. "Mais ce n'est pas assez, expliqua Badgeley." Il existe un autre mécanisme. "

Elle et ses collègues ont découvert que la saumure se réchauffe lorsqu'elle gèle. Sons, loufoque, bien sûr, mais nous parlons des Blood Falls. Voici comment cela fonctionne: lorsque l’eau subit le changement de phase du liquide au gel, elle dégage de la chaleur - ce n’est que de la chimie de base. Dans le cas de la saumure traversant le Taylor Glacier, la chaleur dégagée par la saumure qui gèle suffit à faire couler le reste.

La signature de cette chaleur a aidé Badgeley et son équipe à suivre la trajectoire de l'eau: ils ont envoyé des ondes radio dans le glacier et ont mesuré le temps nécessaire pour que les vagues se redressent, ainsi que leur changement au cours de leur voyage. Cela leur a parlé des entrailles du glacier et leurs résultats ont montré qu’une zone à l’intérieur était particulièrement chaude et liquide.

Les chercheurs ont utilisé un robot appelé IceMole (qui, comme par hasard, vient d’être écrit) pour confirmer qu’il existait effectivement un réservoir de saumure. IceMole fond et se fraye un chemin à travers la glace pour goûter à tout ce qui se trouve sous-jacent. Les scientifiques espèrent nous aider à découvrir la vie sur des mondes glacés comme Europa, où des océans remplis de microbes pourraient couler sous d'épaisses couches de glace. Blood Falls constitue un terrain d'essai idéal pour une telle sonde et, dans ce cas, l'essai d'IceMole présentait l'avantage supplémentaire de confirmer la présence d'eau salée et liquide là où Badgeley et ses collègues s'attendaient à la trouver.

Remarque: les étrangers? Changement climatique? "Du sang?" Cette histoire a tout.

Blood Falls a révélé beaucoup de secrets à ce stade. La saumure salée et rouillée se trouve sous le glacier et reste au chaud grâce à une chimie contre-intuitive. Des crevasses s'ouvrent à la base du glacier, permettant à la saumure sous pression de monter. Si une fissure de surface s'ouvre et se croise avec ces fissures ci-dessous, le liquide de couleur sang peut suinter directement à l'air libre.

Mais si les chutes n’ont peut-être pas beaucoup de mystère, elles ont encore beaucoup à nous apprendre: pour commencer, il y a tout ce qui est parfaitement analogue, car les microbes extraterrestres pourraient exister sur la froideur impitoyable. lunes chose. Mais il y a aussi des implications plus proches de chez nous.

"Auparavant, nous considérions la plupart des glaciers en dessous de zéro comme des eaux ne pouvant pas contenir d'eau, a expliqué Badgeley." Mais s'ils peuvent avoir de l'eau en dessous ou à l'intérieur ... et Taylor Glacier suggère que la saumure et même l'eau douce pourraient couler à l’intérieur des glaciers, ce froid peut influer sur leur mouvement. "

Les projections du mouvement des glaciers deviennent de plus en plus importantes. À mesure que le monde se réchauffe à cause du changement climatique, les glaciers et les calottes glaciaires représentent un immense réservoir de glace en passe de fondre, de sorte que leur comportement peut dicter la rapidité avec laquelle le niveau de la mer monte.

"Il est vraiment important de comprendre à quel point et à quelle vitesse les glaciers et les inlandsis vont changer de changement de climat, a déclaré Badgeley. Et à mesure que la température se réchauffe, de plus en plus de glaciers risquent de devenir suffisamment chauds pour permettre à ce même phénomène de se produire." Un plus grand effet sur le nombre de glaciers alors que le climat continue de changer, a-t-elle déclaré. "Mais même dans le contexte très actuel, il se peut que certains glaciers aient été trop froids pour que l'eau ait été modélisée sans elle. Nous devrons peut-être revenir en arrière et les étudier davantage pour en tenir compte."

Voilà pour vous les gars. Les Blood Falls de l'Antarctique ont levé leur dernier voile de mystère au service de meilleurs robots de chasse aux extraterrestres et de modèles d'élévation du niveau de la mer. Cela semble être un commerce assez équitable. Et même si nous savons ce qu’il en est et comment cela s’est passé là-bas, le liquide suintant du sang provenant d’un glacier ne cessera jamais d’être délicieusement effrayant.

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