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Les fourmis ont perfectionné l'agriculture il y a 30 millions d'années dans le désert

2021

Les fourmis sont bonnes à beaucoup de choses. Transporter de la nourriture, couper des feuilles, piquer des gens, et peut-être le moins connu: champignon agricole En fait, ils sont si doués en agriculture qu'ils ont involontairement domestiqué leurs variétés de champignons bien avant que les humains aient eu vent de l'agriculture. Ou existait, d'ailleurs.

Ce n'est pas vraiment une nouveauté pour quiconque prête son attention au monde des fourmis. Mais si vous n'êtes pas au courant de vos périodiques entomologiques, écoutez bien. Saviez-vous que les fourmis coupeuses de feuilles ne mangent pas les feuilles qu'elles hachent? Ils récoltent du matériel végétal pour que leurs jardins de champignons poussent, afin de pouvoir ensuite manger les champignons. Ces petits gars industrieux vivent principalement dans les forêts tropicales, où les champignons se développent grâce à la chaleur et à l'humidité, mais ce n'est pas là que la domestication s'est produite. Et ce sont des nouvelles.

En juillet 2016, l'entomologiste Ted Schultz du Muséum national d'Histoire naturelle - avec une équipe d'autres fourmis - a découvert que les fourmis cultivaient depuis 65 millions d'années. Au cours de ce processus, certains types de champignons qu’ils ont cultivés sont devenus dépendants des colonies de fourmis, et inversement. La question était quand et comment. Et dans un article publié mardi dans le journal Proceedings de la Royal Society B Schultz et son équipe, l’a bien compris.

Les fourmis Attine - ces cultivateurs de champignons - varient dans la dépendance de leurs cultures géniales aux colonies qui les cultivent. Certains champignons peuvent retourner dans la nature et se développer seuls. Ces types sont appelés champignons "inférieurs", alors que les variétés qui doivent se développer dans des colonies de fourmis sont dites "supérieures". Cela semble injuste et arriéré. Le champignon qui peut s'aventurer seul est sûrement la forme supérieure du champignon. Cela a plus de sens quand on le regarde du point de vue des fourmis. Certains types de fourmis attines cultivent des espèces de champignons qui ne produisent pas de spores, ce qui signifie qu'elles ne peuvent pas disséminer leurs propres graines. Les coupeurs de feuilles nourrissent leurs champignons avec des feuilles fraîches, tandis que les autres attirent utilisent de la biomasse morte, mais dans les deux cas, l’effet est le même: un jardin en peluche poussant dans votre colonie.

Mais dans un environnement chaud et humide comme les tropiques, il serait difficile pour le champignon de devenir si dépendant des fourmis. Il serait trop facile pour les spores de se propager à l'extérieur du nid et pour les populations de champignons de se croiser dans et hors des colonies de fourmis. Schultz et sa société ont compris ce qui se passait réellement en examinant l'évolution de l'agriculture des fourmis et de leurs cultivars fongiques. Les fourmis Attine ont commencé à cultiver dans la forêt tropicale, mais la domestication a eu lieu dans des climats plus secs comme les déserts ou les savanes.

Dans ces régions, les champignons se développaient mieux dans les colonies souterraines relativement humides créées par leurs seigneurs de fourmis. Au fil du temps, cela s'est transformé en une incapacité à se développer en dehors du nid, car ils étaient génétiquement incapables de le faire. De même, les fourmis ont perdu la capacité de fabriquer un acide aminé clé, l'asparagine, que leur fournit le champignon. Et voila: la dépendance mutuelle. Au moment où certains de ces agriculteurs attachés sont retournés dans la forêt tropicale, leurs relations symbiotiques ont été cimentées.

Tout cela s'est passé il y a environ 30 millions d'années, pendant une période de refroidissement général où le climat sec était plus courant (et quelque 35 millions d'années après le début de l'agriculture). Il a également fallu des millions d’années avant que les humains ne découvrent le problème de l’agriculture, bien que, pour être juste, nous soyons un peu en retard sur la chronologie de l’évolution à ce stade. Contrairement aux fourmis, nous pouvions comprendre que, lorsque les cultures subissaient des changements, nous pouvions en fait sélectionner des caractéristiques qui nous ont aidés à cultiver la plante. Le blé domestiqué a perdu ses gousses éclatantes, de sorte qu'il est presque impossible de se reproduire seul, de la même manière que les champignons des fourmis ont perdu leurs spores. C'est juste que les fourmis l'ont fait involontairement. Alors, prenez-en un autre pour les fourmis - si jamais elles décidaient de se lever et de se révolter, nous sommes foutus.

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