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La neige artificielle pourrait sauver un glacier dans les Alpes suisses

2021

Le glacier de Morteratsch, comme beaucoup d’autres, se rétrécit. Touriste prisé et destination de ski dans les Alpes suisses, ce grand fleuve de glace perd environ 12 mètres par an et les locaux n’en sont pas ravis. Ils ont donc chargé une équipe de chercheurs suisses et néerlandais d'essayer de remédier à la situation. Leur plan: pulvériser de la neige artificielle pour empêcher la fonte du glacier.

Cela semble un peu fou, mais cela pourrait fonctionner. La neige fraîche aide à réfléchir les rayons du soleil et à isoler le glacier de la chaleur. Les revêtements de toison blanche auraient permis de faire repousser de 26 mètres de haut un glacier appelé Diavolezzafirn, en 10 ans.

Pour savoir si la neige artificielle fonctionne aussi bien, le glaciologue Felix Keller de l'Academia Engiadina en Suisse et son équipe sont en train de vivre une nouvelle expérience. Ils ont pulvérisé de la neige sur un mètre du glacier Diavolezzafirn de 1 300 pieds carrés, situé à quelques kilomètres de Morteratsch. Et à la fin du mois, ils pulvériseront 5 pieds de plus.

"Nous nous attendons à quatre mètres de neige, cela couvrira notre glacier pendant tout l'été, a déclaré Keller. Si nous réussissons, nous sommes certains que notre idée pourrait fonctionner pour empêcher la fonte des grands glaciers."

Pour que cela fonctionne à plus grande échelle, Keller et ses collègues n'ont pas besoin de couvrir la totalité du glacier Morteratsch de 6 km2 dans la neige. Leurs modèles suggèrent plutôt que cibler un kilomètre carré (environ un tiers de mile, au carré) où la fonte dépasse la production de glace pourrait faire une énorme différence.

Néanmoins, recouvrir un kilomètre carré de neige sur 13 pieds serait une entreprise énorme. Des milliers de motoneiges devront travailler en hiver et au printemps pour extraire suffisamment de neige pour couvrir le glacier chaque été. Et ils auront besoin de beaucoup d'eau pour produire quelque chose de neige de l'ordre de 6 à 8 000 litres par seconde.

Heureusement pour ce projet, un autre glacier voisin se rétrécit également, créant ainsi d'énormes lacs d'eau de fonte. Si le projet Morteratsch est financé, Keller et son équipe recycleront l’eau de fonte pour produire de la neige artificielle.

(Simo R s nen) via Wikimedia Commons

Pour transformer toute cette eau en dérives glacées, un nouveau type de machine à neige peut être nécessaire, car le glacier parcourt environ 300 pieds par an. Keller envisage des téléphériques modifiés pulvérisant la neige d'en haut. Et les motoneiges pourraient potentiellement être alimentées par l'énergie solaire.

Si le projet pilote à Diavolezzafirn se déroule bien et que l’équipe obtient un financement suffisant, elle passera probablement au moins trois ans à développer ces nouvelles motoneiges.

La nouvelle neige pourrait même aider le glacier à repousser, même si cela n’est pas certain, a déclaré Keller. "Mais ce dont nous sommes sûrs, dit-il, c'est que nous pouvons ralentir considérablement la retraite."

Le tourisme est l'une des raisons pour lesquelles la communauté de Morteratsch souhaite conserver son glacier, mais pour Keller, il s'agit bien plus que cela. "Si c'était seulement pour le ski, nous ne devrions pas le faire, dit-il." Dans chaque région de montagne, la chose la plus importante des glaciers est qu'ils fournissent un approvisionnement en eau quand il ne pleut pas. "

Les habitants du Ladakh, en Inde, dépendent des eaux de fonte d'un glacier de l'Himalaya lorsque les pluies sont rares. Maintenant que ce glacier a fondu, la région est confrontée à des sécheresses et à des récoltes défaillantes. Il y a quelques années, Keller a participé à la construction d'un glacier artificiel pour aider à économiser une partie de l'eau d'hiver du Ladakh pour l'été. Il voit dans l’idée de la neige artificielle un autre moyen de protéger les ressources en eau de la planète.

La méthode a certes le potentiel d’atténuer certains des effets du changement climatique, mais c’est un pansement. Il est peu probable que la neige artificielle arrête le jet d'eau de l'immense couche de glace de l'Antarctique inondant nos océans lors de sa fonte, par exemple - la couche de glace est tout simplement trop grande, dit Keller.

Et c'est une solution temporaire à un problème qui ne va qu'empirer avec la hausse continue de la température. À long terme, le seul moyen de sauver nos glaciers est de réduire nos émissions de carbone.

Correction le 4 mai 2017 à 10h45, heure de l'Est: une version précédente de cet article impliquait que l'équipe devait recouvrir le glacier de Morteratsch en entier avec de la neige pour arrêter sa fonte. En fait, Keller et son équipe pensent que le fait de ne couvrir qu'une petite partie du glacier pourrait avoir un impact important.

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