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Avec l'élévation du niveau de la mer, où iront tous les gens?

2021

Shishmaref, Alaska. Isle de Jean Charles, Louisiane. Les Banques Extérieures, Caroline du Nord. Ce sont les localités souvent choisies pour représenter les vastes étendues des États-Unis qui changent d’habitabilité en raison de la montée du niveau de la mer causée par le changement climatique. Ces lieux et leurs habitants sont devenus les canaris de la mine de charbon, lançant mille nouvelles et captivant l’imagination populaire. Mais une étude publiée aujourd'hui dans la revue Nature Climate Change nous avertit que nous consacrons trop de temps aux gens que l'élévation du niveau de la mer va déplacer et pas assez à ceux où ils iront. Et c'est un problème.

Après l'ouragan Katrina, par exemple, la population de Houston s'est accrue de 250 000 personnes originaires de la côte du golfe du Mexique. Au final, 100 000 de ces nouveaux résidents ont choisi de rester. La ville a eu du mal à trouver des services de relogement et d’autres problèmes liés à l’absorption d’une population nombreuse. Et les difficultés ont créé une attitude toxique envers ceux qui ont émigré de la côte du Golfe à Houston: aussi récemment qu'en 2014, le représentant du Texas, Dennis Bonnen, a utilisé une insulte pour faire référence aux enfants cajuns qui ont été victimes de Katrina. À mesure que le niveau de la mer monte, ce type de délocalisation est appelé à se reproduire à travers le pays. Et si nous ne faisons pas attention, ces zones de sécurité intérieures ne sont peut-être pas mieux équipées que Houston.

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L’étude, réalisée par le géographe Matther Hauer de l’Université de Géorgie, tente de combler cette lacune dans les connaissances, en estimant non seulement où les personnes pourraient fuir à l’avenir, mais également où elles pourraient aller. Une étude antérieure de Hauer avait révélé que 13 millions d'Américains, dont beaucoup dans le sud-est, risquaient directement d'être relogés en raison de l'élévation du niveau de la mer. Cela donnait à Hauer le nombre de personnes qui migreraient et d'où elles venaient - mais pas où elles iraient.

Pour cela, Hauer a combiné les données relatives à l'élévation du niveau de la mer avec un logiciel de modélisation de la migration. Les Américains ont tendance à se déplacer de manière assez cohérente. Par exemple, une personne vivant sur la côte géorgienne a plus de chances de se déplacer vers Atlanta que de se rendre à Los Angeles. Hauer a également contrôlé la capacité des individus et des municipalités à atténuer les effets du changement climatique, en postulant que les individus plus riches seraient plus susceptibles d'adapter leurs infrastructures et de rester en place. En combinant les données sur les populations en danger en raison de l'élévation du niveau de la mer avec les données sur la migration, Hauer a pu avoir une idée de la dispersion éventuelle des réfugiés en montée en mer.

La Floride va perdre jusqu'à 2, 5 millions d'habitants, selon les données de Hauer, et le Texas, environ 1, 5 million. Atlanta, Géorgie, accueillera peut-être 250 000 habitants supplémentaires - ce qui ne semble pas être un problème tant que vous ne réaliserez pas que la ville a déjà du mal à gérer son eau et à se surpasser. Ce n'est pas la seule ville dans ce bateau: Phoenix, Arizona; Riverside, Californie; et Las Vegas, au Nevada, peuvent tous s'attendre à une augmentation du nombre de migrants climatiques, et tous sont actuellement aux prises avec des contraintes de ressources non liées. L'élévation du niveau de la mer pourrait en fait simplement faire sortir les gens du feu et les mettre dans la poêle à frire.

Et le problème ne sera pas aussi simple que de former des villes à l’intérieur des terres pour soutenir un afflux de nouveaux résidents: un grand nombre de personnes ne voudront pas ou ne pourront pas quitter leurs régions inondées lentement. Ainsi, écrit Hauer, l'élévation du niveau de la mer pourrait également créer des millions de personnes "piégées". Les New-Yorkais s’éloigneront des quartiers constamment inondés pour s’intégrer dans des zones relativement sèches tout en restant exposés aux futures inondations de la côte. Et si Hauer avance que les riches pourraient choisir de s’adapter à l’élévation du niveau de la mer au lieu de se déplacer, les recherches du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat suggèrent que ce sont en réalité les personnes à faible revenu qui resteront. Pendant l'ouragan Katrina, de nombreux habitants sont restés sur place car ils manquaient de voitures, d'argent pour l'essence, la nourriture, les hôtels et, ce qui est peut-être le plus important, d'amis ou de membres de leur famille en dehors de la région avec lesquels ils pourraient affronter la tempête.

En fin de compte, l’étude de Hauer attire l’attention sur une arène peu occupée et sert de mise en garde non seulement aux résidents des zones côtières, mais également aux urbanistes de l’intérieur.

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