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Dans ce parc d'attractions, conduisez la machinerie lourde que vous aimiez enfant

2021

Fortunato

TRAVAILLER SUR LES COMMANDES D'UNE EXCAVATRICE est un peu comme piloter un hélicoptère en ce sens qu'il nécessite l'utilisation des deux mains indépendamment, ainsi que de vos pieds. Je dis que n'avoir jamais piloté d'hélicoptère et avoir passé cinq minutes dans une excavatrice, mais il s'agit certainement davantage d'un hélicoptère que de conduire une voiture. Quand est-ce que je peux écraser quelque chose?

Telles sont mes pensées dans la cabine climatisée d'un Komatsu PC210LC-10 de 26 tonnes qui tourne au ralenti dans un pâturage du nord du Texas, tandis que Jason Nibbe parle calmement de mon casque via une radio bidirectionnelle. Avant de me remettre les clés de cette bête jaune vif, Nibbe nous a demandé, à moi et à un autre client, de visionner une courte vidéo d'instructions illustrant les bases du fonctionnement de cette excavatrice, ainsi que le bulldozer et la chargeuse sur pneus que nous conduirions plus tard. Nibbe dit que je dois ignorer les deux pédales (chacune associée à l'une des bandes de roulement en acier indépendantes de la machine) et me concentrer sur les mains.

Le joystick à gauche contrôle le «bâton» et le «swing», tandis que celui de droite contrôle le «boom» et le «godet». Aucun de ces termes n'est utile, bien sûr; Je ne les ai jamais entendues utiliser dans le contexte d'un bras mécanique si puissant qu'il aurait pu, explique le directeur général David Beardsley, "déchirer une route avant même que les flics ne sachent ce que vous faisiez."

Ce bras est à commande hydraulique et comprend trois parties que vous pouvez facilement assimiler à un membre humain. Le boom est la partie de l'épaule au coude, le bâton est l'avant-bras et le seau est votre main. (Swing fait référence à la façon dont vous faites pivoter la cabine au-dessus de ses marches en forme de réservoir afin de pouvoir travailler dans un cercle de 360 ​​degrés autour du véhicule sans déplacer les chenilles.)

Avant cette excavatrice, la plus grosse machine que j'avais utilisée était un camion fourgon U-Haul. Je n'ai jamais conduit un Bobcat, ni creusé un trou avec autre chose qu'une pelle. Pourtant, peu de temps après avoir allumé la PC210, je manie avec confiance son bras de 28 pieds de long, déchirant des morceaux d'argile brune épaisse et, bien sûr, je fais tourner la cabine de la machine à grande vitesse jusqu'à ce que je étourdi que le monde devienne blanc.

«Tu as déjà fini?» Demande Nibbe, alors que je déplace le levier gauche au point mort, ce qui arrête le balancement de la cabine. Je m'arrête pour reprendre mes esprits, puis pousse le levier complètement vers la droite, ce qui fait que la cabine tourne tout aussi vite dans l'autre sens.

C’est un comportement acceptable chez Extreme Sandbox, une entreprise créée il ya cinq ans précisément pour que des gens ordinaires comme moi puissent payer pour fouiner dans des machines sur lesquelles nous fantasmons depuis notre enfance. Ce n'est pas gratuit pour tous. Les instructeurs mettent l’accent sur la sécurité et l’idée principale est d’effectuer une série de tâches de plus en plus difficiles, mais les cabines de pelle hydraulique effectuent une infinité de 360 ​​tours - et les instructeurs comprennent que c’est quelque chose que nous devons juste obtenir hors de nos systèmes. Ils font tous la même blague de papa à propos de «l'assurance optionnelle contre les vomissures» lors des séances en classe.

La PC210 de 26 tonnes est votre excavatrice moyenne. Ce n'est ni une machine de base chimérique, ni un dinosaure en métal; la plupart du temps, vous voyez cette pelle sur un site building normal. «Ce n’est pas si intimidant pour un nouvel opérateur», me dira plus tard Rich Smith, vice-président des produits et services pour Komatsu. "C'est assez grand pour être impressionnant, mais vous n'avez pas besoin de gravir une échelle de 18 pieds pour monter dans la cabine."

C'est quand même gros; et il est surprenant de voir comment manipuler sans effort le bras et la griffe massifs se sent. Il n'y a pratiquement pas de retour d'information; déplacer le manche n'est pas plus physique que de jouer à un jeu d'arcade, grâce à une combinaison de commandes électroniques et hydrauliques. Je m'attendais en quelque sorte à supporter le poids de soulever un seau rempli de 500 kilos de terre - à sentir la tension - mais je ne ressens rien; idem quand je pousse la griffe dans une argile presque aussi ferme que du béton.

Les commandes sont si réactives que vous devez faire de petites entrées régulières qui ne sont pas immédiatement logiques pour les néophytes (en particulier les hommes), qui ont tendance à appliquer trop de force, ce qui fait frémir et secouer toute la machine. Les instructeurs appellent cela «agresser» les commandes. Nibbe dit que le bon travail du bâton doit être délicat, comme une opération chirurgicale.

"OK, Josh, " dit-il, après avoir creusé deux trous, fait un tas et levé le barreau aussi haut que possible pour faire pleuvoir une "pluie de terre battue" sur la terre . "Vous êtes dans cette machine depuis 10 minutes, et vous en savez autant que moi sur les fouilles."

Nibbe exagère. Ce qu'il veut dire, c'est que quiconque prête attention aux instructions de la classe et pratique un peu peut effectuer les opérations de base. Je peux me déplacer, positionner le bras, creuser et évacuer la terre - mais je le fais lentement et maladroitement. Les opérateurs expérimentés peuvent faire plusieurs choses à la fois, comme creuser en faisant pivoter la cabine. Ils sont également beaucoup plus rapides et plus lisses.

Lent ou pas, je m'amuse. Et, apparemment, je suis en sécurité. Si j'avais fait quelque chose de stupide ou de dangereux, Nibbe aurait appuyé sur l'interrupteur de neutralisation que porte chaque instructeur.

«OK», dit-il. "Tu veux aller chercher une voiture?"

L'HISTOIRE D'EXTREME SANDBOX EST COURTE ET SENSABLE . En 2009, alors qu'il était encore directeur chez Target Corporation, le fondateur de la société, Randy Stenger, s'est rendu sur un chantier de construction avec son fils âgé de 9 ans. Le garçon a regardé le lourd équipement roulant sur la terre et a demandé: Ne serait-il pas amusant d'aller conduire ces choses? "

"Oui, ce serait, " répondit Stenger, et la pensée resta bloquée. Plus tard, à propos de bières, il en a parlé à son frère. Ils ont passé l’année suivante à transformer l’idée en une entreprise et presque une autre année à chercher de la place. Ils ont finalement ouvert le premier Extreme Sandbox, trois machines louées sur un terrain loué de 10 acres à l'extérieur de Minneapolis, en avril 2012.

Au début, Stenger enseignait lui-même les séances, après avoir suivi un cours accéléré de son revendeur d’équipement et s’être entraîné pendant des heures. Les clients ont supposé qu'il avait une formation en construction. "Absolument pas", leur disait-il, avec un sourire narquois qu'il déploie souvent. "Est-ce que cela vous donne un sentiment de confiance?"

L'entreprise a décollé. Stenger a embauché de l'aide, y compris Nibbe, un ancien opérateur d'équipement lourd, a loué plus de machines et a construit une installation de 6 400 pieds carrés pour servir de bureaux, de salle de classe et de stockage pour l'équipement. Chaque mois était plus occupé que le précédent.

Cela ne me surprend pas. Qui n'a pas ressenti le besoin de grimper sur la clôture d'un chantier de construction et de détourner une grue? Mon fils de 6 ans, Charlie, adorait les excavatrices avant même de pouvoir parler et, tout au long de son enfance, il les cherchait de manière obsessionnelle par la fenêtre de sa voiture, criant «DIGGER!» À chaque fois qu'il en voyait une. Son frère Nicky, âgé de 2 ans, préfère les camions à benne et les bulldozers.

Je les ai lus Bonsoir, Bonsoir, Chantier de construction probablement 800 fois, et je sais que j'ai de la compagnie. L'auteur, Sherri Duskey Rinker, avait l'habitude de regarder son propre fils s'émouvoir de lire à propos des camions au coucher. Elle a raconté une histoire plus calme sur la façon dont les creuseurs, les camions à benne et les grues ralentissent et dorment la nuit. Son livre a obtenu la première place sur la liste des meilleures ventes de livres pour enfants du New York Times, achetée par des millions de parents comme moi.

S'il semble que nous aimons les machines, c'est parce que nous pourrions l'être. «Il existe un attrait profondément enraciné pour les outils qui ont initialement évolué il y a longtemps avec des primates anthropoïdes pour la manipulation d'objets et qui ont évolué de manière plus spectaculaire dans notre lignée hominienne», déclare Thomas Wynn, professeur d'anthropologie à l'université du Colorado. premiers experts en matière d'utilisation précoce des outils. «Les humains aiment manipuler des outils», dit-il.

Rob Shumaker, directeur du zoo d'Indianapolis et spécialiste de l'utilisation d'outils pour animaux, est du même avis. Utiliser des outils pour creuser, marteler et marteler, dit-il, «est universel chez les grands singes, y compris les humains. L'utilisation des outils est fondamentale. C'est notre cœur. »De toute évidence, il y a une grande différence entre une pierre et une excavatrice, explique Shumaker. "Mais je pense que notre attrait pour ce genre de choses est presque primordial."

C'est ce que j'ai ressenti de Tony Roberts, chef à la retraite de la marine, qui enseigne maintenant la maintenance des aéronefs à Fort Worth et dont la femme lui a acheté une expérience Extreme Sandbox pour Noël. Roberts passe ses journées à déchirer des avions. Il les fait voler, du Cessna aux DC9, pour le plaisir. Mais il était si enthousiaste à l'idée de conduire des bulldozers autour d'un vieux pâturage qu'il avait à peine dormi la nuit précédente et était arrivé une heure plus tôt. «Je suis vraiment entré dans la marine juste pour faire fonctionner du matériel», admet-il.

En 2015, Stener a appelé un producteur de Shark Tank et est entré dans le spectacle. Mark Cuban et Kevin O'Leary ont immédiatement adopté le concept. Ils ont décidé d'investir 150 000 dollars en échange de 15% de la société.

Stenger n'est même pas seul dans cet espace. En fait, son principal concurrent américain l'a battu de cinq ans sur le marché. Ce serait Dig This, basé à Las Vegas, fondé par Ed Mumm, un entrepreneur en clôture qui conduisait une excavatrice pour la première fois tout en construisant sa propre maison et en est devenu fou. "J'ai réalisé que si j'aimais autant ça, qu'en est-il de tous les autres qui n'ont jamais eu la chance?", M'a-t-il dit. Mumm regarda autour de lui pour voir qui d'autre avait eu l'idée et ne vit que quelques-uns manqués et le Diggerland basé au Royaume-Uni.

Diggerland disposait de quatre sites au Royaume-Uni, mais cela était trop axé sur la famille, selon l'estimation de Mumm. Il s'agissait principalement de mini-machines et d'excavatrices ressemblant à des gimmicks, converties en manèges pour enfants. Il voulait un plus gros équipement. Mumm a d'abord ouvert ses portes dans le Colorado, puis a déménagé à Las Vegas avec un slogan marketing dont il est toujours très fier: «Il y a une nouvelle façon de se salir à Las Vegas ... même votre femme va adorer. . Une bonne surprise: près de la moitié de ses clients sont des femmes. «Je ne m'attendais pas non plus à autant d'ingénieurs», déclare Mumm. "Ils sont juste fascinés par ce genre de choses". Beaucoup d'entre nous ne grandissent jamais vraiment, je suppose.

Jusqu'à présent, Stenger et Mumm sont des rivaux amis, mais cela pourrait changer lors de la deuxième fouille. Ce site ouvrira ses portes en mai dans la région métropolitaine de Dallas-Fort Worth. Los Ángeles suivra cela. (Diggerland a maintenant une localisation américaine également dans la banlieue de Philadelphie dans le New Jersey.)

Être à Vegas, Mumm attire beaucoup de célibataires, ainsi que des groupes d'entreprises en ville pour des conventions. Les groupes sont également énormes pour Stenger, représentant environ la moitié de ses activités. Ils suivent un programme différent de celui des clients individuels, faisant généralement une sorte d’exercice de consolidation d’équipe ou de compétition après l’instruction standard. Au Texas, il y a tout un pâturage en arrière avec des rochers et des tas de terre où les instructeurs organisent des cours. Une équipe peut être amenée à construire un "garage" en terre et en roche et à déplacer une voiture en ruine sur le terrain et à l'intérieur, en utilisant les "routes" que les instructeurs ont détruites. Donc, avant qu'une équipe puisse commencer à construire quoi que ce soit, il peut être nécessaire de déplacer des rochers ou de combler des trous. Le but est d'utiliser tout l'équipement.

«Quand nous avons commencé, les responsables des ressources humaines sont devenus nerveux», a déclaré Stenger. Ils ont imaginé des jockeys de bureau ivres au diesel, déchaînés sur des machines coûteuses, le tout à la solde de la société. «Je leur ai dit que c'était plus sûr que le bowling. Nous utilisons de très gros équipements sur une base très solide. Il est pratiquement impossible d’en retourner un. Tu ne pourrais pas le faire si tu le voulais.

LA NOUVELLE MACHINE AU TEXAS EST UNE CHARGEUSE SUR ROUES. C'est un véhicule doté d'un immense godet à l'avant qui permet de déplacer la saleté et autres matériaux sur un chantier. Cela fonctionne presque comme une voiture, avec un volant, un accélérateur et un frein - plus un joystick à droite qui contrôle le godet. Il a remplacé une machine beaucoup plus petite, une chargeuse compacte ne pesant que 3 tonnes environ. Stenger a fait l'échange après avoir reconnu quelque chose de contre-intuitif: les personnes sont beaucoup plus dangereuses dans une petite machine agile. "Nous avons eu plus d'appels rapprochés sur les mini-chargeurs que n'importe quel autre véhicule."

Alors que le concept original d'Extreme Sandbox était que ce serait une «liste de seau», certains clients veulent revenir. Une façon d'encourager cela est d'introduire de nouveaux jouets tels que le chargeur. Stenger a maintenant un camion de pompier dans le Minnesota et a parfois offert une niveleuse et une moissonneuse-batteuse, grâce à un agriculteur local. Le Texas possédait depuis quelque temps un camion à benne basculante géant, articulé et hors route. Que diriez-vous d'une grue? C'est la machine que mon fils de 2 ans hurle au plus. "J'adorerais, " dit Stenger. C'est l'une des rares pièces d'équipement lourd qui nécessite une licence, mais il jure qu'il «y travaille». Dernièrement, Stenger dit qu'il convoitait ces camions à benne de la taille d'une maison.

Ce qui a vraiment attiré O'Leary sur Shark Tank, c'est la perspective d'écraser une voiture, ce que tout client peut faire pour 500 dollars supplémentaires. Extreme Sandbox récupère (principalement) des voitures intactes de Junkyards et vous permet d'y aller avec une excavatrice. Malheureusement, cela ne faisait pas partie de mon budget, mais je peux prendre un camion avec pelle et le déplacer vers un nouveau "parking", ainsi que déplacer une vieille fourgonnette et une F150 avec une chargeuse sur pneus et un bulldozer., respectivement.

Quelques jours plus tôt, deux voitures aplanies par un groupe de sociétés me narguent depuis le cockpit du bulldozer, qui gronde comme une machine de guerre. Je réprime l'envie de faire un lent virage vers eux. Ce que je veux vraiment, cependant, est de traverser le parking et de traverser la remorque servant de bureau et de salle de classe jusqu'à ce que Stenger puisse construire une structure permanente. Ce serait satisfaisant.

Stenger rit quand je mentionne cela plus tard et dit que je ne suis pas le premier à le suggérer. Il a pensé faire venir de vieux véhicules récréatifs que les gens pourraient écraser, mais ils sont remplis de plastique et de mousse et sont, dit-il, «un cauchemar à nettoyer».

Il a toutes sortes d'idées pour l'avenir. Il a même imaginé à quel point il serait cool de s'associer à des entrepreneurs en démolition - des types qui sont payés pour démolir des maisons - et faire en sorte que ses clients fassent leur travail. «J'ai des gens qui vont payer pour le faire», dit Stenger.

Je serais en bas. Je parie que Matthew Frick, qui est venu au Sandbox avec sa femme quand j'y étais, le serait aussi. Vers la fin de la journée, je les rencontre dans le bureau, en train de préparer leur retour. Ils aimaient tous les deux l'excavatrice, mais c'était le bulldozer qui collait à Matthew. «Jusqu'à ce que vous y pénétriez et sentiez le couple et la puissance au bout de vos doigts, vous ne savez pas», dit-il. "Je viens toujours de prendre le pouvoir de ce bulldozer."

Cet article a été publié à l'origine dans le numéro de mai / juin 2017 de Popular Science.

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