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Les biologistes ont découvert deux nouvelles espèces de rats musaraignes, non grâce au beurre d'arachide

2020

La plupart des rongeurs ne peuvent résister à l'attrait des éclats de noix de coco frits recouverts de beurre de cacahuète.

Mais, comme un groupe de mammalogistes l’a appris par essais et erreurs, cet appât ne tentera pas les rats musaraignes de l’île de Luçon.

«Nous n'en avons attrapé aucun», déclare Eric Rickart, conservateur de zoologie des vertébrés au Natural History Museum of Utah, lors d'une expédition à Luzon, aux Philippines, à la recherche de rats musaraignes en 1988. «Nous savions qu'ils étaient là, mais nous ne savions pas comment les piéger. "

C'est-à-dire jusqu'à ce que, quelques jours avant la fin de l'expédition, Rickart et ses collègues aient piégé accidentellement deux Rhynchomys, également appelés rats sauteurs à museau aigu ou à pincette. Les petits assoiffés ont tourné le nez long et mince des rongeurs vers les fruits rouges, les noix, les champignons et les insectes que les mammalogistes leur offraient. Mais quand un chercheur a donné un ver de terre à un rat musqué qu’il avait capturé accidentellement, Rickart a dit que cela l’avait tout simplement avalé, comme une nouille. "

Cette percée gastronomique "a été à l'origine de la découverte de nombreuses nouvelles espèces lors d'expéditions ultérieures aux Philippines", explique Larry Heaney, conservateur des mammifères au Field Museum de Chicago. Parmi celles-ci, deux nouvelles espèces de brucelles Rhynchomys labo et Rhynchomys mingan que Rickart et Heaney ont décrits pour la première fois jeudi dans le Journal of Mammalogy et qui portent le nom des montagnes sur lesquelles ils ont été trouvés, les monts Labo et Mingan.

Les rats musaraignes en peluche ne se trouvent que dans les forêts nuageuses humides de Luçon. Ils sont qualifiés de becs pincés pour leurs longs museaux et leurs minuscules dents, qu'ils utilisent pour cueillir les vers et autres invertébrés au corps mou du sol. Avec leurs pattes postérieures fortes et leurs pattes antérieures relativement courtes, Heaney dit qu'ils ne se précipitent pas comme des rats de ville - ils sont liés comme de minuscules kangourous. Jour et nuit, ils forment et patrouillent des sentiers miniatures le long des hauts plateaux couverts de mousse dans lesquels ils habitent, en nettoyant les feuilles et en cherchant de la nourriture.

«Ils sillonnent ces petits sentiers dans la forêt de nuages, sans aucun doute, se déplaçant très doucement, essayant de se faufiler près des vers», dit Heaney. Ils ont des réflexes extrêmement rapides; quand ils détectent un ver, ils bondissent.

L'annonce de jeudi porte à six le nombre d'espèces de rats musaraignées décrites, 121 ans après que le zoologiste britannique Oldfield Thomas ait nommé le genre en 1898. Rickart et Heaney ont aidé à décrire quatre des six espèces connues de musaraignes. les rats.

Leur travail d'expansion de l'espèce Rhynchomys aide à construire un argumentaire en faveur de la préservation des habitats naturels du pays - ce qui, selon Rickart, profite non seulement à des créatures étranges, comme les rats à sauts à bec pincé, mais également aux humains.

«Le rat» a une très mauvaise connotation: les gens pensent aux rats d'égout ou, au mieux, aux rats de laboratoire; il est difficile d'intéresser les gens à un moyen sérieux de protéger ces rats bizarres », déclare Rickart. «Mais il y a beaucoup plus que cela. Lorsque nous allons à la recherche d’animaux uniques à un endroit donné, c’est un argument de plus pour protéger un endroit.

Les Philippines abritent la plus grande concentration de mammifères uniques au monde par kilomètre carré. On ne trouve plus de 50 espèces de mammifères que sur l'île de Luzonan, de la taille du Kentucky, y compris une variété de rats brouillés qui passent le plus clair de leur vie dans des arbres et d'autres souris à vers du sol, tels que les rats musaraignes.

"Dans un endroit comme les Philippines, " dit Rickart, "quand vous rencontrez quelque chose de nouveau pour vous, vous savez presque automatiquement que c'est nouveau pour la science".

Luzon étant une île complètement isolée de tout continent principal dont les montagnes offrent une variété de climats à travers ses nombreuses altitudes, ses résidents en zoologie sont des animaux distincts et étranges qui se sont adaptés pour survivre dans des conditions très spécifiques. En fait, chacune des six espèces de rats musaraignes a évolué sur des parties géographiquement distinctes de l'île.

Il ne reste qu'environ 6% des forêts tropicales anciennes d'origine de ces îles, ce qui en fait l'un des sites les plus déboisés de la planète. Auparavant, ces forêts et d’autres forêts servaient d’éponge pour absorber la pluie pendant les typhons (entre 10 et 20 pieds de pluie absorbent les hautes montagnes des Philippines chaque année) et libèrent lentement cette humidité au fil du temps.

Mais de telles découvertes pourraient aider à lutter contre la déforestation. Le mont Mingan, qui abrite l'un des nouveaux rats musaraignes, est en train de devenir une zone protégée au niveau national, dit Heaney, le mont Labo étant à l'étude pour la même désignation. «Le fait de décrire une nouvelle espèce à partir de là constituera un facteur contributif», explique Heaney. «Nous avons appris que ces découvertes ont beaucoup de poids auprès du gouvernement là-bas.»

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