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Des os brûlants ont aidé à prouver que les femmes étaient empoisonnées à la peinture rougeoyante

2021

Ce qui suit est un extrait de The Radium Girls de Kate Moore.

C'est peu après neuf heures du matin que les hommes se sont rendus au cimetière de Rosedale le 15 octobre 1927. Ils ont traversé les rangées de monuments commémoratifs jusqu'à ce qu'ils se soient arrêtés près d'une tombe. Ils ont érigé une tente et enlevé la pierre tombale. Ensuite, ils ont cherché à découvrir le cercueil, soulevant du sol détrempé jusqu'à ce qu'ils dévoilent une boîte en bois indéfinissable, dans laquelle se trouvait Amelia "Mollie" Maggia - la jeune fille, qui était morte de syphilis. Les hommes ont passé des cordes sous celle-ci, puis ont attaché des chaînes d'argent plus solides. Il a été soulevé légèrement pour le libérer de l’eau qui s’infiltrait autour de lui à la suite des récentes pluies. "Ils attendirent ensuite que les fonctionnaires arrivent. Berry avait convenu avec la compagnie de radium de les faire converger à 3h30. pm exactement.

À 15 heures, les spécialistes de la société sont arrivés sur la tombe de Mollie. Il y en avait six, dont le vice-président Barker et l'omniprésent Dr. Flinn. Prudemment, Berry s'était arrangé pour qu'un enquêteur spécial soit présent pour les activités de la matinée. il regardait maintenant de près les hommes de la compagnie qui se préparaient devant la tente. À 15 h 30, comme spécifié, Berry se rendit à la tombe avec Mme Hughes, le Dr Martland et une cohorte de médecins de New York, qui dirigeraient l'autopsie. Il y avait treize fonctionnaires réunis pour assister à l'exhumation de Mollie.

Parmi les médecins et les avocats se trouvaient trois autres hommes: James McDonald et James Larice, les maris des soeurs de Mollie, et son père, Valerio. La famille n'avait pas protesté quand Berry leur avait proposé l'idée. Le corps de Mollie pourrait fournir une preuve corroborante parfaite pour le combat des peintres de cadrans devant les tribunaux. Même après toutes ces années, elle pouvait toujours aider ses sœurs.

Après l'arrivée de l'équipe de Berry, des préparatifs ont été faits pour lever le cercueil. Des rideaux ont été tirés et toute la partie est entrée dans la tente. Les ouvriers des fosses se sont soulevés sur les cordes et les chaînes. Lentement, Mollie remonta les six pieds à la surface. «La boîte extérieure était en mauvais état et facilement démontable. le cercueil était également prêt à tomber en morceaux. »Malgré le sombre jour de l'automne, le cercueil semblait briller d'une lumière artificielle; il y avait «des signes indubitables de radium: l'intérieur du cercueil était embué par la douce luminescence des composés du radium».

Quelqu'un prêta par-dessus le cercueil rougeoyant et tira une plaque d'identification en argent du bois pourri. Amelia Maggia, lis-tu. Ils l'ont montré à Valerio pour identification. Il hocha la tête: oui, c'était celui-là. C'était celle que la famille avait choisie pour son enfant.

Dès que l'identité de Mollie a été confirmée, le haut et les côtés du cercueil ont été enlevés. Et elle était là. De retour de la tombe, il y avait Mollie Maggia, vêtue de sa robe blanche et de ses escarpins en cuir noir, comme elle était habillée le jour de son enterrement en 1922. «Le corps, remarquaient des observateurs, était en bon état. conservation. »Ils la retirèrent avec soin de son cercueil, la placèrent doucement dans une boîte en bois, puis la conduisirent en automobile dans un salon d'entreprise local. À 16h50, son autopsie commencerait. À 16h50, Amelia Maggia aurait enfin la chance de parler.

Il n'y a pas de dignité dans la mort. Les médecins ont commencé avec ses maxillaires supérieurs, qui ont été enlevés en plusieurs morceaux; ils n'avaient pas besoin de faire la même chose avec sa mâchoire inférieure, car elle n'était plus présente, elle avait été élevée dans la vie. Ils ont scié à travers sa colonne vertébrale, sa tête, ses côtes. Ils lui ont gratté les os avec un couteau pour les préparer aux prochaines étapes. Et il y avait, d'une manière ou d'une autre, une sorte de soin rituel dans leurs tâches régulières, puisqu'elles «lavent [ses os] à l'eau chaude, les assèchent et les réduisent [en] de la cendre blanche la plus grise». Certains os qu'ils ont mis à la radiographie test de film; d’autres, ils se sont enflammés et ont ensuite testé la radioactivité de la cendre elle-même.

Quand ils ont vérifié le film radiographique, des jours plus tard, il y avait le message de Mollie d'outre-tombe. Cela faisait si longtemps qu'elle essayait de parler - maintenant, enfin, il y avait quelqu'un qui écoutait. Ses os avaient fait des images blanches sur le film d’ébène. Ses vertèbres brillaient dans des lumières blanches verticales, comme un régiment d'allumettes qui virent lentement au noir. Ils ressemblaient à des rangées de peintres de cadrans brillants qui rentraient chez eux après le travail. Les images de son crâne, quant à elle, sans sa mâchoire, lui firent étendre sa bouche anormalement, comme si elle criait pour que justice soit rendue à travers toutes ces années. Il y avait une touche de noir où son œil avait été jadis, même si elle regardait dehors, regardant fixement, posant un mensonge qui avait noirci son nom.

Les médecins chargés de l'examen ont déclaré qu'il n'y avait «aucune preuve de maladie, en particulier aucune preuve de syphilis».

Innocent.

«Tous les tissus et les os ont été testés», ont conclu les médecins, «ont mis en évidence une radioactivité».

Ce n'était pas la maladie de Cupidon, comme l'accusaient les rumeurs. C'était du radium .

Extrait de The Radium Girls de Kate Moore, publié par Sourcebooks 2017. Publié avec autorisation.

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