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Le premier vaisseau spatial robotique de Chine vient d'entrer en orbite

2021

À 19h41 heure locale, le cargo robotisé Tianzhou 1 a décollé d'une fusée Longue Marche le 7 mars depuis le centre de lancement spatial Wenchang sur l'île de Hainan. Désormais en orbite, elle rencontrera bientôt la station spatiale Tiangong 2, une nouvelle première pour le programme spatial chinois.

Au cours de sa mission, le Tianzhou 1 transférera le propulseur sur le Tiangong 2. C’est une étape clé pour valider la technologie de ravitaillement en orbite chinoise, nécessaire pour que de grandes stations spatiales permanentes comme la future Tiangong 3 continuent à effectuer des ajustements orbitaux sur de longues périodes de service. Le Tianzhou 1 transporte également plus de 100 colis, y compris de la nourriture et des instruments scientifiques, qui alimenteront les futures missions de taikonautes sur le Tiangong 2.

Ironiquement, le Tianzhou 1 de 13, 8 mètres de long et 13 tonnes est en réalité plus grand que le Tiangong 2, qui a une masse de 8, 6 tonnes. Basé sur la coque de la station spatiale Tiangong 1, le Tianzhou 1 peut transporter 6 tonnes de fret, soit 2 tonnes de carburant au cours de sa durée de vie opérationnelle de 3 mois. Cela rend sa capacité de transport beaucoup plus grande que les navires cargo cargo Russian Progress de 3, 3 tonnes et la charge utile SpaceX Dragon de 3, 3 tonnes, et égale à celle du véhicule de transfert japonais H-II.

Une partie de la raison de son grand rapport charge utile / masse est l'utilisation extensive de composites et d'alliages allégeant le poids de sa coque. Le Tianzhou 1 n'a pas non plus besoin d'un bras robotique pour accoster avec d'autres engins spatiaux, ce qui permet son utilisation sur des navires et des stations spatiales plus petits. Il peut également accoster au Tiangong 2 par la méthode du "rendez-vous rapide", réduisant ainsi la durée des manœuvres de pré-amarrage de deux jours à six heures, grâce à des ajustements d'orbite plus précis.

La Chine projette de faire de Tianzhou le vaisseau spatial chinois le plus lancé, afin de soutenir la construction de la station spatiale Tiangong 3 en 2018 avec du carburant et des fournitures. Le Tiangong 3, une fois achevé en 2020, comportera de nombreux modules pouvant accueillir six taïkonautes pendant une année. La Chine espère renforcer la visibilité internationale de son programme spatial en invitant des astronautes étrangers à visiter et à rester sur le Tiangong 3.

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