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Des robots chinois en mission pour battre la NASA de l'autre côté de la lune

2021

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La nouvelle initiative de la NASA de retourner sur la lune à la demande du président Donald Trump est une notion intrigante, mais pour l’instant, nous sommes toujours relégués à étudier et explorer la surface lunaire à l’aide de robots. Mais ce ne sont pas des robots de la NASA auxquels nous devrions prêter attention - il n'y en a pas. Au lieu de cela, la Chine dispose actuellement d’une longueur d’avance dans l’exploration lunaire, et elle est sur le point de faire sensation avec son vaisseau spatial Chang'e 4, lancé samedi dernier. L’atterrisseur de quatre tonnes est entré en orbite lunaire mercredi et devrait atterrir à la surface de la lune au cours de janvier, déchargeant ainsi un nouveau rover dans le paysage.

Tout cela semble plutôt standard pour les missions lunaires, à l'exception d'un détail crucial qui fait toute la différence: ce sera la première fois que des humains atterrissent en douceur d'un vaisseau spatial au loin de la lune, une région que nous n'avons jamais exploré avant.

«Dans le cadre d'une campagne d'exploration robotique complète, vous souhaitez vous rendre dans des endroits où vous n'êtes jamais allé auparavant», a déclaré John Logsdon, expert en politique spatiale à la George Washington University. «Aller de l'autre côté [de la lune] est en quelque sorte la prochaine étape logique du programme. C'est une indication que la Chine est sérieuse au sujet de son programme complet d'exploration spatiale. Il est déterminé à être l'un des principaux pays dotés de capacités spatiales. "

La quatrième mission officielle du programme Chang'e et le deuxième rover robotique envoyé sur la lune, Chang'e 4, font partie d'un effort ambitieux et ambitieux de la Chine visant à explorer la lune comme seule la NASA l'a fait auparavant. Et à certains égards, le programme Chang'e a pour objectif de surpasser les efforts des États-Unis, d’où la raison pour laquelle le dernier engin spatial dépose un rover de l’autre côté.

Bien que Pink Floyd ait rendu populaire le fait de penser que le côté éloigné est un monde de noirceur perpétuelle, il reçoit à peu près autant de soleil que le côté visible. C'est juste que la lune elle-même bloque la capacité de n'importe qui ou de tout ce qui se trouve de l'autre côté à communiquer directement avec la Terre. C'est pourquoi nous n'avons pratiquement pas essayé de l'observer, mis à part quelques images prises par des orbiteurs (et un atterrissage brutal du Ranger de la NASA.) 4 sonde en 1962, qui n’a fourni aucune donnée scientifique utile).

Le côté éloigné n'est pas très différent du côté rapproché, mais il existe certaines différences physiques qui pourraient éclairer l'origine et l'histoire de la Lune. Il abrite beaucoup moins de maria (grandes plaines basaltiques formées par une activité volcanique ancienne qui semble souvent sombre) que le côté proche, ainsi que des cratères plus visibles. Les raisons exactes sont inconnues, mais Chang e 4 aura pour tâche d'analyser la composition chimique des roches et des sols lunaires et d'utiliser un radar pénétrant le sol afin de trouver une explication. La sonde devrait atterrir dans le bassin lunaire du pôle Sud-Aiken de la Lune, qui abrite probablement des roches assez différentes de celles rapportées sur Terre lors du programme Apollo.

Au-delà, Chang'e 4 sera également chargé de mesurer les températures de surface lunaires, d’étudier les rayons cosmiques et d’observer le comportement des éjections coronales expulsées par le soleil vers la Terre. Le plus étrange et le plus excitant, c’est que l’atterrisseur réalise également une expérience étudiante - une biosphère protégée miniature qui abrite des œufs de vers à soie ainsi que des graines de pomme de terre et de moutarde. L'objectif est de développer ces formes de vie en utilisant la lumière naturelle du soleil, comme moyen d'étudier la respiration et la photosynthèse sur la lune.

Certaines des technologies testées par Chang e 4 pourraient ouvrir la voie à de futures explorations spatiales dans la région et ailleurs. La topographie accidentée du bassin pôle Sud-Aitken signifie que la Chine doit tenter un atterrissage plus raide que d'habitude. La descente de Chang e 4 s démontrera de véritables prouesses.

Plus important encore, la Chine envisage de contourner les obstacles en matière de communications de l’autre côté via Queqiao, un satellite lancé plus tôt cette année et placé dans une zone orbitale Terre-Lune appelée L2. Ce type de technologie n’imagine pas vraiment, mais c’est peut-être un test utile pour savoir comment déployer des efforts de communication plus importants, non seulement sur la Lune, mais également dans d’autres mondes comme Mars. «Le fait que la Chine commence à mettre en place une infrastructure de communication lunaire est remarquable», a déclaré Logsdon.

Comme la NASA sous sa direction actuelle, la Chine a pour objectif d'envoyer des astronautes sur la Lune dans un délai relativement bref. Chang e 4 ne fait pas partie de ces plans, mais il ne fait aucun doute que le pays a pour ambition d’envoyer des taïkonautes sur la Lune dans les années 2030.

«Lorsque nous commencerons à ramener les humains sur la lune, je pense que les chances sont énormes que ce soit du côté de la Terre», déclare Logsdon. «Dans le long terme, si les humains reviennent sur la lune, ils voudront se rendre dans toute la sphère. Les informations que Chang e 4 aura rassemblées seront d’ores et déjà pertinentes pour les humains. Néanmoins, prévient-il, «c'est relativement lointain dans le futur».

Mais la mission reflète néanmoins la raison pour laquelle les États-Unis devraient surveiller de près la Chine s’ils envisagent de maintenir leur leadership sur les vols lunaires et l’exploration. Logsdon dit qu'il est intéressant de noter comment les Chinois élaborent leurs plans, les exécutent et ne les modifient presque jamais dans le processus. Le contraste avec les multiples pivots que le programme spatial américain peut subir grâce aux changements de La Maison Blanche, qui dirige le Congrès, combien d'argent les membres du gouvernement sont prêts à consacrer aux activités spatiales et les efforts visant à exploiter les opportunités ouvertes par la montée du secteur commercial.

Il y a à peine un peu plus de deux ans, la NASA n'avait absolument aucun projet de renvoyer des êtres humains à la surface de la lune et était fermement résolue à faire avancer le chemin de Mars. Ce n'est certainement pas le cas aujourd'hui. La Chine, en revanche, n'a jamais beaucoup hésité sur ses intentions et ses projets. C'est un pari sûr de les prendre au mot et de s'attendre à ce qu'ils fassent ce qu'ils disent.

Et cela a du sens, c'est un régime qui peut fonctionner plus rapidement et plus efficacement, mais sans responsabilité ni surveillance. Malgré tous les maux de tête produits par la récente directive de la NASA de nous renvoyer sur la Lune, au moins cela se passe sous la direction d'un dirigeant qui doit répondre aux attentes du public américain. "La Chine n'a pas besoin d'avoir des crédits du Congrès, après tout, dit Logsdon." Je pense que cela reflète la nature autoritaire de la société. Je ne pense pas que nous voulons imiter cela. "

Néanmoins, un atterrissage en douceur sur le côté éloigné de la Lune sera une première en son genre et pourrait très bien mener à la même chose. Les objectifs de cette mission "n'ont jamais été réalisés auparavant", déclare Logsdon. "Plus de pouvoir à la Chine pour être disposé à l'essayer."

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