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Les récifs coralliens pourraient avoir plus de problèmes que prévu

2021

Avertissement: les récifs coralliens pourraient être beaucoup plus sensibles au réchauffement climatique que prévu initialement.

Suite à un réchauffement modéré de l'océan amplifié par les conditions météorologiques locales, 40% des coraux d'un mortier récif circulaire dans la mer de Chine méridionale sont morts, selon une nouvelle étude publiée dans Scientific Reports . En analysant l’histoire du blanchissement des coraux vivants, les chercheurs ont également conclu que cet événement était le plus grave et le plus massif du genre au cours des 40 dernières années.

En juin 2015, les vents étaient exceptionnellement calmes en mer de Chine méridionale. En réponse à un El Niño du Pacifique, l’océan ouvert autour du récif de l’atoll de Dongsha était environ deux degrés plus chaud que la normale. Mais l’eau juste au-dessus du récif était encore plus chaude: sans les vents de mousson qui le déplacent généralement pour maintenir le récif à la même température que l’océan environnant, il a eu une autre augmentation de quatre degrés au-dessus de l’anomalie de deux degrés.

"Il y a essentiellement une piscine géante sur ce récif très peu profond qui chauffe au soleil", a déclaré Tom DeCarlo, co-auteur du journal. DeCarlo est actuellement chercheur à la University of Western Australia, mais a effectué l'étude au cours de son doctorat au Institution océanographique Woods Hole.

«Ce que nous avons vu, c’est que, parce que cet événement de chauffage était si extrême au niveau local sur le récif, il a tué près de la moitié des coraux en quelques semaines seulement», explique DeCarlo. C'est assez rapide comparé à votre épisode de blanchiment corallien moyen.

La découverte correspond bien à la grande image des coraux menacés par le réchauffement climatique. Mais ce que cette étude a montré, c’est que "les récifs coralliens ne se comportent pas comme la haute mer", explique la co-auteure, Anne Cohen, professeur à Woods Hole.

«Un changement relativement faible de la température de la haute mer peut, dans certaines conditions, se traduire par un réchauffement important du récif, bien plus que ce à quoi on pourrait s'attendre d'un simple réchauffement de la haute mer», déclare Cohen.

Cependant, les projections concernant l'évolution de la situation des récifs coralliens au cours du prochain siècle sont basées sur les données de l'océan, a déclaré DeCarlo. «Lorsque vous superposez ou ajoutez ces effets locaux en plus de la tendance au réchauffement planétaire, vous dépassez le seuil que peuvent prendre les coraux», explique DeCarlo.

DeCarlo ajoute que les populations n'ont pas encore intégré les conditions locales dans le modèle climatique global de manière organisée. «Vous pouvez réellement calculer très bien la température des récifs coralliens sur une très petite échelle locale», explique DeCarlo. «Certains font cela sur l’atoll de Dongsha», explique DeCarlo, en construisant des modèles basés sur la manière dont l’eau coule autour de l’atoll et sur l’énergie qui provient du soleil.

"Il est possible d'intégrer ce modèle local dans un modèle climatique à plus grande échelle, déclare DeCarlo." Vous ne pourriez pas dire en juin 2030 qu'il y aura un événement de blanchiment. Vous pouvez dire qu'en fonction de ce que nous attendons du climat à grande échelle, il y a peut-être une probabilité certaine que des événements de blanchissement se produisent sur ce récif, en fonction des conditions météorologiques. "

Le réchauffement climatique met en péril les écosystèmes de récifs coralliens du monde entier. À mesure que la température augmente, les coraux expulsent les algues symbiotiques qui vivent dans leurs cellules. Une fois que les coraux ont perdu les algues qui normalement font la photosynthèse et leur ont donné de l'énergie, ils sont blanchis, affamés et meurent.

Les scientifiques ont une idée de la température à laquelle il faut que les coraux meurent à grande échelle. "Le Traité de Paris sur le climat a parlé de températures de blanchiment bien en dessous de 2 degrés Celsius et l'objectif à long terme est de les maintenir en dessous de 1, 5 ° C, explique Mark Eakin, coordinateur de Coral Reef Watch de la NOAA.

«Cette étude est utile pour garantir ce qui peut se produire, car si vous autorisez un réchauffement de 1, 5 ou 2 degrés, vous pouvez avoir une maladie localisée qui augmente considérablement le stress sur les coraux et entraîne un blanchissement et une mortalité graves dit Eakin.

«Nous devons vraiment travailler dur pour réduire les émissions de CO2, ralentir le réchauffement des océans et, éventuellement, inverser le réchauffement des océans, a déclaré Cohen. Mais il est également urgent d'identifier les systèmes de récifs coralliens capables de survivre au réchauffement de l'océan. "

Dans leur étude sur l'atoll de Dongsha, les espèces de coraux ont montré des réactions de blanchiment et de mortalité différentes à l'extrême élévation de la température. "Nous avons vu tout blanchir, dit DeCarlo, mais après six semaines, certaines espèces ont récupéré, d'autres non." C'est en fait assez typique. Il y a un corail ramifiant appelé Acropora qui se développe très rapidement. Vous verrez souvent des photos d'eux. Ils forment de très gros bosquets et les branches les plus lourdes, explique DeCarlo. "Ils ont été les plus durement touchés. Ils ont eu la mortalité la plus élevée." Il y a aussi les coraux Porites, qui sont "plus en forme de blocs, mais de coraux massifs, dit DeCarlo. Ils ont blanchi mais ne sont pas morts.

À l'avenir, Cohen espère trouver des récifs coralliens offrant de meilleures chances de survie. «Si nous pouvons trouver des récifs très tolérants au réchauffement, nous pouvons collaborer avec le gouvernement pour tenter de les protéger d'autres activités pouvant leur être nocives», dit-elle.

"Tous les récifs ont besoin d'aide", ajoute Cohen. "Mais nous ne pouvons pas protéger tout le monde, car il ne sera pas pratique de protéger chaque récif", dit-elle. «C’est une façon de penser» et c’est une façon de penser », à mesure que l’océan réchauffe, les récifs qui peuvent faire face au réchauffement ont de meilleures chances de survivre. aidez-les autant que nous pouvons.

Les récifs coralliens ont besoin de toute l'aide possible. «Il y a un événement mondial de blanchiment qui a lieu depuis juin 2014. Cela dure maintenant depuis 33 mois et il est toujours en cours, déclare Eakin de Coral Reef Watch, de la NOAA. "Et la grande barrière de corail est en train de se blanchir. C'est un problème qui touche de nombreuses régions du monde."

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