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Le tourisme en haute mer pourrait bientôt devenir une chose

2021

Stockton Rush veut emmener les explorateurs dans les profondeurs marines. Pas seulement des chercheurs scientifiques ou des militaires, mais aussi des voyageurs ordinaires (bien riches) en quête de découvertes. Mais ne les appelez pas les touristes.

"Nous les appelons des spécialistes de la mission, dit Rush. Attendu que" la plupart des gens imaginent les touristes comme une personne qui se présente, fait quelque chose, puis rentre chez elle avec un tas de photos. Les clients de Rush se lanceront dans l'exploration de l'océan - un point qui a été dépassé bien au Explorers Club à New York, où Rush donnait une conférence.

Sa société, OceanGate, Inc., transporte depuis 2009 des "spécialistes de mission" et d’autres clients payants vers des navires et des oasis sous-marins coulés.

Il existe de nombreuses excursions sous-marines pour les touristes, notamment les antipodes et Cyclops 1 d’ OceanGate, mais aucune ne peut plonger à une profondeur inférieure à 6 500 pieds, soit moins de la moitié de la profondeur moyenne de l’océan. Mais lorsque Cyclops 2 fera ses débuts en novembre, la société a annoncé que ce serait "le seul sous-marin privé au monde capable de transporter 5 membres d'équipage à une profondeur de [13 000 pieds]".

En 2018, Cyclops 2 devrait transporter 54 passagers à destination du Titanic à 12 500 pieds sous la surface de l'Atlantique.

Aujourd'hui, seuls quatre navires dans le monde peuvent plonger aussi profondément, et ils appartiennent tous à l'État, ce qui signifie qu'ils sont quasiment interdits pour des utilisations commerciales. Il y a eu quelques excursions privées dans le Titanic, mais celles-ci reposaient sur les sous-marins Mir, appartenant à la Russie, qui ont depuis été entreposés.

L’humanité n’a exploré que 5% environ de l’océan et le gouvernement fédéral ne fait pas grand chose pour l’améliorer, mais seulement 32 millions de dollars environ ont été consacrés à l’exploration de l’océan. (En comparaison, le budget de la NASA est de 19 milliards de dollars.) M. Rush pense qu'il est possible de trouver une solution commerciale.

Pour lancer une nouvelle ère d'exploration humaine des océans, il tente de dissiper deux mythes. La première est que les sous-marins sont dangereux.

"Au cours des 35 dernières années, il n'y a pas eu de blessure grave, et plus de 15 millions de personnes se sont rendues à Rush, a déclaré Rush au cours de l'entretien." Statistiquement, [les submersibles sont] les véhicules les plus sûrs sur la planète. "

Il a ajouté que le second mythe selon lequel l'exploration en haute mer coûte cher est basé sur le fait que jusqu'à présent, ces véhicules étaient construits par les gouvernements et les universités, en partie comme symboles de prestige. L'accent a été mis sur la capacité - de plonger au plus profond ou de prélever le plus d'échantillons - au lieu de coûts et de revenus.

OceanGate essaie de rendre l'exploration océanique moins chère, et le principal obstacle semblera familier à tous ceux qui suivent l'industrie des vols spatiaux privés: "Comment lancer et récupérer le véhicule de manière économique?" Afin de transporter les touristes dans l’espace, Blue Origin de Jeff Bezos devait trouver un moyen de rendre le vol spatial moins cher, et ce, en réutilisant les fusées pour économiser sur les coûts de lancement. (SpaceX lance également cette stratégie, mais avec moins d’attention pour le tourisme.)

Lancer et récupérer un sous-marin n’est pas tout à fait aussi complexe que la science de la fusée, mais un gros sous-marin nécessite un gros navire pour le transporter de et vers sa destination. Cela repose généralement sur des navires spécialement équipés de grues et de structures en A pour descendre le sous-marin dans l'eau, et ceux-ci ne fonctionnent pas bien dans les mers agitées. Après avoir navigué au milieu de l'océan, annuler un voyage en raison des conditions météorologiques est non seulement une déception pour les clients, mais également un gaspillage d'argent.

OceanGate a conçu une sorte de remorque, nommée Ms. Lars (Système de lancement et de récupération sous-marin mobile), qui permet de remorquer le sous-marin situé derrière le navire, afin de la rendre moins coûteuse et plus facile à obtenir dans et hors de l'eau. Pendant le remorquage, le sous-marin flotte juste au-dessus de l'eau, à une distance sécuritaire du navire. Les plongeurs montent sur un radeau pneumatique zodiac pour entrer et sortir du sous-marin. Ensuite, Mme Lars inonde ses bassins de flottaison avec de l’eau, s’enfonçant à une profondeur de 16 à 32 pieds sous la surface turbulente pour lancer le sous-marin, puis le ramène à la surface une fois la mission terminée.

"Le pire endroit dans l'océan est l'endroit où l'air et l'eau se rencontrent", explique Rush. Grâce à la conception de la plate-forme, le sous-marin peut se déployer même par mauvais temps, sans avoir à s'inquiéter de la liste des navires l'eau, ou le sous-marin qui s'écrase sur le navire.

Et comme la plate-forme est tirée derrière le navire, Oceangate n'a pas besoin d'affréter un navire spécial de lancement de sous-marin. Elle peut être déployée à l'aide du navire disponible localement et le mieux adapté aux conditions attendues sur le site. Cela aide à réduire les coûts.

La conception de Mme Lars est basée sur une plate-forme créée par le Hawaii Undersea Research Lab, mais OceanGate prétend l’avoir rendue plus sûre en éliminant la nécessité pour les plongeurs autonomes d’aider au lancement et à la récupération, ce qui peut être dangereux, et en rendant le plate-forme plus mobile.

OceanGate utilise déjà Mme Lars et ses submersibles actuels pour emmener les explorateurs sous l'eau afin de filmer des requins Sixgill, d'explorer les eaux autour d'Alcatraz et de faire des premiers scans sonar de l' Andrea Doria un paquebot qui a sombré au large des côtes du Massachusetts et difficile à atteindre pour les plongeurs.

Lors du lancement de Cyclops 2, il pourra amener les explorateurs à visiter les cheminées hydrothermales et les épaves de navires célèbres, en collectant des données scientifiques, telles que la vitesse à laquelle les navires se désintègrent dans le temps. Le sous-marin de 22 pieds de long aura une coque en fibre de carbone de 5 pouces d'épaisseur et sera capable de plonger à 13 000 pieds. Il ne peut pas atteindre les parties les plus profondes de l'océan, mais il atteint au moins la profondeur moyenne.

Les débuts de Cyclops 2 sont prévus pour novembre de cette année, avec ses premières missions au Titanic en 2018. La liste du Titanic de l'année prochaine est déjà réservée, mais la société accepte les réservations pour 2019.

"Aujourd'hui, nous voyons un rôle accru dans les entités privées et philanthropiques soutenant les progrès de l'exploration océanique et des sciences de la mer, a déclaré à Popular Science Alan Leonardi, océanographe et directeur du bureau de l'exploration océanique de la National Oceanic and Atmospheric Administration. affirme que la recherche financée par des fonds publics, telle que la NOAA, continuera à jouer un rôle important, que les sociétés privées peuvent aider à "faire de l'exploration océanique une réalité plus publique", a-t-il ajouté, ainsi qu'à faire progresser la technologie océanique, la rendant plus abordable pour tout le monde.

Leonardi a également souligné qu'il était important que OceanGate et d'autres de ce type évitent d'endommager des artefacts ou des habitats sous-marins. "De nombreuses organisations qui font la promotion de la science et de l'exploration citoyenne collaborent étroitement avec la NOAA et d'autres agences pour identifier et encourager tout le monde à opérer de manière à minimiser les risques de dommages pour les objets et les habitats mêmes qui méritent d'être explorés."

Un voyage au fond de la mer ne sera pas facile ni bon marché.

Les explorateurs en eaux profondes potentiels "devront remplir une demande en ligne, puis vous devrez passer à une interview, puis nous vous autoriserons à payer 105 129 $, dit Rush." ​​C'est le prix ajusté de l'inflation de la suite Vanderbilt la suite de première classe sur le Titanic en 1912. "

Dans son processus d’application, OceanGate privilégie la capacité physique pour que les clients puissent entrer et sortir des bateaux et de l’hélicoptère qui transporteront les passagers sur le site de plongée. Et l'expérience en mer aide aussi. Après cela, la formation de «spécialistes des émissions» comprend l’apprentissage de la lecture du radar, l’aide à la communication et la prise de photos. «Beaucoup de tâches sont simples mais peuvent être engageantes», déclare Rush. "Il ne nécessite aucune expertise ou formation spéciale."

L’exploration de l’océan n’est probablement pas pour tout le monde, mais Rush pense que ses missions seront beaucoup plus intéressantes que de monter et descendre dans une fusée, car il y a encore beaucoup à voir et à faire.

"La demande de voyages est énorme, c'est différent", dit-il. "Les gens veulent faire quelque chose de significatif. Ils veulent faire quelque chose de différent, mais qui ajoute de la valeur, pour laquelle ils contribuent."

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