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Des archives: 100 ans de fascination des mastodontes fossiles

2021

Dans un exemple remarquable de la science peu ennuyeuse, un groupe de chercheurs a vraiment remué le pot cette semaine en suggérant qu’un clan de nos prédécesseurs humains au grand cerveau parcourait l’Amérique du Nord cent mille ans plus tôt que prévu. La suggestion est un choc pour la convention scientifique, et cette semaine Popular Science a rapporté que ces affirmations soigneuses, fondées sur des preuves, devraient toujours être balayées par un gobelet gigantesque de scepticisme.

Selon la nouvelle lettre de recherche publiée dans la revue Nature, ces hominines ont brisé les os du mastodonte avec de grosses roches, à la recherche de la moelle nutritive du mammifère. L'auteur principal de l'étude, Steven Holen, a déclaré à Popular Science que cette preuve "allait à l'encontre de tout ce que j'ai jamais enseigné dans ma carrière sur les premiers humains en Amérique du Nord". Un débat sain commence maintenant sur la présence précoce de ces humains en Amérique du Nord: comment ils sont arrivés ici, qui ils étaient et où ils sont allés. Mais l’autre personnage crucial de cette histoire - les mastodontes massifs qui piétinent en Amérique du Nord - est un personnage commun dans le passé du continent, et Popular Science fait le point sur ces créatures éléphantines depuis plus d’un siècle. Voici quelques-uns de nos choix favoris:

L'homme a coexisté avec les mastodontes - cela ne fait aucun doute. Les preuves suggèrent que les humains ont fait leur grande arrivée en Amérique du Nord il y a environ 13 000 ans. En 1883, Popular Science signala qu'une dent de sagesse trouvée se trouvait à seulement 12 pieds d'une défense de mastodonte dans le New Jersey. Mais 134 ans plus tard, cette recherche évoquée ci-dessus est la seule indication que cette relation a peut-être commencé il y a 130 000 ans.

Un jardinier italien a trouvé non pas un, mais deux squelettes de mastodonte presque complets dans son jardin, à environ un mètre sous terre. Ces béhémoths préhistoriques étaient très courants à l'époque, alors il n'est pas exagéré de penser que de gros fémurs éléphantins pourraient également être enterrés dans votre cour.

Les os de mastodon se trouvent partout aux États-Unis. Dans cet exemple, des dents, des défenses et des côtes ont été retrouvés à environ 30 miles au sud de San Francisco. Un géologue a suggéré que les os devaient être âgés de deux à trois millions d'années, et que «ce qui est allègrement alléchant» - a laissé entendre qu'un crâne humain, trouvé à proximité, aurait probablement le même âge. C'est un indice capital pour laisser tomber par hasard ...

Popular Science a rapporté qu'un groupe d'aventuriers scientifiques de la Floride, curieux, avait revêtu une combinaison de plongée pour atteindre une mine d'or d'os de mastodontes au pied d'un ressort de 35 pieds. Les collecteurs d'os ont pompé de l'air dans un tuyau relié à un casque en forme de canette en forme de canette, offrant ainsi aux oxygénés submergés un apport constant d'oxygène lorsqu'ils retiraient des os de la boue.

"Avez-vous déjà développé une faim féroce pour les steaks mastodontes?" Popular Science a demandé à ses lecteurs du début des années 1970. Eh bien, si jamais vous rencontriez une de ces créatures colossales et que vous choisissiez de la chasser (plutôt que de signaler l'une des découvertes scientifiques les plus excitantes et les plus conséquentes de l'histoire), vous voudrez peut-être tempérer la quantité de mastodonte sur laquelle vous chomperez. Un "spectromètre d'absorption atomique" (que nous devrions tous avoir) a détecté des niveaux inacceptables de contamination par le mercure dans un os de mastodonte âgé de 15 000 ans. À une partie par million, la contamination était le double de celle des normes fédérales autorisées.

À cette époque, on ignore encore si les hominines nord-américaines il y a 130 000 ans (auraient-elles dû exister) s'inquiétaient-elles de la contamination par le mercure de leur viande et de leur moelle osseuse biologiques, d'origine glaciaire.

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