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Les algues génétiquement modifiées pourraient bientôt apparaître dans les aliments, les carburants et les produits pharmaceutiques

2021

Les algues peuvent être utilisées pour n'importe quoi. Vous pouvez le broyer dans les aliments du bétail ou le presser dans du carburéacteur. Vous pouvez même en faire du beurre d'algues.

Pour le moment, les produits à base d'algues restent extrêmement chers, mais un groupe de scientifiques californiens s'emploie à les rendre beaucoup moins chers.

Des chercheurs de l'Université de Californie à San Diego et de Sapphire Energy ont développé pour la première fois une souche d'algues génétiquement modifiée à l'extérieur. Fait important, la souche modifiée ne nuit pas aux populations d’algues indigènes. Leurs travaux figurent dans une nouvelle étude de la revue Algal Research .

Grâce au génie génétique, les scientifiques peuvent développer des algues qui se développent plus rapidement et qui éloignent les bactéries mortelles. Ils peuvent créer des algues qui produisent plus de pétrole, qui peuvent ensuite être transformées en biocarburants ou en plastiques biodégradables. Ils peuvent aussi créer des algues plus nutritives, qu'elles soient consommées par le bétail ou par l'homme.

«Tous les organismes que nous utilisons aujourd'hui pour produire les denrées alimentaires, les aliments pour animaux et les fibres que nous utilisons sont génétiquement modifiés», a déclaré Stephen Mayfield, biologiste à l'UC San Diego et co-auteur de l'étude. «Cela est vrai pour les plantes et les animaux. Nous l'avons fait tout au long du processus de domestication, au cours duquel nous avons sélectionné les mutations - modifications génétiques - qui ont produit les traits souhaités. Cela aurait pu être de plus grandes épis de maïs, ou de plus grandes graines de soja, ou même des vaches qui produisaient du lait plus longtemps. "

Chacun de ces traits était le résultat d'un gène modifié, et "les algues seront exactement les mêmes", a-t-il déclaré. «Pour que tout cela se produise, nous devons domestiquer les algues, comme ce que nous avons fait avec nos plantes cultivées et nos animaux de ferme. [Mais] cela pourrait prendre des décennies et nous pourrions toujours ne pas obtenir ce que nous voulons. "

L'ingénierie génétique accélèrerait le processus en créant des souches «nécessaires pour produire les produits dont nous avons besoin, de sorte que nous n'ayons pas à réduire nos dernières forêts tropicales ni à ne prendre tous les poissons de l'océan», ajoute Mayfield. . «Nous pouvons produire le carburant et la nourriture dont nous avons besoin à partir d'une source durable et renouvelable.

Une algue moins chère et plus productive pourrait surpasser les cultures terrestres sur plusieurs fronts. Il pourrait être cultivé dans des réservoirs sur des terres impropres à l'agriculture, dans de l'eau non potable et même salée. Les algues génétiquement modifiées ont le potentiel de nourrir des millions de personnes à mesure que le climat se réchauffe, ce qui crée un stress supplémentaire pour les exploitations agricoles sous la forme de chaleur, de sécheresse et de violentes tempêtes.

Les algues peuvent déjà se développer rapidement, produisant des biocarburants plus rapidement que même les cultures les plus prolifiques. "En outre, ils éliminent le carbone de l'atmosphère et ne libèrent pas de nouveau carbone, a déclaré Jonathan Shurin, écologiste à l'UC San Diego et co-auteur de l'étude. Ils ont un effet neutre sur le réseau."

La série d'expériences - financées par le ministère de l'Énergie et surveillées par l'Agence de protection de l'environnement - s'est déroulée sur 50 jours dans d'immenses bassins extérieurs avec des échantillons d'eau prélevés dans cinq lacs régionaux. Les scientifiques ont cultivé des souches d' Acutodesmus dimorphus et ont inséré deux nouveaux gènes. Le premier était une protéine fluorescente verte pour que les algues soient visibles, et le second a amené les algues à augmenter la production d'un acide gras.

Les chercheurs ont voulu savoir si leur nouvelle souche pourrait se propager et nuire aux algues naturelles. Elle s'est propagée - vraisemblablement portée par le vent ou les oiseaux - dans d'autres bacs, mais pas très loin, a déclaré Shurin. Il a ajouté: "Nous voulions voir si l'ajout de la souche génétiquement modifiée constituait une menace pour l'écosystème naturel, mais cela ne modifiait en rien l'écologie." Les scientifiques prévoient de mener des expériences supplémentaires en examinant les effets du temps et les changements saisonniers. et d'autres facteurs environnementaux.

"Le premier procès n'a duré que 50 jours, donc il y avait peu de variation", a déclaré Mayfield. «Nous n’avons également vérifié que deux gènes, car nous voulions être très prudents avec ce que nous avons mis à l’extérieur. Nous devons répéter ce test pendant une période plus longue et ajouter d'autres gènes pour voir comment ils se comportent lors d'une croissance en extérieur. Nous avons simplement besoin de beaucoup plus de données avant de pouvoir affirmer que les algues génétiquement modifiées sont sûres et efficaces. C'est la première étape de ce processus. "

Les chercheurs reconnaissent qu'il peut être dangereux de bricoler avec la nature, mais ils croient prendre toutes les précautions appropriées. "La vie est risquée et les algues ne sont pas différentes des autres organismes", a déclaré Mayfield. «Mais si nous apportons les bons changements, puis mesurons soigneusement leurs propriétés, nous pouvons facilement gérer le risque et développer la contrainte dont nous avons besoin.»

Shurin a accepté. "Le problème, c'est que nous allons créer un monstre", a-t-il déclaré. «[Mais] les algues existent depuis des milliards d'années et ont une longue histoire d'évolution. S'il y avait une super algue qui pourrait conquérir le monde, elle aurait déjà évolué. "

Marlene Cimons écrit pour Nexus Media, un fil de presse sous-traitant couvrant le climat, l'énergie, les politiques, l'art et la culture.

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