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Comment nomme-t-on les dinosaures?

2021

De Tyrannosaurus rex à Stegosaurus, certains dinosaures sont des noms bien connus. Mais avez-vous déjà entendu parler de Lingwulong shenqi ou de Caihong juji ? Sinon, c'est probablement parce que ces deux dinosaures ont été découverts au cours des dernières années et que leurs noms sont en mandarin.

Les dinosaures sont nommés par la personne qui découvre la créature, explique Mark Norell, un paléontologue qui étudie les fossiles au Musée américain d’histoire naturelle. Le musée de New York abrite la plus grande collection de restes de dinosaures au monde.

«La première personne à décrire un nouveau dinosaure ou une espèce animale, végétale ou fongique le nomme à sa guise», déclare Norell.

Bien que les dinosaures - un groupe de reptiles qui vivait et dominait la Terre il y a environ 245 millions d'années - se soient éteints pour la plupart il y a environ 66 millions d'années, les scientifiques ont beaucoup appris sur ces créatures grâce à des fossiles. Les fossiles sont des empreintes laissées sur des rochers.

Et lorsque les scientifiques trouvent ces fossiles, ils leur attribuent des noms afin de pouvoir les identifier dans toutes les recherches futures. Les noms de dinosaures doivent respecter le Code international de nomenclature zoologique, un ensemble général de règles qui régissent les noms scientifiques de tous les organismes, mais il n’existe pas de règles principales quant à la nature de leur nom.

Les dinosaures portent souvent le nom de leur apparence ou de leurs caractéristiques, mais aussi parfois du scientifique qui a découvert le dinosaure, un lieu ou un animal mythique.

Au 19ème siècle, au début de la découverte des dinosaures, les Américains et les Européens ont nommé les dinosaures en utilisant des racines grecques ou latines pour les décrire de manière vivante, dit Norell.

En 1841, Sir Richard Owen, biologiste et paléontologue anglais, a donné le nom de «dinosaure» pour décrire les fossiles de reptiles éteints. Le nom vient des mots grecs «deinos», qui signifie terrible, et «sauros», qui signifie lézard.

Micropachycephalosaurus qui a une tête en forme de dôme signifie "petit lézard à tête épaisse". Et le plus connu de tous, Tyrannosaurus rex a été découvert dans le Dakota du Sud en 1892. Son nom signifie roi lézard tyran. Maiasaura, en revanche, signifie "bonne mère". Le chercheur qui l'a trouvé, Jack Horner, a trouvé la preuve que le dinosaure mâcherait des plantes pour nourrir ses bébés nouvellement éclos qui ne pourraient pas quitter leur nid.

Mais de nos jours, les noms de dinosaures sont beaucoup plus multiculturels puisque des fouilles ont lieu dans le monde entier. Maintenant, les noms sont souvent en dialecte local pour représenter l'endroit où ils se trouvent, dit Norell.

Par exemple, en 2004, Norell a fouillé un petit dinosaure dans le nord de la Chine. Le fossile de dinosaure a été découvert dans une posture de couchage ressemblant à un oiseau, ce qui a conduit au nom de Mei Long, un nom mandarin qui se traduit par "dragon endormi".

Ce qui est intéressant, dit Norell, c’est que de nouvelles espèces se rencontrent tout le temps. Environ 1200 dinosaures éteints ont été découverts et nommés au cours de l'histoire, et environ 50 nouveaux dinosaures sont nommés chaque année.

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