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Comment la Californie économise l'eau de pluie pour une journée ensoleillée

2021

À l'extérieur de la fenêtre du bureau d'Helen Dahlke, à l'Université de Californie à Davis, les nuages ​​sont pendants, leurs bords semblant se frôler contre le bâtiment. Il pleut intensément, un événement inhabituel dans un État perpétuellement assoiffé, victime d'une sécheresse de cinq ans. "On dirait que la fin du monde a déclaré joyeusement Dahlke.

Hydrologiste et professeur qui étudie la manière dont l’eau circule dans les roches, les sols, les champs et les fermes, elle est comme un as du H2O. Au cours des deux dernières années, Dahlke a passé des journées comme celle-ci à faire ce que les défenseurs de l'eau pourraient trouver odieux: rester debout sous la pluie, porter des bottes en caoutchouc jusqu'aux genoux, ouvrir des arroseurs dans une ferme ou un verger en sommeil et les laisser pulvériser. Elle est douée pour ça. Elle peut pulvériser environ 45 millions de gallons en 42 jours.

Elle avoue: «Enfant, j'ai toujours été fascinée par l'eau. J'ai toujours aimé jouer avec. »Le jeu d'arrosage de Dahlke pourrait changer la façon dont la Californie pense à sa météo et à la façon dont nous économisons de l'eau. Ses inondations ont pour but de déterminer si les humains peuvent cibler et reconstituer les aquifères appauvris par la sécheresse - la roche profonde et perméable qui retient nos eaux potagères et agricoles - en exploitant la saison des pluies d’hiver.

C'est une question particulièrement poignante cette année, lorsque des tempêtes hivernales ont déversé jusqu'à 350 milliards de gallons dans les réservoirs californiens. Les fonctionnaires ont dû littéralement ouvrir les vannes et envoyer l'excédent en aval pour finalement se jeter dans la mer. C'est comme brûler de l'argent. Et nous le brûlons depuis très longtemps.

Depuis les années 1930, la Californie a perdu 100 millions d'acres d'eaux souterraines, selon Dahlke, qui a aidé à résoudre les problèmes d'eau en Ethiopie, en Afrique du Sud et en Suède. Originaire de Leipzig, en Allemagne, elle a été émerveillée d'apprendre cette figure. «Un acre de pied d'eau est un terrain de football recouvert d'un pied d'eau», dit-elle, s'interrompant pour laisser pénétrer ce visuel. «Alors imaginez 100 millions de terrains de football d'eau».

Dahlke et d’autres veulent maintenant encaisser ces terrains de football en les détournant vers les nombreux hectares de terres agricoles et de vergers en sommeil de l’État, en utilisant exactement les mêmes tuyaux d’irrigation et systèmes d’aspersions que ceux qui étaient déjà alimentés. en été, économiser l’eau pour la remonter par une journée ensoleillée.

À la suite d'une de ses inondations délibérées, Dahlke déploie un radar pénétrant dans le sol, des capteurs de télécommande et des kits de chimie de terrain pour mesurer, par exemple, la quantité d'eau atteignant l'aquifère, la capacité des plantes et des arbres à gérer le déluge, et la quantité L'engrais s'infiltre dans les eaux souterraines. Elle mesure également si les rendements sont affectés. Son étude pilote de trois ans, la plus importante en son genre, lancée en 2014, vise à calmer les agriculteurs craignant les dégâts des cultures et les responsables de la santé à se soucier de la contamination potentielle des eaux souterraines.

Parmi les nombreuses découvertes de Dahlke: 90% des eaux de crue atteignent la nappe phréatique; dans le bon sol, la luzerne peut supporter l'équivalent de 26 pieds de pluie; et les arbres de noix de pécan, qui, selon elle, «poussent naturellement dans les sols riverains» sont bien adaptés pour avoir les pieds mouillés en hiver.

Prochaine étape sous les bottes en caoutchouc de Dahlke: poursuite des travaux dans les vergers d’amandiers, où elle et son équipe surveilleront la croissance des racines et l’hydratation des arbres. "J'espère seulement que nous ne tuerons aucun arbre", dit-elle. À tout le moins, elle s'amusera à tremper l'endroit. «Quand il pleut, il se passe tellement de choses», explique-t-elle. C'est un système naturel. Et c'est juste fascinant.

Grâce à sa fascination, nous pourrions peut-être bientôt économiser des jours de pluie pour sécher.

Cet article a été publié à l'origine dans le numéro de mars / avril 2017 de Popular Science, sous le titre "The Water Banker".

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