https://bodybydarwin.com
Slider Image

L'Anthropocène est-il vraiment une chose? Les minéraux que nous avons aidés à créer relancent le débat.

2021

Les minéraux doivent répondre à certains critères avant de pouvoir mériter leur nom. Ils doivent être cristallins (désolé, le verre, vous ne comptez pas), ils doivent se former de manière inorganique (perles, vous êtes absents) et ils doivent se former naturellement (diamants de laboratoire, commencez).

Celles-ci peuvent sembler être des règles bien définies, mais le monde naturel est un endroit étrange et les êtres humains en font vraiment partie. Ainsi, bien que les substances de type minérales ne soient pas techniquement considérées comme des minéraux si les humains les fabriquent délibérément, les substances que nous créons accidentellement pourraient tout à fait convenir.

Dans une étude publiée dans American Mineralogist, les chercheurs ont identifié 208 minéraux qui répondent aux trois critères, mais qui ont également été créés (par inadvertance) par des actions humaines.

Les 208 minéraux comprennent des substances qui se sont formées sur ou dans des créations humaines, des artefacts naufragés aux conduites géothermiques. Ils se forment dans les flammes couvantes des feux de décharges de charbon ou sur les murs des fonderies.

Oh, et dans les mines. Beaucoup de mines.

«La plupart de ces minéraux se sont formés sur les murs des mines. Certains se sont formés sur du bois de mine ou des objets dans des mines », explique Edward Grew, l'un des coauteurs de l'étude.

Lorsque les humains creusent dans la Terre, ils ouvrent des trous qui n'existeraient pas naturellement, permettant à l'eau, à l'air et à d'autres substances altératrices d'interagir librement avec des minéraux qui auraient autrement été enfouis.

L'eau ruisselant sur le mur d'une mine ou sur l'eau de mer entourant un lingot d'étain naufragé peut transformer ces minéraux naturels ou ces objets fabriqués par l'homme en quelque chose d'autre. Certains minéraux peuvent également être produits de manière tout à fait naturelle, mais dans le contexte des mines, des naufrages et des conduites, un élément humain est clairement impliqué.

Ce n’est pas comme si ces minéraux s’emparaient des anciennes mines. Souvent, on ne les trouve que dans quelques localités, et même dans celles-ci, en très petites quantités.

«Celles-ci ne sont pas courantes et sont toutes en très petites quantités», déclare Grew.

Alors, pourquoi s’exciter sur ce qui est essentiellement une reclassification d’un groupe de minéraux relativement rares (208 sur plus de 5 000 minéraux sur la planète)?

La réponse se trouve dans le titre de l'article: «Sur la minéralogie de« l'époque anthropropène ».

L’époque Anthropocène est le nom proposé pour la période géologique actuelle, certains chercheurs affirmant que les humains ont tellement changé la Terre, avec nos bâtiments et nos mines - et maintenant nos minéraux - qui en valent la peine. propre désignation.

C’est une idée qui a suscité énormément d’attention et de controverse.

«Une des raisons pour laquelle il est si controversé est qu’avec d’autres périodes géologiques, elles sont toutes terminées. Vous pouvez trouver un début, un milieu et une fin, dit Grew. «Avec l’Anthropocène, au mieux, nous pouvons trouver que c’est un début, nous y arrivons tout juste.»

La Commission internationale de stratigraphie est le groupe chargé de décider en dernier ressort si l'Anthropocène entre ou non dans l'échelle de temps géologique officielle.

La stratigraphie est l'étude des couches de roche dans la Terre, qui enregistrent l'histoire du monde sous forme de sédiments, d'éruptions volcaniques, de surfaces altérées, de fossiles, de minéraux et de nombreux autres marqueurs. Certaines de ces caractéristiques forment des limites qui aident les stratigraphes à diviser les 4, 6 milliards d'années d'histoire de la Terre en âges et époques géologiques.

Maintenant, on demande aux stratigraphes de décider si l’impact massif des humains sur la Terre a laissé assez de traces pour définir un nouvel âge; l'époque anthropocène. Le terme, proposé pour la première fois en 2000, s'est déjà généralisé dans les discussions sur les changements globaux, de l'urbanisation au changement climatique. Les chercheurs ont proposé différents points de départ, de l'interaction accrue entre l'ancien et le nouveau monde en 1610 à une large distribution de silicium dans les ordinateurs et l'électronique, en passant par les radiations provenant d'explosions nucléaires. L’idée maîtresse à l’heure actuelle est que l’Anthropocène a commencé vers 1950, lorsque l’utilisation du pétrole et du gaz a explosé (au sens figuré), de même que de nombreuses bombes nucléaires (au sens littéral).

"Les minéraux pourraient être utilisés pour, peut-être pas définir" l'époque anthropocène ", mais ils pourraient être ce que vous pourriez utiliser pour le trouver" dit Grew.

Grew a dit d'imaginer un géologue dans des millions d'années à regarder des couches de roches. Elle voit d'étranges minéraux. Serait-ce la preuve qu'elle regarde l'anthropocène? Peut-être, s’ils font partie des 208 minéraux anthropiques décrits par Grew et ses collègues. En imaginant à quoi pourrait ressembler l’Anthropocène dans le disque rock, «vous devez vous projeter dans le futur, puis regarder en arrière et voir ce que vous verriez du passé», déclare Grew.

Mais c’est ce scénario imaginaire dans lequel de nombreux stratigraphes raffolent de l’idée même de l’Anthropocène. Non pas parce qu'ils ne pensent pas que les humains ont eu un impact sur le monde, mais parce que nous avons déjà des classifications qui définissent efficacement les impacts humains et les échelles de temps.

«La commission n'a pas été créée pour reconnaître ce qui pourrait être dans un million d'années», a déclaré Stan Finney, ancien responsable de la Commission internationale de stratigraphie, non impliqué dans l'étude.

Finney est un critique virulent de l'idée que l'Anthropocène doit être sa propre période de temps géologique. D'une part, dit Finney, nous avons déjà de nombreuses classifications qui nous aident à définir différentes périodes et des enregistrements détaillés qui nous aident à classer les choses à un niveau beaucoup plus fin que l'immensité du temps géologique.

Actuellement, lorsque les géologues classifient les coulées de lave à Hawaii, ils distinguent ces dernières en se référant aux années exactes de leur éruption, au lieu de les regrouper automatiquement en tant que coulées holocènes. (L'holocène est la période géologique actuelle dans laquelle nous nous trouvons - rien au cours des 11 700 dernières années). «Lorsque vous creusez dans le sol en Italie et que vous trouvez un artefact, vous pouvez le définir en tant que Roman, mais vous ne l'appellerez jamais Holocène», déclare Finney.

Même affaire avec l'Anthropocène, selon Finney. Nous avons des années, des calendriers, des âges industriels et des âges archéologiques, une multitude de façons différentes et précises de définir les couches de la Terre qui en sont à leurs balbutiements. En raison de cette diversité, des chercheurs tels que Finney s'interrogent sur l'utilité de l'Anthropocène pour les stratigraphes, à qui il appartient en fin de compte d'inclure l'époque dans leur chronologie officielle. Si les archives actuelles de l'humanité survivent, les futurs géologues disposeront de termes très précis pour déterminer ce qui se passait dans le passé et n'auront pas nécessairement besoin d'un terme global tel que l'Anthropocène. Si ces enregistrements ne survivent pas, c'est tout à fait infructueux. «Si nous ne sommes pas là, nous ne sommes pas là», dit Finney.

On ne peut nier que l'idée de l'Anthropocène ou de «l'âge de l'homme» est évocatrice. Si nous modifions tellement la Terre avec nos bâtiments, nos briques, notre béton, nos mines et notre pollution que nous créons par inadvertance des centaines de minéraux à la surface de la Terre, ne vivons-nous pas un âge totalement nouveau?

Ce n'est pas nécessairement un critère suffisant pour les stratigraphes, dit Finney.

«Bien que je sois critique à propos de l’Anthropocène, les humains ont touché toute la surface de la Terre», déclare Finney. "Les plantes aussi."

L'expansion des plantes à travers la planète a commencé quand elles sont apparues pour la première fois dans l'Ordovicien supérieur. Ils se sont largement répandus dans le Dévonien et ont été préservés sous forme de lits massifs de charbon au Carbonifère. Ils ont altéré les sédiments, l'atmosphère et l'histoire de la planète, mais la chronostratigraphie du monde n'est pas définie par la manière dont les plantes ont verdi la Terre. Il est basé sur un enregistrement stratigraphique complexe qui a finalement été officialisé par l’ICS dans les années 1960.

Le débat sur l'Anthropocène ne bouge pas de sitôt. L'ICS a un groupe de travail dont la tâche principale est de rassembler des données, telles que de nouveaux minéraux, des enregistrements stratigraphiques et d'autres informations, afin de déterminer si l'inclusion de ce terme dans l'enregistrement stratigraphique est scientifiquement justifiée et utile pour la communauté géologique. Le groupe de travail avait une date butoir pour une décision de l'année dernière, mais aucune décision n'a encore été prise.

Entre-temps, nous avons les origines vaguement humaines de 208 minéraux à penser pour passer le temps. Saviez-vous qu'un minéral appelé tinnunculite se forme lorsque les gaz des incendies de mines de charbon russes interagissent avec les excréments de la crécerelle de l'Eurasie?

Maintenant tu fais.

Le réchauffement climatique n'est pas «en train de se stabiliser», alors arrêtez de le dire

Le réchauffement climatique n'est pas «en train de se stabiliser», alors arrêtez de le dire

Nous gaspillons 40 pour cent de la nourriture que nous cultivons - voici où cela va

Nous gaspillons 40 pour cent de la nourriture que nous cultivons - voici où cela va

Ces bols suggèrent que les humains fumaient déjà de l'herbe vers 420 av.

Ces bols suggèrent que les humains fumaient déjà de l'herbe vers 420 av.