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Les lacs du nord-est deviennent dangereusement salés, et c'est notre faute

2021

Sel. Vous serez peut-être heureux de l'avoir dans vos pâtes et dans vos océans, mais dans le lac d'eau douce de votre quartier convivial, il s'agit d'un intrus importun.

Malheureusement, le sel afflue de plus en plus fréquemment dans les lacs à mesure que les humains se rapprochent de plus en plus des lacs, déversant des quantités croissantes de sel sur les routes en hiver. Dans une étude publiée lundi dans le PNAS, les chercheurs ont examiné 371 lacs disséminés dans le nord des États-Unis et le sud du Canada, du Minnesota et du Michigan au Maine et en Ontario, une région connue sous le nom de région des lacs d'Amérique du Nord.

Les chercheurs ont fouillé les archives publiques pour trouver des lacs relativement grands (couvrant environ 10 acres) contenant 10 ans de données sur les niveaux de chlorure dans le plan d'eau. Ensuite, ils ont examiné la zone entourant le lac pour voir combien de routes se trouvaient à proximité. Si même un pour cent de la surface terrestre située dans une zone tampon s'étendant à 1 640 pieds de la rive du lac était pavée, le niveau de salinité du lac serait alors extrêmement probable.

«Les lacs sont vraiment efficaces pour montrer les changements environnementaux à long terme», a déclaré Hilary Dugan, auteur principal de l'étude. Contrairement aux rivières, qui ont tendance à montrer une contamination par le sel lors de pics abrupts, les lacs changent constamment au fil du temps.

De nombreux types de sel utilisés sur les routes sont chimiquement similaires au sel de table - NaCl - ou au chlorure de sodium. La présence de sel nuit à la capacité de l'eau de geler en une couche glissante et glacée sur les routes en hiver. Mais lorsque le temps se réchauffe, tout le sel est lavé des surfaces de chaussée, des trottoirs et des terrains de stationnement imperméables. Il finit par s'accumuler dans le sol et finit par être emporté par la pluie et la neige qui fond dans les eaux de surface comme les lacs et les cours d'eau sous forme de composés de sodium et de chlorure.

Tout comme avoir trop de sel est mauvais pour vous, trop de chlorure peut être mauvais pour l'environnement. Cela peut tuer les plantes et rendre les eaux moins accueillantes pour les plantes indigènes et les algues.

Le sel devient perceptible dans l'eau potable à environ 300 milligrammes par litre, ou une cuillère à thé de sel dans cinq gallons d'eau, dit Dugan. C'est à ce moment-là que vous commencez à goûter la différence et que c'est autour de cette concentration que le sel commence à faire pression sur les plantes et les animaux d'eau douce, qui se sont adaptés pour vivre dans des eaux extrêmement fraîches.

Le sel de voirie a également d'autres effets sur l'environnement. Sur la route, il peut attirer des animaux qui aiment le sel, comme le cerf, ce qui augmente les risques d'accidents de la route et de circulation.

Le chlorure peut également rendre l'eau plus corrosive. À Flint, dans le Michigan, des chercheurs ont découvert que le chlorure de sel de voirie rendait l'eau de la rivière Flint tellement corrosive que lorsque la ville changeait de source, l'eau rongeait les canalisations en plomb, créant ainsi une crise de l'eau.

Mais il y a encore de l'espoir.

«La bonne nouvelle est que nous pouvons toujours améliorer la qualité de l'eau», déclare Dugan. Contrairement au phosphore ou à d'autres polluants qui peuvent se cacher dans les sédiments d'un lit de lac pendant de longues périodes, les chlorures restent dans la colonne d'eau et peuvent être évacués progressivement d'un lac à mesure que de nouvelles eaux pénètrent dans le lac. "Si vous améliorez l'eau qui va dans un lac, vous avez le potentiel de le rafraîchir", dit Dugan.

Découragés par la hausse du prix du sel, les gouvernements ont déjà commencé à adopter des mesures plus conservatrices en matière d'utilisation du sel, n'utilisant que la quantité nécessaire pour assurer la sécurité publique. Mais les propriétaires peuvent aussi aider à réduire leurs dépenses. Une tasse de café de 12 oz suffit pour saler une allée de 20 pieds. Dugan recommande également de ne saler qu'à des températures qui, à votre avis, seront efficaces. En dessous de 15 degrés Fahrenheit, le sel sec sur une surface est inutile et n’empêche pas la formation de glace.

Selon Dugan, bien qu’il s’agisse de la plus grande étude de ce type - analysant les niveaux de salinité dans les lacs d’une vaste région - il reste encore beaucoup de questions à répondre, y compris ce qui se passe avec le temps lorsque des mesures de conservation sont mises en place, et les gens commencent à utiliser moins de sel.

Nous avons commencé à saupoudrer du sel sur les routes dans les années 1940 et le maintenons depuis. C'est des tonnes de sel qui se cachent dans l'environnement, dans les sols et autres surfaces. Même si nous commençons à modifier la façon dont nous gérons la météo hivernale, il faudra un certain temps pour extraire tout ce sel de nos systèmes.

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