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Les lasers révèlent les secrets d'un fossile de dinosaure à plumes

2021

Il faisait nuit noire au musée de la nature Shandong Tianyu à Pingyi, en Chine. Les paléontologues portaient des lunettes noires qui rendaient leur environnement encore plus mystérieux, puis utilisaient un petit laser violet de grande puissance sur les spécimens assis devant eux.

La pièce était remplie d'une lumière violette, mais les lunettes aidèrent les paléontologues à bloquer la lueur laser. Ils ont jeté un œil dans les vitrines pour voir une faible fluorescence bleue émaner de certains de leurs précieux fossiles de dinosaures.

Quand ils ont trouvé un assemblage brillant de pierres et d'os, les chercheurs ont soigneusement déplacé le spécimen dans une chambre noire et ont déplacé le laser lentement dessus, enregistrant cette fois l'opération à l'aide de caméras.

À la lumière du jour (ou à la lumière visible d'ailleurs), les spécimens de dinosaures seraient toujours spectaculaires - membres d'un genre de dinosaures à plumes appelé Anchiornis, qui est déjà largement reconnu comme étant proche du croisement d'oiseaux et de dinosaures modernes et de l'évolution arbre, avec des traits d'oiseaux et de dinosaures présents dans les fossiles.

Mais la lumière laser violette a révélé des détails bien plus étonnants. La lumière du laser interagissait avec les minéraux présents dans l'échantillon. Soudain, au lieu d’un simple halo blanc dans la roche autour des os, des traits apparurent, révélant de petites écailles et des coussinets sur les pieds, ainsi que la forme des tissus mous autour du corps.

«Ce que nous faisons effectivement, c'est les faire briller dans le noir», explique Tom Kaye, qui a développé la méthodologie laser utilisée pour examiner les fossiles de dinosaures. «C’est un mariage de très vieux fossiles et d’une toute nouvelle technologie qui nous permet de voir des choses que nous n’avons jamais vues auparavant.»

Kaye a travaillé avec des chercheurs en Chine pour documenter les spécimens rougeoyants dans un article de Nature Communications dirigé par les auteurs Xiaoli Wang et Michael Pittman.

Une large gamme de couleurs différentes est apparue sous la lumière laser, peignant les os et la roche dans un arc-en-ciel de teintes, en fonction de la façon dont divers minéraux ont été incorporés dans les fossiles au cours des 150 millions d'années de présence dans le sol. interagi avec le laser.

«Les couleurs vous disent seulement qu'il y a quelque chose de différent dans la géochimie», dit Kaye. Pour savoir réellement pourquoi les couleurs sont différentes, une analyse plus détaillée du spécimen lui-même serait nécessaire. Mais ce qui était plus intéressant que les technicolores rougeoyantes elles-mêmes était ce que le changement soudain de lumière révélait.

«Les différences de minéralisation ont mis en évidence ces différences de couleur, et c’est ce qui a donné vie aux détails saisissants des écailles, de la texture de la peau et de tout cela», dit Kaye.

Près des ailes, entre le coude et le poignet, les chercheurs ont observé de fines lignes de tissu appelées patagia également retrouvées chez les oiseaux modernes. Les pieds révélaient des coussinets recouverts de petits traits écailleux - comme les oiseaux modernes - et comme les dinosaures et les oiseaux modernes, les membres postérieurs de ces créatures étaient presque en forme de baguette. Les chercheurs ne savent toujours pas comment ce dinosaure s'est déplacé; savoir s'il volait, glissait ou courait sur le sol reste un mystère, mais ils ont maintenant une meilleure idée de ce à quoi le dinosaure ressemblait.

"Nous ne nous attendions jamais à voir des contours corporels spécifiques, a déclaré Kaye. Mais si le niveau de détail était stupéfiant - et une première pour les chercheurs qui étudient ce groupe particulier de dinosaures - ce qu'ils ont découvert était tout à fait conforme aux théories actuelles sur ce à quoi Anchiornis aurait pu ressembler. .

"Il n'y a rien ici qui pointe dans une direction différente", dit Kaye.

Les chercheurs prévoient déjà de revenir en arrière et d'examiner de plus près une collection plus vaste de ces uniques dinosaures à plumes. Bien que cette étude ait examiné 200 spécimens et en ait trouvé 12 présentant cette fluorescence particulière - personne ne sait vraiment pourquoi ils étaient si spéciaux - Kaye dit qu'ils espèrent éventuellement examiner 2300 spécimens supplémentaires, dont environ six espèces au total, point dans le futur.

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