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La vie à Los Angeles a été brutale pour les chats à dents de sabre

2021

Si vous étiez un énorme bison de l’âge de la glace jonglant avec l’herbe dans les plaines brumeuses de Los Angeles, il est fort probable qu’un chat à dents de sabre vous saute dessus, épingle vos sabots au sol et tente de couler son couteau. comme des sabres dans votre jugulaire. À ce stade, vous êtes probablement foutu, mais vous ne mourrez pas sans mener une lutte acharnée et déchirante.

C'est probablement pourquoi les chats à dents de sabre ont été si souvent battus et blessés.

Les chercheurs ont analysé des milliers d'os de chat aux dents de sabre provenant des fosses à goudron de La Brea - des suintements d'huile boueuse trouvés au centre de Los Angeles - et ont découvert que les chats se blessaient fréquemment à la colonne vertébrale, probablement lors d'épisodes violents de torsion et de crampes. Les résultats, publiés récemment dans la revue Nature Ecology and Evolution, suggèrent que ces chats meurtriers, bien que équipés de sabres de six pouces, ne pourraient toujours pas tuer facilement.

"Ils se débattaient avec leurs proies et creusaient avec leurs griffes pour pouvoir se mordre le cou ou le ventre, a déclaré Christopher A. Shaw, associé de recherche aux puits de La Brea Tar, qui, depuis trois décennies, a aidé à identifier un traumatisme sur les os du chat. "Vous voyez des blessures occasionnelles chez les grands chats modernes, mais la fréquence chez les chats à dents de sabre est énorme."

Au cours de décennies, des scientifiques de Los Angeles ont extrait des milliers d'os des fosses 61 et 67, qui préservaient les fossiles colorés au goudron d'environ 340 chats. Cette vaste collection a permis aux scientifiques de l'étude d'examiner une vaste carte d'os de chat, allant du crâne à la queue. Les chercheurs ont découvert que les traumatismes, qui comprenaient des fractures cicatrisées et des tensions musculaires sévères, apparaissaient de manière évidente sur les «points noirs» sur les squelettes du chat, regroupés sur ses épaules et sa colonne vertébrale. La région la plus remarquablement torturée était la colonne vertébrale lombaire. Une vertèbre spécifique ici, la lombaire 1, a montré un traumatisme dans la moitié des os observés.

Après un après-midi à essayer de maîtriser une bête furieuse, il n’est pas étonnant que ces chats aient quitté la scène pourpre avec le dos contracté.

"Je pense qu'ils se réveilleraient et seraient un peu raides, a déclaré Caitlin Brown, l'auteure principale de l'étude et doctorante en écologie et biologie de l'évolution à UCLA.

Et ce n’était pas comme si les chats à dents de sabre avaient un choix facile comme proie. Aujourd'hui, Los Angeles regorge de voitures, mais il y a 12 000 ans, elle était remplie de prédateurs.

«Ils n'étaient pas le meilleur chat», a déclaré Brown, qui a noté que les chats à dents de sabre partageaient le même territoire que des ours rapides, des jaguars et des lions américains. «Leur vie serait assez dure. Ils étaient en compétition avec beaucoup de prédateurs.

Bien que les chiens intimidants des chats puissent donner l'impression que les animaux sont indomptables, ce n'était vraiment pas le cas. «Ce n'est pas facile du tout d'être carnivore», dit Shaw. «Les animaux qu’ils essaient de manger ne coopèrent pas. Ils ne disent pas "dans ma gorge".

Alors que les blessures fréquentes au dos représentent une dure vie pour ces prédateurs, les traumatismes n'ont pas tué les chats La Brea. Le goudron a fait.

Du pétrole s'écoule du sol dans le centre de Los Angeles et s'accumule dans des piscines et des trous (techniquement, c'est la plus basse teneur en pétrole brut, mais on l'appelle communément le goudron). Dans ces fosses, il y a neuf fois plus de prédateurs tirés du goudron que de proies. C’est bizarre, car les herbivores, des créatures aux esprits faibles qui voyagent dans de grands troupeaux, dépassent de beaucoup les prédateurs.

Mais aux fosses de goudron, les prédateurs tels que les chats à dents de sabre et les terribles loups étaient vraisemblablement attirés par les animaux charnus qui avaient pris une erreur fatale dans la peau noire et collante - et il y a peu de choses qui excitent plus un prédateur assoiffé de sang qu'un immobilisé repas. Donc, alors que les chats et les loups se précipitaient, ils devaient aussi être enlisés dans le goudron. Dans une tragédie du Pléistocène, prédateur et proie sont morts ensemble.

Dans la même fosse que celle où les chercheurs ont recueilli les os de chat à dents de sabre, des milliers de fossiles de loups terribles - qui ne sont clairement pas des animaux mythologiques - ont également été rassemblés au fil des ans. Cela a permis à Brown et à son équipe de comparer le nombre total d'os de loup et de chat ayant subi une blessure aux os sans traumatisme. Les résultats ont montré que les chats à dents de sabre risquaient davantage de se blesser au travail que les loups. Les os du chat montraient des signes de traumatisme 4, 3% du temps, tandis que les os du loup ne représentaient que 2, 8% du temps.

Alors que les chats subissaient des traumatismes au dos, les loups ont subi la plupart des blessures à la tête et au cou, ce qui est logique car les chiens utilisent leur bouche pour capturer leurs proies, leur laissant ainsi la tête plus vulnérable.

À l'époque de Los Angeles, à l'époque préhistorique, les chats trapus au sabre étaient encore plus sujets aux blessures que les loups mordants qui se faisaient botter le visage. De plus, les lions et les ours ont été farouchement complétés, sans parler du goudron gluant et suffocant.

On peut se demander si les chats auraient préféré Los Angeles aujourd'hui. Il fait soleil la plupart des jours de l'année, bien que la plupart des Los Angelinos s'accordent à dire que la circulation sur les autoroutes 101, 405 et 10 peut être intimidante.

«Ils auraient probablement été terrifiés et se seraient enfuis», explique Shaw. "Mais qui sait, ils auraient peut-être pensé que les êtres humains étaient délicieux."

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