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Écoutez le vide étonnamment vide entre Saturne et ses anneaux

2021

Mardi, la sonde Cassini de la NASA a plongé entre Saturne - la planète qu’elle étudie depuis des années - et les anneaux de la géante gazeuse. C’était la deuxième de ces 22 manœuvres, dont la dernière enverra Cassini dans l’atmosphère de Saturne pour se terminer le 15 septembre.

Mais même avec 20 plongées restantes, les scientifiques commencent déjà à recevoir des données surprenantes de ces passes sans précédent.

Lorsque Cassini a effectué sa première plongée en anneau le 26 avril, les ingénieurs de la NASA ont en fait manipulé l'antenne de l'antenne de l'engin spatial pour servir de bouclier protecteur. ils craignaient que des particules de poussière, des débris de la roche qui composent les anneaux de Saturne, n'endommagent les composants électroniques de Cassini. Ils ne s'attendaient pas à des particules plus grosses que de la fumée, mais à une vitesse de 77 000 mi / h, le vaisseau spatial aurait pu être ruiné par une collision mal synchronisée avec même ces fragments de poussière immenses.

Mais apparemment, ces précautions étaient inutiles: la région semble être relativement dépourvue de poussière.

"La région située entre les anneaux et Saturne est" le grand vide ", a déclaré Earl Maize, responsable du projet Cassini, dans une déclaration. C'est une bonne nouvelle pour les ingénieurs de l'équipe: si le premier passage de Cassini avait montré un champ de mines de poussière, ils l'auraient continuer à utiliser son antenne comme bouclier. Mais ce positionnement les aurait empêchés d’utiliser certains instruments à certains moments. Maintenant, ils savent qu’ils peuvent avancer avec un engin spatial non protégé (sauf dans le cas de quatre plongées qui amèneront l’orbiteur à travers le zone plus poussiéreuse de l’anneau intérieur D).

"Cassini maintiendra le cap, tandis que les scientifiques tenteront de comprendre pourquoi le niveau de poussière est beaucoup plus bas que prévu, a déclaré Maize.

Mais à quel point le grand est-il vide? Heureusement, nous avons une aide audio. Lorsque les antennes de la station de radio Cassini Science and Science (Plasma Wave Science) de Cassini entrent en collision avec des particules de poussière, les (très) petites explosions qui en résultent génèrent des signaux électriques que les chercheurs peuvent convertir en formats audio et visuels très pratiques. Le RPWS s'étend au-delà de la couverture de protection du bouclier parabolique de Cassini. Il a donc fourni aux chercheurs un portrait de la densité de particules de la zone, alors même que le reste de la navette spatiale évitait les collisions.

Tout d’abord, écoutez les craquements, les craquements et les éclats de poussière avec lesquels Cassini est entré en collision lors de la traversée d’un avion anneau le 18 décembre:

Vous pouvez entendre dire que Cassini est entré en collision avec plus de particules - et "entendu" plus de pops - lorsqu'il a franchi l'anneau Janus-Epiméthée, visualisé par la pointe rouge de la vidéo. Écoutez maintenant les données RPWS de la première plongée en anneau dans la Grande Finale:

"C’était un peu désorientant, nous n’entendions pas ce que nous espérions entendre, William Kurth, responsable de l’équipe RPWS à l’Université de l’Iowa, a déclaré dans un communiqué." J'ai écouté plusieurs fois nos données de la première plongée. et je peux probablement compter sur mes mains le nombre d'impacts de particules de poussière que j'entends. "

Cette découverte surprenante et pratique n’est qu’un avant-goût de la science fantastique que Cassini ne manquera pas de faire au cours de ses derniers mois. L’engin spatial a été l’un des plus grands succès de la NASA: sa mission principale d’exploration du système Saturn n’a duré que quatre ans, mais deux extensions l’ont maintenu pendant encore près de dix ans. Son sacrifice final offrira aux chercheurs un regard sans précédent sur les anneaux et l'atmosphère de Saturne, leur permettant ainsi d'apprendre de nouvelles choses sur l'origine et la composition de la planète.

La sonde devrait retrouver le contact avec la Terre plus tard dans la matinée, transmettant à la maison les données de sa deuxième plongée. Le troisième croisement aura lieu le 9 mai.

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