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Vivre avec un lynx - pour la science

2021

Ce qui suit est un extrait de La vie intérieure des chats de Thomas McNamee.

Le célèbre biologiste de la faune, John L. Weaver, avait une idée sur la façon d'observer un animal dans la nature avec plus de précision et d'intimité que jamais auparavant. Après avoir examiné plusieurs espèces, il achète en juin 1992, dans une ferme à fourrure située près du lac Flathead, dans le Montana, un chaton de lynx du Canada âgé de 19 jours. Son timing était choisi avec soin: elle ouvrit les yeux pour la première fois le lendemain. "Je voulais qu'elle nous imprime (Weaver, son épouse Terry et leur fille Anna), pour nous voir immédiatement comme sa famille." Chez eux, à la périphérie de Missoula, dans une ruelle de banlieue reliée au Rattlesnake Wilderness, ils nourrissaient le chaton au biberon toutes les deux ou trois heures, 24 heures sur 24. Elle n'était presque jamais hors de leurs mains, et elle dormait dans leur lit, mais Chirp, ainsi nommée pour ses vocations amicales, bien que douce et jamais agressive, ne voulait absolument pas devenir un animal domestique. À l'âge de dix semaines, elle pulvérisait tous les coins de la maison et déchiquetait les meubles.

Weaver construisit dans la cour arrière un chenil composé de panneaux de clôture en treillis, de trente-deux par seize pieds horizontalement et de huit pieds de haut. «Je voulais tester la rapidité avec laquelle elle développait ses capacités de capture de proies, se souvient-il. Un jour, alors qu'elle n'avait que dix semaines, j'ai placé un lièvre d'Amérique capturé vivant dans le chenil. Trois fois sa taille. Elle l'a attrapé et l'a tué exactement comme vous vous attendez à ce qu'un lynx le fasse - une petite bouchée à la nuque. "

Le biologiste qui réussissait à élever le lynx pour accepter sa compagnie était qu'il pouvait ouvrir la porte du chenil et se faufiler droit sans permission, et - adolescent maintenant - un chirp de vingt-huit livres volait dans les airs. et s'enrouler autour de ses épaules comme une étole molle en lynx, ronronnant bruyamment. Il lui donnait des massages au corps entier qui duraient de quinze à vingt minutes (et elle lui rendait la pareille en se léchant méthodiquement le visage et la tête de part en part). Son objectif n'était pas de faire d'elle un animal de compagnie, mais plutôt de l'habituer suffisamment à sa proximité physique pour lui permettre, lorsqu'elle deviendrait adulte, de lui passer un collier de radio autour du cou et de la suivre à l'état sauvage pendant qu'elle chassait. Il aurait compris qu'il s'agirait d'une bataille épineuse à travers une forêt dense d'épinettes et de sapins, avec des membres à l'aiguille bas et un pinceau rasant le visage alors qu'il plongeait dans la neige pour la suivre, tenant une antenne de trois pieds en même temps. … Mais en la surveillant de près, il disposerait de loin des données les plus détaillées jamais collectées sur cette espèce rare et notoirement insaisissable.

Au cours de son deuxième hiver, il a emmené Chirp dans les montagnes et elle était tout ce qu'il avait espéré, tolérant ses disciples mais ne prêtant aucune attention à lui, totalement concentrée sur sa chasse. «Je m'étais toujours interrogée sur ces longues touffes de lynx sur les oreilles», explique Weaver. «Diverses personnes avaient eu diverses théories, mais aucune d’entre elles ne me semblait juste. Puis un jour, Chirp creusa un cratère dans la neige et s'y blottit de manière à ce qu'elle ne voie que le dessus de sa tête et ces deux longues oreilles. Pour un lièvre qui se déplaçait rapidement à proximité, il aurait peut-être semblé qu'il ne s'agissait que d'un autre lièvre. "Elle était camouflée, dans l'attente!"

Weaver et certains de ses collègues développaient des techniques de génotypage non invasives, utilisant des poils pour identifier l'espèce, le sexe, l'âge et diverses autres caractéristiques des animaux attirés par les stations olfactives. Travaillant avec Chirp, il a formulé un secret mystérieux et persistant! Il insiste sur le fait qu'il pourrait être étalé sur des plaques de tapis et accroché aux arbres et qu'il durerait des mois sans perdre de sa puissance. «Quand j'ai finalement trouvé le bon mélange, Chirp est devenu fou de frénésie - frottant et frottant cette glande, vous savez, qu'ils ont le long de leurs mandibules… laissant ainsi un bel échantillon d'ADN de les cheveux doivent être envoyés pour analyse. Quand ils eurent fini leurs expériences de traçage ou de parfum pour la journée, généralement Chirp se couchait et attendait que Weaver la fronde sur son épaule et la conduise en bas de la montagne jusqu'à son pick-up.

Chirp est devenue si douce que Weaver a commencé à l'emmener à des réunions de groupes communautaires et à des salles de classe. Je m'assurais que l'enseignant avait ces élèves de première année silencieux et assis par terre à un bout de la pièce, puis je laissais Chirp entrer. Elle se promenait directement parmi les enfants., les vérifiant, reniflant et regardant, ne faisant pas de bruit. Les enfants étaient gelés. On leur avait dit, en termes non équivoques, de ne pas la toucher. Je ne pense pas qu'il se serait passé quoi que ce soit, mais je l'ai joué prudemment. Parfois, je la tenais sur mes genoux de telle manière que je savais que je pouvais la contrôler, puis je laissais les enfants le caresser un peu.

Une nuit de la cinquième année de Chirp, quelqu'un se glissa dans l'arrière-cour des Weavers et, pour des raisons inconnues, ouvrit le chenil de Chirp. Elle n'a jamais été revu.

Que dirait John Weaver à une personne envisageant d'élever un lynx du Canada comme animal de compagnie?

"Ne le fais pas. Ne le fais pas. Chirp a presque détruit notre maison. Tout au nom de la science, tu sais, mais… bon, non, un lynx? Un lynx ne peut pas être un animal de compagnie."

Extrait de La vie intérieure des chats de Thomas McNamee, publié par Hachette en mars 2017. Publié avec autorisation.

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