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Les lions mangeurs pourraient nous aimer parce que nous sommes spongieux

2021

En 1898, une tentative britannique de construire un pont de chemin de fer sur un ravin de Tsavo, au Kenya, s’arrêta au moment où deux lions commencèrent à prendre des ouvriers un par un et à les manger.

Naturellement, les travailleurs qui n'avaient pas (encore) été mangés n'étaient pas contents de cela. L’armée britannique n’a pas non plus supervisé le projet de construction. Le lieutenant-colonel John Patterson a finalement tiré et tué les deux lions, garantissant qu'il serait toujours un succès lors des dîners. "Oh, Bertie, tu as tiré sur un renard? Tant mieux pour toi, mon cher. Est-ce que je t'ai déjà raconté le moment où j'ai tiré sur deux lions mangeurs d'hommes?"

Patterson a également gagné un peu d'argent en écrivant un livre éclatant sur l'expérience, notamment en entendant les lions mangeant une personne devant sa tente, en craquant les os et en ronronnant de manière apparemment terrifiante. Il a également vendu les restes de lions au Field Museum de Chicago, où ils ont été bourrés, exposés et étudiés de manière approfondie depuis.

Maintenant, dans un article publié mercredi dans Scientific Reports, des biologistes ont trouvé des preuves suggérant que Patterson aurait pu exagérer un tout petit peu. Des recherches antérieures avaient montré que les lions mangeurs d’hommes avaient probablement tué 35 personnes au lieu des quelque 130 victimes que Patterson prétendait venger. Mais à présent, les chercheurs remettent également en question les craquements qui ont été rapportés par Patterson grâce à une nouvelle façon de regarder les égratignures microscopiques sur les dents.

"Il est difficile de comprendre les motivations des animaux qui vivaient il y a plus de cent ans, mais des spécimens scientifiques nous permettent de faire exactement ce que Bruce Patterson (aucun lien avec John), a déclaré dans un communiqué." Depuis que le Field Museum a conservé les restes de ces lions, nous pouvons les étudier en utilisant des techniques qui auraient été inimaginables il y a cent ans. "

Bruce Patterson, co-auteur du nouveau document, est le conservateur MacArthur des mammifères au Field Museum et étudie les lions depuis des années. En 2000, il a constaté que les dents des lions étaient endommagées, ce qui donnait à penser qu’elles ne pourraient pas s’en prendre à leurs sources de nourriture habituelles, comme les gazelles, qui nécessitent beaucoup de puissance mâchoire. Les maux de dents des lions les ont peut-être incités à se tourner vers le prochain morceau savoureux du menu: les humains.

Mais ces lions étaient-ils si difficiles à manger qu'ils mangeaient les humains face à face? Probablement pas, selon les égratignures sur les dents.

La paléontologue Larisa DeSantis étudie généralement les dents fossilisées de chats à dents de sabre, de lions américains et de loups-garous, depuis longtemps disparus.

Elle examine également les dents des animaux modernes et scrute la surface pour voir comment un régime composé de chair, comparé à un régime composé de chair et d'os, se traduit dans les micro-vêtements des blancs nacrés. DeSantis scanne les dents (ou les plâtres des dents) à un grossissement de 100 fois, puis effectue un programme qui permet de déterminer si les rayures sur l’émail vont toutes de la même façon, ou si elles sont plus aléatoires, avec piqûres et cicatrices sur la dent.

Dans ses scans, les hyènes - qui chow sur les os - ont des dents plus fortement piquées et cicatrisées (à un niveau microscopique) que les guépards, qui ont tendance à laisser les os de leurs proies. DeSantis dit que les lions modernes ont tendance à se situer quelque part entre ces deux.

Mais les lions mangeurs qu'elle a étudiés - y compris un mangeur d'hommes de Mfuwe en Zambie qui a tué six personnes en 1991 - avaient des dents qui ressemblaient beaucoup plus à des lions en captivité, qui sont nourris à des viandes préparées plus douces qu'autre chose. Loin de manger des os, leurs dents ont montré que les mangeurs d’hommes restaient attachés à des choses plus douces, comme de la chair humaine.

Il est difficile d'analyser les motivations d'un lion, mais il semblerait que ces lions n'aient pas désespérément faim. S'ils l'avaient été, ils auraient probablement terminé les restes de leur repas. Au lieu de cela, ils profitaient simplement d’une source de proies abondante: nous.

«Les humains sont devenus une solution facile à leur problème. Les humains ne sont pas une proie typique des lions », déclare DeSantis, faisant une pause. "Nous ne sommes pas non plus atypiques."

Les lions Tsavo et Mfuwe ne sont pas les seuls lions mangeurs d’humains. Entre 1990 et 2004, 563 personnes ont été tuées par des lions en Tanzanie. Et comme le changement climatique et la croissance des populations humaines forcent les humains et les lions à se rapprocher, il n’ya aucune raison de penser que les lions ne profiteront pas de la situation.

«Alors que le nombre de proies diminue, le nombre de personnes augmente», déclare DeSantis.

DeSantis dit que l'analyse de spécimens historiques comme les lions de Tsavo et de Mfuwe pourrait aider les chercheurs à analyser l'évolution des préférences alimentaires chez les prédateurs et l'influence des activités humaines sur ces préférences.

Mais cela signifie que la préservation des spécimens dans les collections des musées est de plus en plus importante. Même si les analyses modernes ne peuvent pas extraire des informations d'un spécimen, rien ne permet de savoir ce que l'avenir nous réserve.

«Ce sont des techniques qui n'étaient pas possibles lorsque les spécimens ont été vendus au Field Museum il y a 100 ans», explique DeSantis.

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