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Rencontrez l'homme qui préserve les souvenirs de télévision de votre enfance

2021

Comme beaucoup d'enfants qui ont grandi à Richmond, en Virginie, dans les années 60, Guy Spiller a adoré The Sailor Bob Show, une émission pour enfants produite localement sur un marin artistique et sa marionnette. C’était donc plus qu’un peu surréaliste quand, presque cinq décennies plus tard, l’ingénieur de la diffusion semi-retraité s’est retrouvé à la maison pour numériser les enregistrements originaux de l’émission avec l’une des rares machines restantes sur Terre capables de les lire. "Tenir les épisodes que j'avais vus dans mon enfance, regarder et se souvenir de toutes les chansons et de tous les segments, a été une expérience assez incroyable, rappelle Spiller.

À une époque où nous pouvons rassembler pratiquement n'importe quelle vidéo de n'importe quelle époque sur YouTube, il est tentant de supposer que l'histoire de la télévision a été entièrement préservée. Tentant, mais faux. Qu'il s'agisse de Sailor Bob ou de publicités dans les restaurants et les concessions de voitures hokey, au moins trois décennies de télévision pré-numérique à petit budget risquent de disparaître à jamais.

Conduisez à 85 km au nord de Midlothian, en Virginie, chez Spiller, et vous serez confronté de front à cette réalité. Sailor Bob a été enregistré en ligne sur les étagères du Packard Campus de la Bibliothèque du Congrès pour la conservation de documents audiovisuels. Seule une infime partie de ces documents a été numérisée, généralement des informations plus prestigieuses telles que la première émission de télévision couleur du président Dwight D. Eisenhower ou les bulletins de nouvelles de l'assassinat de Martin Luther King.

Les archivistes de la bibliothèque ont beaucoup de travail à faire; Des frites plus petites, comme le présentateur de journaux à la retraite qui cherche à préserver sa bobine sur un format que ses petits-enfants peuvent regarder, sont souvent référées à un type comme Spiller, qui peut déchirer votre bande de 2 pouces en presque tout format vidéo numérique dont vous avez besoin. Mais Spiller a aussi un arriéré. Il est l'une des rares personnes - y compris les membres à temps plein de la bibliothèque - disposant à la fois des moyens et de l'expertise pour aider à faire entrer ces pièces essentielles d'Americana dans le monde numérique. Travaillant hors de chez lui, Spiller numérise environ 100 bobines d’une bande vidéo quadruplex de 2 pouces par an.

Entrez dans le studio du sous-sol de Spiller et retrouvez l'essentiel de son art: deux enregistreurs sur bande vidéo RCA TR-70C de 1 800 livres. Des machines comme celles-ci ont pratiquement disparu il y a trois décennies, explique Spiller. Il devrait savoir. Âgé de 67 ans, il a commencé à l’utiliser et à le réparer au début de sa carrière. Jusqu'à présent, Spiller a réussi à trouver et à sauver huit soi-disant quads avant qu'ils ne se retrouvent dans des décharges. «Je suppose que je suis un peu comme la SPCA pour son vieux matériel de diffusion et d’enregistrement», dit-il.

Introduits en 1956, les quads étaient parmi les machines les plus complexes de leur époque. Inventé pour la lecture de bobines quadriplexes de 2 pouces - le premier format officiel sur bande de l'industrie de la télédiffusion - il permettait l'enregistrement en temps réel et la lecture instantanée de n'importe quelle émission. Les tripes sont un mélange de pompes à vide, de compresseurs d'air, de moteurs, de condensateurs électrolytiques, de résistances et de transistors.

"Le" quadruplet "en quadruplex fait référence aux quatre têtes vidéo qu'ils utilisent pour diviser l'image, " dit Spiller. «Tous les quatre de ces canaux doivent être lus de manière aussi synchronisée que possible, sinon vous commencerez à voir des artefacts visuels», dit-il.

Avant les quads, les chaînes de télévision devaient essentiellement enregistrer des émissions en filmant des écrans de télévision. (Yep.) Si vous souhaitez rediffuser quelque chose, vous devez développer ce film, de sorte que la plupart des réseaux ne rejouent tout simplement pas une émission dans plusieurs fuseaux horaires. Les quads ont tout changé. Ensuite, les machines plus faciles à gérer les ont rendues obsolètes.

Installé dans une arrière-salle oubliée de l’Université de Géorgie, le RCA de Spiller n’a pas détecté de courant électrique depuis 27 ans, mais en 1970, environ 70 nouveaux condensateurs électrolytiques ont été nécessaires. le ramener à la vie. Regarder le technomancien préparer et utiliser la machine restaurée montre clairement pourquoi il est rare. Spiller a souvent l’impression de diriger une symphonie électromécanique complexe.

Le trajet de la bande peut prendre plus de 15 minutes: le guide, les rouleaux en rotation, les têtes fixes et la tête de la piste de contrôle. Vous faites cela avant chaque enregistrement. Une fois que vous avez passé une bande dans ce labyrinthe, vous devez extraire la meilleure image de façon optimale.

Malgré ces complexités, l’ingénieur à la retraite adore ce processus, en particulier à l’ère des technologies jetables. Spiller facture des centaines de dollars pour numériser une heure de métrage (bien que cela varie beaucoup en fonction de la bande) et récupère du matériel de partout dans le pays. «Je sauve ces machines; J'arrive à sauver des émissions de l'âge d'or de la télévision et je rends les gens très heureux », dit-il. "Alors, oui, c'est satisfaisant à peu près à tous les niveaux."

Cet article a été publié à l'origine dans le numéro de mai / juin 2017 de Popular Science, sous le titre "The Old-Show Hero".

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