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La plupart des études scientifiques n'utilisent que des sujets masculins. Voici pourquoi c'est une idée terrible.

2021

"Les pigeons, ou colombes comme on les appelle à la fantaisie, sont des créatures fascinantes, a déclaré Rebecca Calisi, professeur de neurobiologie, physiologie et comportement à l'Université de Californie, Davis." Une personne moyenne pourrait les considérer comme ordinaires ou ennuyeux ou comme des parasites, mais les pigeons ont révélé des secrets sur la biologie et la reproduction pendant des siècles. Charles Darwin a même élevé des pigeons et s’en est inspiré en partie. "

Calisi est l'un des coauteurs d'une récente étude publiée dans la revue Scientific Reports, qui portait sur les différences dans les expressions génétiques de l'hypothalamo-hypophyso-gonadique - essentiellement les systèmes qui nous poussent à créer des bébés - de pigeons mâles et femelles. L'expression génique est le processus par lequel certains gènes sont activés ou activés afin qu'ils expriment certains traits. L'exemple classique est la couleur des yeux: une personne peut porter le trait pour les yeux bleus, mais selon les autres gènes qu'elle porte, ce trait peut être exprimé en bleu, noisetier ou même brun. Cette étude est unique, non seulement en raison de ses résultats, qui créent une sorte de cadre fondamental que d’autres peuvent utiliser pour étudier l’expression des gènes à l’avenir, mais aussi parce que la recherche reconnaît en réalité quelque chose qui est souvent ignoré dans la science: la présence des femelles.

Les femmes sont terriblement sous-représentées dans la science, non seulement en tant que chercheuses mais aussi en tant que sujets. Même dans les études sur les animaux, 80% des sujets sont des hommes (en dépit du fait qu'il y a à peu près autant de femmes que d'hommes dans le monde). Moins du quart des sujets participant aux essais cliniques sont des femmes. Et lorsque les essais recrutent des femmes, elles ne sont généralement étudiées que dans la mesure la plus biologiquement «semblable à celle d'un homme» (lorsqu'elles n'ovulent ni ne menstruent). C'est un peu comme essayer d'étudier les précipitations par une journée ensoleillée. Les chercheurs disent qu'ils le font parce que le cycle ovarien rend l'étude de la femme "complexe". Mais, a noté Calisi, c’est en fait une représentation de l’expérience féminine, nous devons donc trouver un moyen d’étudier cela. "

En fait, comme nous n'étudions pas les femmes, nous les rendons souvent malades. Les femmes sont beaucoup plus susceptibles que les hommes d’avoir des résultats négatifs avec les médicaments, en partie parce qu’elles métabolisent les drogues différemment. Même votre vaccin antigrippal typique, qui est calibré pour les hommes, comprend le double de la posologie dont votre femme moyenne a besoin. Et l'attention des femmes concerne également les hommes: les femmes, par exemple, risquent davantage de souffrir de la maladie, la sclérose en plaques, mais leurs symptômes ont tendance à être moins graves. Qu'est-ce qui fait que les femmes courent un risque accru de contracter la maladie tout en améliorant ses symptômes? Et peut-il être utilisé pour aider à traiter la maladie chez les hommes?

«Le sexisme existe à de nombreux niveaux et cela affecte définitivement la rigueur de la science menée», a déclaré Calisi.

Ce sont les similitudes, et non les différences, entre les sexes qui ont amené Calisi aux pigeons. Pour commencer, les pigeons mâles et femelles ont exactement le même aspect. Les pigeons n'ont pas de marques spécifiques au sexe, comme les plumes flamboyantes qui séparent les paons des paons, ou la différence de taille des pygargues à tête blanche mâles et femelles (les femelles sont plus grandes). Et les pigeons, comme la plupart des oiseaux, ont des organes génitaux internes, ou des testicules et des ovaires, de sorte que vous ne pouvez pas distinguer un pigeon mâle d'une pigeon femelle juste en le regardant. Enfin, comme les humains, les pigeons mâles et femelles s’occupent des jeunes - bien que, contrairement aux hommes, les papas pigeons produisent également du lactate.

«Les pigeons produisent des cellules spécialisées dans leurs sacs de culture. Lorsque les poussins naissent, les cellules se détachent pour produire cette substance laiteuse, semblable au fromage cottage, qui contient beaucoup de lait, de protéines, de matières grasses, d'anticorps - de nombreuses bonnes choses, comme le lait maternel, ”a déclaré Calisi. "Les hormones comme la prolactine qui aident à contrôler la lactation chez les oiseaux sont les mêmes que celles que les mères utilisent pour stimuler la production de lait."

Les pigeons semblaient donc être un bon endroit pour commencer. Calisi et une équipe de chercheurs comprenant Matthew D. MacManes, généticien à l'Université du New Hampshire, ont examiné les pigeons afin de déterminer en quoi les gènes se comportent différemment chez les hommes et chez les femmes. Plus précisément, ils ont examiné l'hypothalamus, qui est essentiellement le centre de contrôle de la reproduction dans le cerveau; l'hypophyse, qui est attachée directement au-dessous de l'hypothalamus et produit et sécrète une grande partie des hormones; et les gonades, qui se manifestent sous la forme d'ovaires chez les femmes mais chez les hommes, deviennent des testicules. Et tous ces systèmes sont également présents chez l'homme.

Ce qu'ils ont trouvé, c'est que l'activité du gène différait entre les mâles et les femelles dans tous ces tissus. "Bien sûr, on pourrait s’attendre à ce que les hommes et les femmes soient différents en ce qui concerne ces tissus impliqués dans la reproduction, en particulier lorsque vous comparez les testicules aux ovaires, a déclaré Calisi. Ce qui était intéressant, c’est que les gènes différaient également dans l’hypothalamus et lorsque les oiseaux ne participaient pas activement à la reproduction - parades, accouplements ou soins.

Dans l'hypophyse, qui chez un pigeon a à peu près la taille d'un grain de riz, environ 200 gènes étaient plus actifs chez les hommes que chez les femmes, tandis qu'environ 150 gènes étaient plus actifs chez les femmes que chez les hommes. En d'autres termes, les hommes et les femmes avaient des gènes similaires, mais différents étaient activés.

«Cela nous amène à nous interroger: l'hypophyse contribue-t-elle à ce qu'un homme soit un homme et une femme à une femme?» A déclaré Calisi. «Que font tous ces gènes? Pour la plupart d'entre eux, nous ne le savons pas.

C'est une étude fondamentale. Calisi et son équipe continueront dans cette voie. Mais c'est le genre de question qui ne peut être posée - et éventuellement résolue - qu'en étudiant les deux sexes. C'est pourquoi Calisi affirme qu'en étudiant principalement les hommes, "nous manquons l'occasion d'utiliser la diversité pour élargir la façon dont nous posons des questions et résolvons des problèmes."

"Ce travail n'a pas été fait pour lutter contre le sexisme, a ajouté Calisi. Nous avons inclus les deux sexes parce que c'est ce que l'on devrait faire."

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