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Des géoglyphes mystérieux peuvent nous renseigner sur le passé de l'Amazonie et son avenir préoccupant

2021

Nous savons que les forêts amazoniennes ont une longue histoire d’interférences humaines. Les scientifiques étudient les géoglyphes antiques de la région - de grandes conceptions tracées dans le sol avec des roches et autres débris - depuis les années 1960, lorsque la déforestation par les éleveurs de bétail a révélé pour la première fois des formes étonnantes. Comme les géoglyphes ne sont apparus que lorsque les forêts ont été détruites, il en résulte que les artistes antiques ont dû brûler leurs propres arbres pour les construire.

Mais selon de nouvelles recherches, cette connaissance ne devrait pas nous donner l'espoir qu'il sera facile de se remettre de la déforestation moderne - qui, au cours des cinquante dernières années, a détruit environ 20% de la forêt amazonienne.

Les géoglyphes ont été cités comme un signe que les forêts amazoniennes ne sont pas destinées à rester «vierges». Certaines forêts ont évolué pour brûler occasionnellement. Si la forêt amazonienne a été influencée par l'homme pendant des milliers d'années - et a bien repoussé lorsque des bandes sont restées inoccupées pendant quelques siècles - est-il alors juste de dire que nous devrions la laisser complètement en paix?

De nouvelles découvertes suggèrent que les agriculteurs autochtones ont nettoyé leur environnement à une échelle beaucoup plus petite que celle des éleveurs de bétail actuels. Ainsi, bien que la zone puisse ne pas être adaptée à l'isolement total, nous devrions néanmoins craindre que notre ingérence excessive ne tue la forêt pour de bon.

"Dans nos archives, nous n'avons pas trouvé d'anciens parallèles pour ce type de suppression de végétation, indique Jennifer Watling, chercheuse postdoctorale au Musée d'archéologie et d'ethnographie de l'Université de São Paulo. Watling a dirigé l'étude, publiée cette semaine dans Actes de l'Académie nationale des sciences à l'époque où elle était candidate au doctorat à l'Université d'Exeter.

"Nous n'avons trouvé aucun parallèle ancien pour ce type de suppression de végétation."

L'équipe a trouvé des traces d'anciens brûlages contrôlés dans les géoglyphes d'Acre, un État de l'ouest du Brésil en pleine déforestation. Ils ont analysé le charbon de bois dans le sol environnant et ont recherché des isotopes stables au carbone et des fossiles microscopiques de plantes appelés phytolithes. Ces données leur ont permis de reconstituer 6 000 ans d'histoire écologique de la région. Sans surprise, ils ont trouvé des couches de charbon suffisamment lourdes pour suggérer que les humains avaient nettoyé la zone en flammes lorsqu’ils se sont installés pour la première fois il ya environ 4 000 ans.

Mais ces peuples indigènes n'ont pas continué à sabrer et à brûler bon gré mal gré. Selon les conclusions de Watling, ils ont plutôt favorisé la croissance des palmiers tout en brûlant du bambou.

Et lorsqu'il était temps de construire une géoglyphe, une pratique mystérieuse qui a débuté il y a environ 2 000 ans et dont le but n'est pas encore connu, les habitants ont nettoyé les terres à feu, tout en maintenant les brûlures contenues dans de petites zones autour l'emplacement prévu de la conception.

"Les peuples autochtones ont géré leur environnement au moyen de stratégies de subsistance mixtes, impliquant souvent la concentration d'espèces d'arbres utiles, selon Watling." L'absence de preuves de déforestation à grande échelle dans le passé signifie que nous ne pouvons pas présumer que les forêts d'Acre se rétabliront d'une utilisation non durable des terres. pratiques d'aujourd'hui. "

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