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Naviguer avec le GPS rend notre cerveau paresseux

2021

Les applications de navigation telles que Google Waze réduisent la quantité de puissance mentale nécessaire pour se rendre d'un endroit à un autre - et les chercheurs peuvent désormais voir littéralement la différence d'activité cérébrale. Une étude récente aide les scientifiques à mieux comprendre comment notre fonction cérébrale change lorsque nous naviguons à partir de la mémoire plutôt que de suivre des instructions détaillées.

Pour en savoir plus sur la manière dont nos cerveaux traitent des réseaux tels que les rues des villes, des neuroscientifiques et des scientifiques en sciences cognitives de l'University College London (UCL) et d'autres institutions ont mené une étude dans laquelle deux douzaines de participants se sont rendus pour la première fois dans le quartier londonien de Soho. Hugo Spiers, auteur principal de l'étude et neuroscientifique au département de psychologie comportementale de l'UCL, n'a pas connu ce quartier très fréquenté, qui est «un groupe de rues très dense avec beaucoup de cafés et de cafés et de bars» . Les sujets ont ensuite passé un test pour vérifier leur connaissance du paysage urbain. «Il est inutile de scanner quelqu'un qui est complètement perdu», dit-il.

Le lendemain, dans le laboratoire, il a été demandé aux sujets de naviguer virtuellement dans ces rues en regardant un film interactif, tandis qu'une machine IRMf surveillait leur activité cérébrale. (La machine a suivi le flux de sang oxygéné dans le cerveau, ce que de nombreux scientifiques considèrent comme un indicateur de l'activité cérébrale.)

La moitié du temps, les participants devaient trouver comment se rendre à la destination eux-mêmes, en appuyant sur des boutons lorsqu'ils se trouvaient à une intersection pour indiquer la direction dans laquelle ils voulaient tourner. C'était «vraiment comme si vous étiez dans la voiture alors que votre partenaire conduisait, et ils ne cessent de se tourner vers vous pour vous demander de quelle façon allons-nous maintenant? "Ce n'était pas relaxant."

L'autre moitié du temps, les mêmes participants ont eu une tâche beaucoup plus facile. On leur a simplement dit quel chemin tourner à chaque intersection, un peu comme si vous suiviez des commandes sur Google Waze ou une unité GPS sur le tableau de bord.

Ce que les enquêteurs ont trouvé était clair. Lorsque les participants ont dû faire le gros travail mental nécessaire pour déterminer la direction à prendre, les chercheurs ont constaté une plus grande activité dans l'hippocampe des sujets, une partie du cerveau associée à la mémoire et à la navigation dans l'espace. De plus, il existait un lien direct entre l’activité cérébrale et le nombre de connexions (et donc d’options d’itinéraires) de la rue en question avec d’autres routes. En bref, plus la rue est complexe, plus il y a d’activité dans cette partie du cerveau.

Le résultat était comme une «montagne russe d’activité hippocampique en fonction du réseau de rues», explique Spires.

Mais ce n’était pas le cas dans le scénario simulé par GPS. En fait, la relation entre l'activité cérébrale et la complexité de la rue était totalement «détruite», dit Spiers, alors que les gens ne faisaient que suivre les instructions.

Ils ont récemment publié leurs conclusions dans la revue Nature Communications. Des recherches antérieures ont abouti à des résultats similaires: les chauffeurs de taxi apprenant les milliers de rues de Londres ont gagné de la matière grise dans leur hippocampe.

Spiers souligne que, à une époque où il est aussi facile de suivre son orientation que de regarder un smartphone, il se peut que l'on perde quelque chose, un peu comme un muscle sans atrophie. Les gens qui utilisent un service de navigation pour leur dire où aller ne stimulent pas leur hippocampe, dit-il. "Et cela pourrait ne pas être bon pour vous", ajoute-t-il. "Il serait peut-être préférable de donner à votre cerveau un peu plus d'entraînement."

Bien sûr, la navigation GPS présente des avantages évidents, notamment une réduction considérable du stress, mais Spiers espère trouver un équilibre entre faciliter la navigation et nous renseigner sur l’environnement dans lequel nous évoluons. Il a ajouté: "J'espère que, dans l'avenir, nous commencerons à concevoir des technologies qui nous donneront plus de pouvoir."

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