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Personne ne sait quoi faire avec la Station spatiale internationale

2021

En 2024, l'horloge manquera dans la Station spatiale internationale. Peut être. C'est la date limite arbitraire imposée par le Congrès en 2014, date à laquelle il devra décider de maintenir ou non le financement de l'ISS. Et oui, cela prendra sept ans. Mais encore une fois ... il ne reste que sept ans.

La SSI occupe la moitié du budget d'exploration humaine de la NASA - la moitié de la pile d'argent allouée à des tâches telles que l'envoi d'humains sur Mars ou sur un astéroïde. Et s'ils veulent aller plus loin dans l'exploration spatiale, la NASA ne peut pas continuer à injecter trois à quatre milliards de dollars par an dans l'ISS. Pas que c'est vraiment leur décision. Le Congrès, et plus particulièrement le Comité de la science, de l’espace et de la technologie de la Chambre, décide du montant des fonds que la NASA obtiendra. Et parce que les politiciens ne sont pas des experts du voyage dans l’espace, ils tiennent des audiences pour discuter de ce qu’ils pourraient éventuellement faire avec la SSI dans sept ans. Laisser le secteur privé prendre le relais? Laissez-le s'écraser et brûler dans le Pacifique Sud? Laisser le programme continuer à fonctionner? La dernière audience a eu lieu la semaine dernière.

Ce sont des questions difficiles, en partie parce que les gens ont des opinions très différentes sur ce qui est précieux pour la NASA et donc sur l'utilité de l'ISS. Vous pensez peut-être que la NASA devrait vraiment être une question d'exploration, de repousser les limites de ce que nous savons et où nous pouvons voyager. Dans ce cas, l’ISS pourrait ne pas être votre première priorité. C'est une énorme partie du budget qui sert à ramener les objets sur une orbite terrestre basse au lieu de s'aventurer sur d'autres planètes.

D'un autre côté, la NASA peut apprendre à envoyer des personnes sur d'autres planètes en effectuant des expériences sur l'ISS. C'est un environnement de microgravité relativement peu protégé par l'atmosphère terrestre, ce qui signifie que les scientifiques de toutes les disciplines peuvent envoyer des expériences pour voir les effets de l'espace sur presque n'importe quoi. Bière. Les plantes. Ours d'eau. Heck, nous voyons toujours comment la résidence à long terme dans une gravité faible affecte le corps humain. Et bien que certains hommes politiques lors de la dernière audition se soient demandé si l’argent déjà investi dans la SSI en valait la peine, le comité n’a pas le meilleur bilan en matière d’appui scientifique de qualité.

Nous ne voulons pas être la proie de l'erreur de coût irréversible, mais il semble vraiment dommage d'abandonner un projet colossal juste après la construction. La SSI a fait l’objet de mises à niveau importantes depuis le début de l’assemblage, en 1998, et ce n’est que depuis quelques années que les modules finaux ont été mis en place.

Rien de tout cela ne veut dire que l'ISS devrait être financé pour toujours. Avec la montée en puissance de sociétés de voyages spatiales privées telles que SpaceX et Virgin Galactic, l’ISS pourrait reprendre le contrôle de l’ISS un jour, en particulier si d’autres entreprises intéressées par le développement de produits destinés à être utilisés dans l’espace dépensaient beaucoup d’argent pour expérimenter à bord. Ou peut-être Elon Musk décidera-t-il qu'il veut en faire sa propre maison de vacances privée. Qui peut dire?

La clé ici est de décider réellement. Recueillir toutes les informations disponibles, les évaluer et faire un geste. Sept ans peuvent sembler être des siècles, mais ce n'est pas beaucoup de temps pour prendre une décision cruciale. Il est peu probable que la NASA reçoive une augmentation de budget suffisamment importante pour lui permettre de poursuivre toutes les pistes, alors cette question de financement poussera l'agence sur une voie ou une autre. La balle dans ton camp, Comité scientifique de la Chambre. Il est temps d'agir.

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