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Les vieux livres sentent le chocolat et le café

2021

Qu'est-ce qu'un livre sent? Les livres fraîchement imprimés peuvent sentir le papier et l’encre, mais les livres plus anciens dégagent une odeur douce et musquée qui s’installe dans le nez des amoureux des livres et s’attarde.

Et apparemment, cela rappelle beaucoup de gens au chocolat.

Dans une étude publiée jeudi dans Heritage Science, des chercheurs de l'Institute for Sustainable Heritage de l'University College de Londres ont examiné l'odeur des livres et des bibliothèques, en élaborant un système de classification permettant de caractériser les odeurs du passé et même de diagnostiquer la détérioration des livres avant qu'ils ne se détériorent. hors de contrôle.

Cela a commencé il y a quelques années lorsque la chimiste Matija Strlič a remarqué que les conservateurs en papier s'arrêtaient pour sentir les pages des œuvres qu'ils étudiaient. Quand il leur a demandé pourquoi, les chercheurs ont dit qu'ils pourraient en dire long sur le type de matériaux utilisés dans les livres par l'odorat. Strlič - qui avait également une formation de restaurateur - était intrigué et a commencé à chercher un moyen de quantifier ces odeurs.

«Je pensais que nous pourrions sûrement développer des techniques scientifiques plus précises que le nez humain», déclare Strli.

Des matériaux tels que les livres libèrent souvent de petites quantités de composés organiques volatils (ou COV) dans l'air. Nos nez captent ces signatures chimiques et notre cerveau les interprète comme des odeurs.

Ces composés peuvent également être détectés par des capteurs - les mêmes types de capteurs mécaniques que ceux utilisés par les gouvernements pour détecter les drogues ou les explosifs. Mais dans ce cas, ils ont détecté de très petites variations dans la composition chimique de très vieux livres. Après avoir prélevé un échantillon et l'avoir analysé à l'aide d'une combinaison chromatographe en phase gazeuse / spectromètre de masse, Strli et ses collègues ont été en mesure d'identifier les composants clés de l'odeur dans les livres.

Strli s'est associée à la scientifique du patrimoine Cecilia Bembibre pour commencer à examiner non seulement les traces chimiques des livres, mais également la manière dont les odeurs affectaient les personnes qui les sentaient.

Bembibre, l'auteur correspondant sur le document, et Strli ont conclu un partenariat avec le National Trust, la principale organisation de protection de l'environnement au Royaume-Uni, afin de mettre en place une expérience permettant aux visiteurs de Birmingham Museum and Art Gallery de participer à un test de non étiqueté ( et caché) sent. C'est là que la grande majorité des 79 personnes interrogées ont identifié les vieux livres comme sentant un peu le chocolat.

Le fait que les participants aient nommé le chocolat n’était pas surprenant pour les chercheurs, même si la fréquence de leur identification du chocolat et du café avec de l’ eau de livre était faible.

«Vous avez tendance à utiliser des associations familières pour décrire les odeurs lorsqu'elles ne sont pas étiquetées», déclare Bembibre. «Et aussi, les COV du chocolat et du café semblent être très similaires à ceux des livres. Mais il était toujours surprenant de voir cette référence revenir encore et encore.

Bembibre a également testé ce que les gens pensaient de l'odeur de la bibliothèque de la cathédrale Saint-Paul à Londres, où les chercheurs ont rassemblé de nombreux échantillons de COV. Les odeurs enregistrées ici étaient dans leur ensemble décrites par les participants comme étant plus ligneuses et fumeuses que chocolatées, probablement parce qu’elles ont pu voir le magnifique cadre boisé. La bibliothèque a été choisie pour une raison. l'odeur de cette bibliothèque est si célèbre qu'elle est souvent mentionnée dans les livres d'or, et le conservateur insiste sur le fait que toute méthode de conservation doit préserver l'odeur distincte.

Actuellement, il y a très peu de précédent en matière de préservation des odeurs dans les efforts de conservation, mais c'est quelque chose que Bembibre et Strlič aimeraient changer. Alors que la plupart des expositions historiques présentent visuellement une idée ou un concept, les odeurs jouent également un rôle très important dans les expériences vécues.

«Notre sens de l'odorat est très proche du centre de la mémoire dans le cerveau humain. C'est pourquoi nous associons très souvent des souvenirs à certaines odeurs de manière très puissante et très forte», explique Strlič. «Très souvent, les odeurs déclenchent de vieux souvenirs que nous ne pourrions pas déclencher autrement. C'est l'une des raisons pour lesquelles l'odeur joue un rôle si important dans la façon dont nous percevons le patrimoine. ”

En menant ses expériences, Bembibre a mis au point une «roue d'odeur de papier historique» qui, espère-t-elle, aidera d'autres chercheurs et bibliothèques à caractériser les odeurs émanant des livres plus facilement. Faire correspondre ce que leur nez sait avec des noms chimiques spécifiques pourrait leur dire quelque chose sur la composition de ce qu'ils sentent. «Vous pouvez passer de l'odeur au composé ou du composé à l'odeur», dit Bembibre.

Les chercheurs espèrent que cela permettra de montrer aux personnes impliquées dans la conservation et les travaux historiques comment l'odeur peut contribuer à l'expérience du visiteur.

«Je pense que nous envisagerons peut-être une expérience multisensorielle dans des musées ou des galeries», déclare Strlič.

Il est prévu d'étendre le travail au-delà des livres pour examiner comment les différents objets des propriétés du National Trust sentent et pour recueillir des suggestions d'odeurs que la communauté voudrait protéger pour l'avenir, de la même manière que les bâtiments sont préservés aujourd'hui.

«En tant que société vivant actuellement, quelle odeur voulons-nous que nos enfants héritent?», A déclaré Bembibre.

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