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Repousser les limites de la technologie d'assistance pendant le marathon de Boston

2021

Erich Manser a terminé son huitième marathon de Boston lundi, mais cette course était différente de celle d’avant: c’était sa première fois de terminer le parcours avec une technologie d’assistance appelée Aira. Parce que Manser, 44 ans, est légalement aveugle en raison d'une maladie appelée rétinite pigmentaire, un guide voyant l'a côtoyé lors de marathons passés. Hier, en plus de ce guide, il portait également une paire de lunettes Google qui envoyait un flux vidéo en direct à Jessica Jakeway, qui l’avait conduit à plus de 600 km à Columbus, dans l’Ohio, avec un casque Bluetooth.

Il y avait quelques problèmes, et le déroulement de la course expose à la fois les pièges et le potentiel d'une technologie conçue pour aider les personnes aveugles ou malvoyantes. C’était un essai incroyablement intense pour un système qui n’était pas spécialement conçu pour l’environnement exténuant et encombré d’un marathon, mais la rigueur du champ de course pourrait aider la société à s’améliorer.

«À l'aube de cette journée, nous savions tous qu'il s'agirait d'un test extrême de la technologie», a déclaré Manser, consultant en accessibilité et testeur chez IBM à Cambridge, dans le Massachusetts, et marathonien qui a chronométré dans 17 courses. raconté hier dans une interview téléphonique après le marathon. "Ce n'est pas une technologie qui a été développée pour permettre à un aveugle de courir le marathon de Boston par lui-même." La course avait pour but de faire avancer une plate-forme destinée à aider les personnes malvoyantes à naviguer dans une rue de la ville, à l'épicerie shopping, ou prenez un Uber.

Aira a été cofondée par Suman Kanuganti, PDG de la société, qui a déclaré que le service compte actuellement plus de 200 utilisateurs et plus de 100 utilisateurs quotidiens. Aira permet aux déficients visuels abonnés au service de diffuser en direct des vidéos depuis des lunettes intelligentes telles que Google Glass ou un appareil photo pour smartphone; le service les transfère en un agent réel qui partage le point de vue de la personne en temps réel et l'aide à ses besoins.

La journée de Manser n'a pas démarré sans heurts. Il ne pouvait pas entendre la voix de Jakeway au début. «Il y avait quelques problèmes techniques, auxquels nous nous attendions un peu, » a-t-il déclaré. Le problème semblait provenir de son casque Bluetooth. Environ quatre ou cinq milles dans la course, lui et son guide physique se sont arrêtés, ont allumé et éteint le casque, puis il a commencé à fonctionner. Il s’est avéré que Jakeway avait pu entendre Manser tout le temps, mais pas l’inverse.

Il y avait une autre "bizarrerie technique", a déclaré Manser. Quelques fois, le flux vidéo de Manser à Jakeway a cessé de fonctionner. Les deux avaient élaboré un raccourci verbal pour aider dans de telles situations. Jakeway a utilisé le terme "black-out" pour faire savoir à Manser qu'elle ne pouvait pas voir ce que son verre Google voyait - une indication de se contenter de ses repères du guide aperçu. Et quand il ne pouvait pas l'entendre, Manser utilisa le code «audible» pour le lui faire savoir. Une partie du problème était simplement le bruit de toutes ces personnes. "Ces foules à Boston étaient vraiment difficiles à concurrencer pour tous les casques", a-t-il déclaré. (Le marathon lui a pris un peu plus de cinq heures, mais la vitesse n'était pas l'objectif de cette course.)

Kevin Phelan, vice-président des communications d’Aira, a déclaré dans un courriel adressé à un porte-parole d’AT & T qu’il avait une mentalité de client avant-gardiste, de sorte que notre équipe technique est continuellement sollicitée. Par exemple, les problèmes audio rencontrés dans la foule étaient probablement dus à une connexion Bluetooth des écouteurs qu'Erich préférait utiliser. Nous avons construit une plate-forme ouverte, donc s'il souhaite les utiliser, nous l'encourageons à les utiliser.

Néanmoins, la journée était loin d'être un échec. Son guide, David Wei, également avec IBM, a couru sur la gauche de Manser, mais Jakeway a pu utiliser son flux vidéo à partir du Google Glass (avec une caméra à droite) pour garder un œil plus attentif de ce côté. Elle lui a dit des choses comme, «Runner à droite, » ou «L'eau cesse de monter», se souvient Manser. Elle a également appelé les marqueurs de mile. «C’était une information précieuse, certainement complémentaire, a-t-il dit, le qualifiant de« commentaire de couleur ».

De retour dans l'Ohio, Jakeway a surveillé la course depuis chez elle. Elle pouvait voir un flux vidéo en direct, la position constamment changeante de Manser sur la carte, ainsi que des statistiques telles que la température et l'état de la batterie du périphérique Google Glass et du périphérique Mifi d'AT & T utilisés pour diffuser des données.

Manser a déclaré qu'il était heureux d'aider à faire évoluer la technologie, même si la course ne s'était pas déroulée parfaitement lundi. «Ce que je trouve le plus excitant à ce sujet, c’est que le test que nous avons fait aujourd’hui ne visait pas à prouver qu’Aira, dans sa version actuelle, est exactement prêt pour le prime time et qu’une personne totalement aveugle puisse le faire. sortez et courez un marathon avec 30 000 personnes tout seul, il a dit. "Mais c'est vraiment un pas dans cette direction, ce que je trouve extrêmement excitant."

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