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La fumée de feu de forêt récente était si dévastatrice que les scientifiques l’ont utilisée pour étudier l’hiver nucléaire

2020

En août 2017, des incendies de forêt ont ravagé le nord-ouest du Pacifique, créant d'énormes nuages ​​de fumée dans le ciel. Alors que la suie était amassée et remontait vers la stratosphère, les scientifiques ont réalisé qu’ils observaient le premier test possible de la théorie nucléaire hivernale.

"La nature a fait l'expérience pour nous, explique Alan Robock, climatologue et co-auteur d'un nouvel article publié dans Science et qui étudie l'hiver nucléaire depuis les années 1980. Les 1, 1 million d'acres qui brûlent dans le nord des États-Unis et au Canada ont engendré un nuage pyrocumulonimbus. Imaginez les nuages ​​massifs, sombres et puissants qui accompagnent un orage, puis ajoutez feu et fumée. Ces méga-nuages ​​produisent des orages dangereux tout en canalisant simultanément de la fumée et des aérosols dans la stratosphère terrestre. Dans ce cas, les chercheurs ont pu suivre ses effets sur une période de 8 mois.

À l’origine, la fumée s’établissait à environ 20 km au-dessus du sol dans ce qu’on appelle la troposphère supérieure, flottant au-dessus de la majeure partie de notre temps. Mais ensuite, la fumée a commencé à s'auto-gonfler. Le carbone noir (mieux connu sous le nom de suie) dans le nuage absorbait le rayonnement du soleil et les particules chauffées devenaient plus flottantes. En conséquence, tout cela s'est élevé dans la stratosphère. En seulement deux mois, la fumée est passée de 7, 5 à 14 miles au dessus du sol.

Les travaux antérieurs sur l'hiver nucléaire - l'idée qu'une guerre nucléaire produirait suffisamment de fumée pour empêcher la lumière du soleil, abaisser les températures et modifier le climat - ont prédit que la fumée pourrait augmenter rapidement avec l'aide de l'énergie solaire, a déclaré Pengfei Yu, auteur principal du rapport. étude et climatologue à l’Université de Jinan en Chine. Mais c'est la première fois que cela est clairement démontré. L’auto-élagage est au cœur de la théorie de l’hiver nucléaire, car la fumée qui s’enfonce dans la stratosphère lui permet d’avoir des effets néfastes durables. Normalement, la pluie élimine les particules de fumée du ciel en quelques jours ou quelques semaines, mais au-dessus de la troposphère, il n’ya pas de précipitations. Sans pluie, les méga-nuages ​​peuvent rester théoriquement dans la haute stratosphère pendant des années.

Dans le cas de l'hiver nucléaire, l'idée est que d'énormes quantités de fumée se déposeraient automatiquement dans la stratosphère et se disperseraient au vent, créant ainsi une couche bloquant le soleil autour d'une grande partie de la terre. En l'absence de pluie, l'enveloppe de fumée pourrait persister pendant des années, créant des conditions sèches et fraîches pouvant perturber la production alimentaire. La guerre entre seulement deux pays pourrait apparemment causer la famine dans le monde entier.

Il a fallu quelques semaines pour que le méga-nuage de fumée de feu de forêt atteigne la stratosphère, mais une fois sur place, il a parcouru la Terre pendant plus de huit mois. C'était environ 40% plus court que la durée de vie initialement calculée par les chercheurs. Ils ne s'étaient pas attendus à ce que les molécules d'oxygène hautement réactifs dans l'atmosphère dégradent le nuage, explique Robock.

L'étude a suivi le comportement et la composition du nuage, mais le panache de fumée était trop petit pour mesurer ou valider les effets climatiques. "L'injection de fumée d'un feu de forêt est environ 10 000 fois plus petite qu'une guerre nucléaire, a déclaré Yu. L'hiver nucléaire serait le résultat d'infrastructures et de incendies de plastique de villes entières, qui produiraient plus de suie que de brûler des arbres. L'incendie de 2017 injecté 300 000 tonnes de suie dans l'atmosphère, mais une guerre entre l'Inde et le Pakistan pourrait en produire 15 millions, et les États-Unis et la Russie pourraient en produire 150 millions, selon les estimations des recherches précédentes de Robock. Néanmoins, ces nouvelles informations peuvent aider à valider et à améliorer modèles de climat de conflit nucléaire existants.

Au plus fort de la guerre froide, des recherches menées par des scientifiques américains et soviétiques ont clairement montré qu'une attaque nucléaire n'était pas un événement isolé, mais une réaction en chaîne destructive. Aujourd'hui, neuf pays possèdent des ogives nucléaires, dont la plupart sont beaucoup plus puissants que les bombes que les États-Unis ont fait exploser à Hiroshima il y a 74 ans, a déclaré Robock. Et les frictions accrues entre les deux plus grands arsenaux, les États-Unis et la Russie, ont conduit journalistes et scientifiques à réitérer avec inquiétude la destruction mutuellement assurée de l'hiver nucléaire. Robock espère que les recherches de son équipe serviront à rappeler les conséquences potentielles. "Espérons que ce travail contribuera à rendre le monde plus pacifique", dit-il.

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