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Des chercheurs traînent de nouvelles espèces horribles de monstres cauchemardesques dans le lagon

2021

En observant la polythalamie du ver Kuphus, un géant du navire, sortir de sa coquille, à l’instar de l’idée de glaçage du gâteau proposée par Tim Burton, quelques mots pourraient vous venir à l’esprit. "Peste de science-fiction peut-être, ou" cher dieu, pourquoi nous as-tu abandonnés ou "remets-tu cette chose d'où elle vient, aide-moi." Mais Margo Haygood, professeur-chercheur en chimie médicinale à la faculté de pharmacie de l'Université de l'Utah, déclare que le ver est "le prix, la licorne " du monde des vers de navires.

"Quel frisson a dit Haygood à propos de sa première rencontre avec un spécimen vivant." Je considère cela comme l'un des points forts de ma carrière. "

Depuis des centaines d'années, les humains ne connaissent les vers géants que par les coquilles magnifiques qu'ils laissent derrière eux: souvent de taille et de forme similaires à celles d'une batte de baseball, ils peuvent atteindre des hauteurs stupéfiantes. "J'ai 5 pieds 3 pouces et j'ai vu des obus plus grands que moi, dit Haygood." C'est vraiment dramatique; dramatique est ce que c'est. "

Mais maintenant, les scientifiques ont enfin mis la main sur des spécimens vivants, leur permettant d'étudier la polythalamie de Kuphus dans toute sa gloire noire. Leurs conclusions ont été publiées lundi dans les Actes de la National Academy of Sciences .

Les chercheurs, dirigés par Daniel Distel de la Northeastern University, ont le goût de l'aventure: les tentatives précédentes pour retrouver la polythalamie du Kuphus vivant dans des zones où des coquilles avaient été découvertes se sont révélées infructueuses. Les scientifiques savaient que les vers devaient exister - aux Philippines, leurs coquilles ressemblant à des défenses étaient vendues au prix fort aux collectionneurs - mais ils ne pouvaient pas mettre la main sur eux.

"Bien sûr, les collectionneurs de coquillages ne vous diront pas où ils habitent, car c’est un secret commercial, explique Haygood. Mais nous mourions d'envie d'en trouver."

Puis, par hasard, un des collaborateurs du groupe a visionné un court documentaire présentant ces créatures étranges. "Tout est en tagalog, donc je ne peux pas vraiment le suivre. Haygood dit, mais il montre des gens qui ramassent des vers de navires normaux et les mangent, puis cet incroyable animal qui sort de la boue, et beaucoup de gens qui les cuisinent et les mangent, aussi."

Cela a conduit les chercheurs à un véritable paradis de polythalamie du Kuphus : le lagon puant d'une ferme de grumes abandonnée depuis longtemps. D'autres espèces de vers de navires (qui, d'ailleurs, ne sont pas des vers mais des mollusques) s'enfouissent dans des détritus en bois pour se nourrir. Mais Kuphus polythalamia préfère la boue. Ou sa bactérie le fait quand même: la polythalamie Kuphus semble avoir renoncé à manger beaucoup de tout. Son tube digestif est rabougri par rapport à ses proches cousins ​​du monde des vers de navires, et sa coquille forme en réalité un bouchon sur l'extrémité du ver qui se creuse dans la boue.

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"Il n’ya pas vraiment d’opportunité pour qu’il mange de la manière habituelle, dit Haygood.

Mais Haygood et ses collègues ont vu une solution possible: le seul branchie géante du ver du navire. Cela leur rappelait les branchies trouvées sur les vers tubulaires géants qui se nourrissent des bouches hydrothermales avec une assistance bactérienne. À l'intérieur de la branchie, une armée de microbes se nourrissent de sulfure d'hydrogène, dégageant des gaz étouffants d'un conduit hydrothermal ou de marais riche en nutriments et produisant du carbone pour permettre au ver de vivre.

Les scientifiques n'ont jamais été en mesure de cultiver ces microbes dans les eaux profondes en laboratoire, mais les copains microbiens de Kuphus polythalamia étaient plus ouverts. Ils les ont cultivées dans des plats de Petris et prévoient d'étudier leur comportement. "C’est un grand pas en avant pour la compréhension de ces relations, a déclaré Haygood.

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Les chercheurs espèrent que les vers de navires et leurs microbes pourraient révéler de nouvelles sortes de substances antimicrobiennes ou fournir d’autres applications industrielles. Mais si la polythalamie de Kuphus peut encore s’avérer être un monstre visqueux utile, il reste encore de nombreuses questions générales à résoudre au sujet de la bête étrange.

"Cette espèce particulière se situe au milieu de la famille, nous savons donc qu’il lui fallait un ancêtre mangeur de bois, explique Haygood." Commence-t-il en mangeant du bois? Nous ne savons rien de leur cycle de vie, ni des endroits où nous pourrions en trouver davantage. Et nous n'avons aucune idée de leur âge. Les spécimens que nous avons étudiés ont-ils quelques années ou deux cents ans? "

La ferme en rondins qui remplissait le lagon avec des matières organiques n'existait pas avant les années 1970, dit Haygood, mais nous savons tous que les vers de terre étaient les premiers. "

"N'est-il pas remarquable que vous puissiez trouver une créature aussi bizarre au 21ème siècle?" Haygood soupire. "Je pense que cela prouve à quel point nous savons peu de choses sur la vie sur notre propre planète. Je suis favorable à une enquête sur la vie extraterrestre, mais nous devrions déployer le même effort pour comprendre la vie ici."

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