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Les scientifiques découvrent une autre planète rocheuse qui pourrait (peut-être) héberger des extraterrestres

2021

D'un côté, il est difficile de s'émerveiller devant chaque exoplanète terrestre que les astronomes découvrent quand il semble que nous en ayons une nouvelle (ou sept) chaque mois. D'autre part, nous découvrons essentiellement de nouvelles exoplanètes terriennes tous les mois environ.

April "est-ce des extraterrestres?" L'entrée est LHS 1140b, une "super-Terre" décrite mercredi dans la revue Nature . Les statistiques de base sont les suivantes: il n’ya que 39 années-lumière de distance dans la constellation de Cetus (Le monstre marin, rawr), c’est un peu moins de une fois et demie la taille de la Terre (bien qu’elle soit beaucoup plus dense, avec plus de six fois notre masse), et il gravite autour d’une étoile naine rouge.

"C’est l’exoplanète la plus excitante que j’ai vu au cours de la dernière décennie, a déclaré dans un communiqué le principal auteur, Jason Dittmann du Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics." "Recherche de preuves de la vie au-delà de la Terre".

Les petites naines rouges sont devenues un centre important pour les astronomes à la recherche de planètes habitables. Pendant longtemps, les chasseurs de planètes se sont concentrés sur de plus grandes étoiles, semblables à notre propre soleil. Après tout, nous ne connaissons qu'un endroit où la vie a évolué avec succès - il est donc logique d'essayer de trouver des systèmes solaires aussi proches que possible du nôtre. C’est la raison pour laquelle les exoplanètes "terrestres" suscitent autant d’engouement: ce sont des mondes que les chercheurs estiment être rocheux, en fonction de leur masse et de leur distance de leur étoile hôte (par opposition aux planètes massives composées de gaz). surfaces ne sont pas totalement contrairement à la propre trouvé sur notre propre planète. En théorie, les mondes rocheux qui se trouvent dans la "zone habitable" de leur étoile - pas trop proches pour se transformer en rochers brûlants comme Mercure, mais pas assez éloignés pour geler comme Pluton - pourraient conserver de l’eau liquide, dans l’atmosphère appropriée. Et nous savons que l’eau est un ingrédient essentiel de la vie, du moins telle que nous la connaissons.

Mais ces dernières années, les naines rouges ont attiré davantage d'attention. Les "ampoules tamisées" de l'Univers sont plus nombreuses dans notre coin de pays que les étoiles du soleil, mais elles sont également plus anciennes - ce qui signifie que toutes les planètes rocheuses qu'elles hébergent ont eu amplement le temps de se transformer en microbes. On pense que la plupart des planètes rocheuses autour des nains rouges sont verrouillées (un côté de la planète fait toujours face au soleil, tandis que l'autre est assis dans une obscurité perpétuelle), mais les mendiants ne peuvent pas choisir.

On pense que LHS 1140b a au moins cinq milliards d’années (environ 500 000 000 de plus que la Terre), et qu’elle est juste au beau milieu de la zone habitable de son étoile: il est 10 fois plus proche de son étoile que la Terre ne l’est du soleil, mais à cause de la nature diminutive de l'étoile, elle ne reçoit qu'environ la moitié de la lumière. Les jeunes étoiles naines rouges émettent de violents coups de radiation qui peuvent cuire leurs planètes étroitement contrôlées au-delà de tout espoir d'habitabilité. Mais à cause de la taille et de la densité de LHS 1140b, les chercheurs pensent qu'il aurait refroidi assez lentement après sa formation pour maintenir un vaste océan de magma pendant des millions d'années. Le débit constant de vapeur de cette lave en mouvement aurait peut-être suffi à maintenir l'atmosphère de la planète humide pendant la jeunesse sauvage de son étoile.

Dittmann et ses collègues pensent que l'exoplanète récemment découverte est la cible idéale du télescope spatial James Webb, qui doit être lancé prochainement. Les scientifiques pourront examiner la lumière lors de son passage dans l'atmosphère de LHS 1140b (en supposant qu'elle en ait effectivement une), ce qui leur permettra d'analyser sa composition chimique. L’équipe a déjà obtenu du temps sur le télescope, bien qu’elle continue à observer la planète en utilisant les données du Hubble et d’autres oscilloscopes fonctionnant déjà entre-temps.

Nous devrons attendre un moment avant de savoir si LHS 1140b a une atmosphère à proprement parler, sans parler de celle remplie des molécules vitales que convoitent les astrobiologistes. Et même si tous les ingrédients sont là - même si toutes les lumières proverbiales sont allumées - il est fort possible que personne ne soit à la maison. Et bien que 39 années-lumière soit fondamentalement notre arrière-cour à l'échelle cosmologique, il est impossible qu'une sonde visite ce monde extraterrestre de notre vivant. Heureusement, certains des meilleurs candidats du monde habitable sont en réalité des lunes dans notre propre système solaire. Des exoplanètes comme LHS 1140b peuvent révéler des secrets inestimables sur la formation des planètes et leur fréquence d'apparition avec un pack d'habitabilité, mais vous pouvez être sûr que nous allons retrouver notre première forme de vie extraterrestre beaucoup plus proche de chez nous.

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