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Les survivants du premier essai de bombe atomique en Amérique veulent leur place dans l'histoire

2021

Le 1er avril 2017, la chaîne de missiles White Sands au Nouveau-Mexique a ouvert sa porte Stallion au public, comme elle le fait deux fois par an. Pendant quelques heures, les visiteurs sont libres d’errer sur le site de test de la Trinité, où, le 16 juillet 1945, les États-Unis ont testé la première bombe atomique de l’histoire, modifiant à jamais le pouvoir destructeur dont disposent les humains. Sur le chemin du retour, plus de 4 600 visiteurs ont été accueillis par une vingtaine de manifestants, dont les panneaux portaient un message simple et austère: les premières victimes d’une bombe atomique sont toujours vivantes.

«Je me souviens de ce qui s'est passé hier», a déclaré Darryl Gilmore, 89 ans, alors étudiant à l'Université du Nouveau-Mexique, où il a étudié la musique et des cours de commerce. Son frère venait de rentrer de la guerre et ils devaient le faire descendre à Fort Bliss à El Paso pour qu'il puisse se débrouiller. Gilmore a emprunté la voiture familiale pour le voyage; il l'a ramenée d'Albuquerque au domicile de ses parents à Tularosa, le long de la route 380, qui traverse Socorro et San Antonio, puis se rendait à Carrizozo. C'est la même route que les gens empruntent pour visiter le site de la Trinité aujourd'hui. Ce jour-là, à la mi-juillet 1945, il s'arrêta pour vérifier ses pneus, puis rencontra un convoi de six camions de l'armée.

"Le conducteur principal, un sergent, m'a dit:" Mets les vitres de ta voiture sur ton véhicule, et quitte le camp aussi vite que tu peux, il y a des gaz toxiques dans le coin ", se souvient Gilmore. "J'ai appris beaucoup plus tard qu'ils étaient prêts à évacuer des familles de ranchs de ce quartier à des kilomètres à la ronde. J'ai découvert qu'ils n'avaient évacué personne."

«Mes parents se sont levés tôt ce matin, avant 5 heures, et ils ont vu le flash de Tularosa, cette explosion, a déclaré Gilmore, « et bien sûr à Albuquerque, je n'ai pas… T le remarque pas du tout. La seule chose qui parut dans le journal cet après-midi-là fut une déclaration selon laquelle un dépôt de munitions dans un coin reculé de la chaîne de télévision aurait explosé et c'est toute l'information qui a été révélée à ce moment-là.

En dehors du convoi et de la déclaration concernant le dépôt de munitions, Gilmore n’a entendu aucun mot officiel sur ce qui s’était passé dans le désert du Nouveau-Mexique ce jour-là, mais peu de temps après la nouvelle que la bombe A avait été larguée sur le Japon, d’abord à Hiroshima le 6 août 1945, puis à Nagasaki le 9 août.

Les effets des retombées sur Gilmore sont devenus évidents beaucoup plus tôt que cela. Au moment où lui et sa famille sont arrivés à El Paso, ses bras, son cou et son visage étaient rougis comme s'il avait eu un coup de soleil. "Je ne savais pas à l'époque ce qui m'était arrivé", dit Gilmore. "Ma peau externe s'est délabrée graduellement les jours suivants, j'ai utilisé des lotions et des trucs dessus, mais ils ne l'ont pas fait. Cela semble faire beaucoup de différence. Quelques années plus tard, j'ai commencé à avoir des problèmes de peau et je suis sous traitement depuis. "

Gilmore est le survivant de multiples cancers. Son cancer de la prostate a répondu à la radiothérapie et n'est pas revenu, mais ses cancers de la peau demeurent un problème persistant à ce jour. Et sa famille immédiate - son père, sa mère et sa sœur - qui vivaient à Tularosa au moment du test de Trinity, sont tous morts du cancer.

L'histoire de Gilmore est l'une des nombreuses rassemblées par le consortium du Tularosa Basin Downwinders. L'organisation a été fondée en 2005 par les résidents Tina Cordova et le regretté Fred Tyler, dans le but exprès de rassembler des informations sur les effets du test de Trinity sur les habitants de la région. Tularosa est un village du sud du Nouveau-Mexique situé à environ trois heures de route au sud d’Albuquerque ou à une heure et demie de route au nord-est de Las Cruces. La ville est située à côté du groupe de missiles White Sands et, à vol d'oiseau, à environ 50 miles du site de la Trinité. Le résumé de la visite de White Sands lors de la visite de 2017 indique que le site a été sélectionné en raison de son emplacement éloigné, bien que la page indique également que, lorsque les habitants ont demandé des explications au sujet de l’explosion, le test "était couvert de l’histoire d’une explosion à un dépôt de munitions. "

"Un dépliant disponible pour les visiteurs du site, Trinity Site, indique qu'il a été sélectionné parmi l'un des huit emplacements possibles en Californie, au Texas, au Nouveau-Mexique et au Colorado, en partie parce que le terrain était déjà sous le contrôle du gouvernement fédéral le champ de tir à la bombe et au canon d’Alamogordo, créé en 1942. (Plus tard, l’armée a testé les roquettes V-2 capturées sur le champ de tir, et elle abrite aujourd’hui tout, des essais de missiles à un observatoire de la Force aérienne conçu par la DARPA.) "Jornada del Muerto était parfait car il offrait un isolement pour le secret et la sécurité, mais était toujours proche de Los Alamos pour des déplacements faciles, note le dépliant.

Cordova conteste cette caractérisation. «D'après les données du recensement, nous savons que 40 000 personnes vivaient dans les quatre comtés entourant Trinity au moment du test, a-t-elle déclaré. "Ce n'est pas distant et inhabité."

Il n'y a aucune mention dans la brochure ou la page officielle d'histoire en ligne de civils dans la région. L'histoire contient un rapport d'ordre d'évacuation, déposé le 18 juillet 1945, détaillant "les plans d'évacuation des civils autour du site de la Trinité si de fortes concentrations de retombées radioactives dérivaient du champ de tir d'Alamogordo". De ce rapport:

Immédiatement après le tir, on a vérifié la dérive du vent pour s'assurer que le camp de base n'était pas en danger. Les moniteurs ont été immédiatement envoyés dans la direction de la dérive des nuages ​​pour vérifier la largeur et le degré approximatifs de contamination de la zone sous les nuages. Un petit quartier général a été mis en place à Bingham, près du centre de la région, dans le danger le plus immédiat. Les observateurs ont travaillé dans une large zone depuis cette base, rapportant à M. Hoffman ou à M. Herschfelter. Un peloton renforcé, sous le commandement du capitaine Huene, a été retenu à Bingham; le reste du détachement a été retenu en réserve au camp de base. Heureusement, aucune évacuation n'a dû être effectuée.

L'expérience de Gilmore suggère le contraire.

À ce jour, il est surpris de constater que l'armée et la police n'ont pas tenté de bloquer les routes dans la zone sous le vent du test. «Ils auraient dû savoir mieux, dit Gilmore. "Ces radiations se sont propagées sur des centaines de kilomètres, beaucoup de personnes sont mortes du cancer à Tularosa, et les habitants de Tularosa attribuent la quasi-totalité de ces dommages à la bombe atomique."

Gilmore conduisait de San Antonio à Carrizozo sur l'autoroute 380, vers 9 heures du matin, le 16 juillet, quelques heures seulement après le test de Trinity. C'est la même route que les visiteurs empruntent aujourd'hui pour se rendre sur le site de Trinity, à seulement 27 km du lieu de test. La représentation de l'expérience de Gilmore, ou de celle de civils dans la région à ce moment-là, est absente de l'expérience du site lui-même.

À leur arrivée, les visiteurs découvrent d’abord les gros restes de rouille de «Jumbo», un énorme conteneur en métal construit pour capturer du plutonium rare et précieux si le «gadget», la première bombe atomique, ne fonctionne pas comme prévu. (Au final, la confiance dans Gadget était suffisamment grande pour que les planificateurs décident de ne pas utiliser Jumbo, le plaçant à 800 mètres du site de l'explosion.)

Le sentier d'un quart de mille allant de Jumbo à Ground Zero est clôturé, de même que le site d'explosion lui-même. Il s’agit d’un simple maillon de chaîne, avec trois brins de fil de fer barbelé orientés vers le haut et des panneaux intermittents «Attention: matières radioactives» placés sur les bords extérieurs de la clôture. Il y a un petit obélisque sur le site, le monument officiel de Ground Zero, où des foules de touristes se rassemblent pour prendre leur photo dans la dépression peu profonde de la première explosion atomique. Une poignée de petites pancartes imprimées avec des photographies du site et des observations sur la vie dans la région font face à l’intérieur de la clôture. Ensuite, il y a une série d'images fixes de l'explosion, capturées en millisecondes, montrant la formation du champignon. Enfin, il y a un camion à plate-forme avec le boîtier d'une bombe Fatman, le même type a été largué sur Nagasaki. Les touristes ont posé avec le boîtier, demandant aux étrangers de prendre leur photo devant l'arme.

"Trinity Site est explicite sur l'histoire qu'ils tentent de raconter", a déclaré Martin Pfeiffer, un étudiant diplômé en anthropologie de l'Université du Nouveau-Mexique, qui s'est concentré sur les impacts sociaux de l'entreprise nucléaire américaine. "Le récit est celui d'une nouvelle époque, le site de la Trinité est ouvertement triomphaliste dans sa présentation des événements et efface les expériences de ceux qui ont été expulsés du pays sans compensation équitable ou qui peut avoir subi une blessure par rayonnement. "

Interrogés sur une histoire officielle du site, les responsables du groupe de missiles White Sands m'ont dirigé vers "Trinity: l'histoire d'un monument historique national d'une bombe atomique" de Jim Eckles, qui a travaillé au bureau des affaires publiques du groupe de missiles White Sands de 1977 à 2007.

"Excepté quelques cas, les officiels et les historiens Eckles écrivent en grande partie l'exposition du public aux radiations dans les heures et les jours qui suivent l'essai de 1945. Elle affirme ensuite que cela pourrait avoir changé après la publication en 2010 d'une étude sur Trinity Cependant, la possibilité d'un impact nocif plus important dans la région que prévu initialement peut être envisagée dès 1945, lorsque le médecin en chef du projet Manhattan a recommandé que les futurs tests aient lieu dans une zone plus vaste "de préférence avec un rayon d'au moins 150 miles sans population. "

Une partie du danger n'était pas seulement l'impact immédiat sur les personnes exposées aux radiations le jour de l'explosion, mais aussi la façon dont les retombées éparpillées ont affecté les habitants de la région.

«Nous devons nous rappeler à quoi ressemblait la vie en 1945 dans les zones rurales du Nouveau-Mexique», déclare Cordova, du Consortium du Bassin versant pour le Tularosa, «Il n'y avait pas de systèmes d'approvisionnement en eau, donc l'eau a été collectée dans des citernes et des réservoirs de rétention, et que peut avoir été contaminé après la bombe. Il n'y avait pas d'épicerie. Les gens achetaient des choses dans un commerce, comme la farine, le sucre et le café, mais ils n'achetaient pas de viande, de légumes, de nourriture, ni de denrées périssables. Ils avaient des vergers, ils avaient des jardins. Les gens élevaient tout ce qu'ils consommaient de viande: chèvres, moutons, poules. Ils ont chassé et tout cela a été endommagé. Les gens ne se baignaient pas aussi souvent à l'époque, parce que l'eau était rare, de sorte que l'eau tombait sur votre peau et absorbait les radiations. Cela entrait dans l'approvisionnement en eau et ensuite, ils le consommaient. Cela entrait dans la nourriture, alors ils le consommeraient. Ils inhaleraient la poussière.

Le secret entourant le projet a amené l'armée dans des endroits inhabituels après le test et avant que la nature de la bombe ne soit rendue publique.

"Plus tard, l'un des crédits financiers les plus inhabituels de Trinity concernait l'acquisition de plusieurs dizaines de têtes de bétail dont les cheveux avaient été décolorés par l'explosion." écrit l'historien nucléaire Alex Wellerstein. En effet, nous savons qu'en décembre 1945, l'armée a acheté 75 têtes de bétail au prix du marché aux éleveurs de la région et a ensuite étudié les effets des radiations sur ces vaches et leur progéniture. La région autour de Trinity, avant qu’elle ne soit clôturée comme un stand d’armement militaire, était un pays d’élevage, avec suffisamment d’herbe maigre pour supporter des troupeaux en pâturage. Bien que l'armée ait acheté une partie du bétail touché par l'explosion, il est fort probable que davantage de bovins dans la région au moment de l'explosion, ou qui pâturent dans la région après l'explosion, aient été consommés par la population locale. Lorsque les vaches consomment des radio-isotopes d'iode que le souffle a déposés sur l'herbe, leur processus de digestion accumule les isotopes de toute la zone pâturée. les vaches peuvent ensuite faire passer les isotopes concentrés dans le lait à l'homme.

Ceci est repris dans les témoignages recueillis par Cordova au nom des Tularosa Downwinders. Nous avons tenu cette assemblée publique à Socorro lorsque nous avons reçu notre rapport. Deux soeurs sont venues, ainsi qu'un frère, et ils vivaient dans un ranch dont ils disaient être à 7 ou 8 milles de Trinity, et qui disait que le gouvernement ne les payait jamais. une visite, toujours, et ils ont dit 'nos vaches ont été anéanties; nous les avons mangés. "

Les historiens de l’essai de la Trinité reconnaissent qu’après l’explosion, les habitants de la région ont été laissés dans l’obscurité.

"Personne n'a fait de véritable suivi médical et scientifique auprès de ces éleveurs, écrit Eckles." Quelques années après le test, le personnel de Los Alamos s'est enquis discrètement de l'état de santé de ces personnes sans les tenir au courant de leurs préoccupations. " Les États-Unis ont créé en octobre 1945 une commission mixte chargée d'étudier l'impact à long terme de la bombe sur la vie des habitants de la région. continue à ce jour, dans le cadre de la Fondation pour la recherche sur les effets des radiations, de suivre et de surveiller la santé des personnes exposées au souffle.

Ces populations constituent la cohorte la plus vaste et la mieux étudiée de survivants atomiques, mais une partie de leur expérience ne s’applique pas directement à celles sous le vent du test de Trinity. Le test Trinity à faible explosion et aux retombées éparpillées est différent des éclats atmosphériques au-dessus des villes japonaises, le climat de grand désert est très différent de celui des villes côtières et la question de l’alimentation est essentielle. Le lait et le bétail constituent une part importante de la vie dans les zones rurales du Nouveau-Mexique, d'une manière qui n'était tout simplement pas vraie pour les personnes vivant au Japon.

Le rapport de Downwinder souligne que cette exposition alimentaire est l'un des principaux inconvénients de l'explosion pour les habitants de la région. En 2010, le Center for Disease Control a publié un projet de rapport intitulé Récupération et évaluation de documents historiques à Los Alamos, qui examinait les effets sur la santé hors site des recherches effectuées par le laboratoire qui avait conçu et construit les premières bombes atomiques. Extrait du rapport LAHDRA:

Toutes les évaluations des expositions publiques résultant de l’explosion de Trinity qui ont été publiées à ce jour ont été incomplètes en ce qu’elles n’ont pas reflété les doses internes reçues par les résidents en raison d’apports de radioactivité aérienne, d’eau et d’aliments contaminés. Certaines caractéristiques uniques de l'événement de la Trinité ont amplifié la signification de ces omissions. Comme le gadget a explosé si près du sol, les membres du public vivaient à moins de 20 km sous le vent et n’étaient pas déplacés. Les caractéristiques du terrain et les régimes de vents provoquaient des «points chauds» de retombées radioactives et le mode de vie des éleveurs locaux entraînait des prises de radioactivité. via la consommation d’eau, de lait et de légumes locaux, il apparaît que les doses de rayonnement internes pourraient avoir posé des risques importants pour la santé des personnes exposées après l’explosion.

Le thème récurrent des études sur l'impact du test de Trinity sur les habitants des environs est l'absence d'évaluation approfondie de ce qui s'est réellement passé - de ce que l'on peut savoir et de ce que l'on peut tracer de la bombe qui a frappé les personnes prises dans ses retombées. L’Institut national du cancer envisage de mener une telle étude. Parvenu à cette histoire, le NCI a refusé de commenter, notant que l'étude n'est pas encore sur le terrain et qu'il n'y a donc aucun résultat à signaler.

Au lieu d'une étude fédérale publiée portant spécifiquement sur l'impact du test de Trinity sur la santé, les Tularosa Downwinders ont elles-mêmes réalisé une évaluation de l'impact sur la santé financée par la fondation Santa Fe Community. Certaines formulations dans l’étude faussent la science. Quand l'étude dit: «Nous voulons dire qu'un millionième de gramme de plutonium inhalé ou ingéré dans le corps causera le cancer», il affirme comme un fait certain que l'ingestion de plutonium causera le cancer, plutôt que de décrire plus précisément l'ingestion de plutonium. comme augmentant le risque de développer un cancer. Afin de plaider en faveur de la compensation de l'exposition aux rayonnements, le consortium Downwinder souhaite qu'une étude soit réalisée prochainement, tandis que la première génération est toujours là pour témoigner de son expérience de l'explosion. Et ils veulent s'assurer qu'ils sont consultés pour l'étude, afin que les victimes de l'exposition aux rayonnements du Nouveau-Mexique ne soient pas effacées de l'histoire une seconde fois.

Il existe déjà un programme payant pour les personnes exposées au risque de radiation suite aux tests effectués au Nevada. La Radiation Exposure Compensation Act, adoptée en 1990 et modifiée en 2000, prévoit une indemnité forfaitaire pour les travailleurs de l’uranium dans 11 États, pour les participants sur place aux essais nucléaires dans l’atmosphère et pour les vents en aval dans trois États: le Nevada, l’Utah et l’Arizona. Le projet de loi 197, parrainé par la sénatrice Crapo de l’Idaho, élargirait la couverture à la sous-venteuse du site de Trinity, projet qui fait actuellement l’objet d’une audience au comité de la magistrature. toujours changer.

SiteLe site d’essai Trinity faisait partie de notre effort de guerre et était utilisé pour défendre notre pays et assurer la sécurité du peuple américain. Le gouvernement fédéral a donc l'obligation solennelle d'indemniser les personnes blessées, a déclaré le sénateur Tom Udall du Nouveau-Mexique, l'un des coparrainants du projet de loi. «Je crois que les preuves disponibles montrent clairement que les personnes sous le vent du site de test de Trinity ont été blessées à la suite de retombées radioactives et que les communautés situées sous le vent continuent de subir les conséquences à la fois économiques et en termes de santé du test de Trinity. Ils devraient être indemnisés pour leurs difficultés.

La rémunération est un objectif central du Consortium Tularosa Basin Downwinders.

"J'ai inventé l'expression" inconscient, réticent et sans compensation ", a déclaré Cordova, évoquant le statut des personnes touchées par l'explosion. «Les gens qui travaillaient sur le projet savaient, ils savaient ce qu'ils faisaient, ils étaient disposés à le faire et ils étaient indemnisés à ce moment-là et plus tard s'ils tombaient malades. Ceux d'entre nous qui n'ont donné aucun consentement, n'ont jamais su, n'ont jamais voulu, n'ont jamais été pris en charge. "

La compensation n’est qu’une partie de la demande de Downwinder. "Nous voulons que le gouvernement revienne et présente des excuses à la population", a déclaré Cordova. «Cela aiderait beaucoup les gens à guérir. Il y a ce traumatisme associé au fait que le gouvernement ne reviendra jamais pour le reconnaître ou prendre soin de nous.

Gilmore est sceptique sur le fait que des excuses se produiront un jour. «Je comprends qu'ils ont établi des colonies de peuplement dans l'Utah, le Colorado et le Nevada, mais rien de ce que je sache au Nouveau-Mexique, ils ont simplement ignoré le Nouveau-Mexique», a déclaré Gilmore, «TheYre Nous attendons tous que nous, les vieux, mourions pour qu'ils ne nous paient pas d'argent pour ce qui nous est arrivé.

Une partie de la mission consiste simplement à informer les gens que les vent arrière existent. Depuis cinq ans, les Tularosa Downwinders manifestent devant la porte de Stallion, un ajout vivant à l'histoire racontée à travers des objets inanimés à Trinity même.

«Nous avons décidé que si les gens allaient célébrer la science sur le terrain», a déclaré Cordova, «alors nous allons y aller, afin qu'ils sachent qu'il y a aussi des conséquences.»

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