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Les Tardigrades qui se sont écrasés sur la lune sont peut-être encore en vie, mais ils ne s'amusent pas

2020

Lorsque la navette spatiale Beresheet, financée par des fonds privés, s'est écrasée sur la surface lunaire le 11 avril, au moins un élément a peut-être survécu relativement indemne: des archives de la culture humaine construites par la fondation à but non lucratif Arch Mission Foundation pour des millions d'années. Le disque contenait des milliers de pages de texte microscopique gravé, ainsi que des sauvegardes numériques de Wikipedia anglais et des dizaines de milliers de livres culturellement pertinents. Wired rapporte également des fragments du patrimoine biologique de la Terre, notamment des follicules pileux préservés de l'équipe d'ingénierie des archives et des milliers d'animaux minuscules et presque invincibles appelés tardigrades.

Sachant que ces créatures infatigablement robustes pourraient survivre à des températures rigoureuses et même au vide spatial, le cofondateur et président de Arch Mission Foundation, Nova Spivack, ne pouvait s'empêcher de se demander comment les créatures microscopiques s'étaient débrouillées. Avait-il accessoirement ensemencé la lune avec la vie? Les chercheurs disent que si l'environnement lunaire est en grande partie inhospitalier, même pour les tardigrades, il se peut que certains aient survécu à l'accident - mais cela ne signifie pas pour autant que la lune abrite la vie telle que nous la connaissons.

"Je ne sais pas si nous pouvons parler de" survie "dans ce cas, car ces tardigrades sont dans une phase où ils ne sont pas officiellement en vie, dit Mats Harms-Ringdahl, professeur émérite à l'Université de Stockholm qui a envoyé les animaux "Ils ont peut-être la capacité de revenir à la vie, pour ainsi dire."

Aussi connu sous le nom d '"ours d'eau" et, d'une manière encore plus délicieuse, les porcelets de mousse aiment la mouille. De nombreuses espèces nagent dans les lacs et les océans, mais d’autres ont développé la capacité de survivre sur terre. (avec un microscope à basse puissance, vous en trouverez certainement dans votre parc ou jardin, cachés dans des mousses ou des lichens). Quand l'eau est abondante, ils mangent, ont des relations sexuelles et pondent des œufs, mais lorsque les temps difficiles arrivent, ils se dessèchent en une peau inerte, appelée (adorablement) «tuns».

Toutes les espèces peuvent mourir de déshydratation et se ratatiner, mais ce qui fait la particularité des tardigrades, c’est qu’elles peuvent souvent renverser leur état momifié en revenant en arrière avec un simple jet d’eau. Cette capacité à revenir du bord de la mort positionne les foudres tardigrades en tête des survivants du règne animal, et des recherches ont montré qu'ils peuvent rajeunir même après des températures et des pressions négatives à trois chiffres négatives, retrouvées à seulement des kilomètres sous l'eau. Des chercheurs en train de mouiller des échantillons historiques de mousse et de lichen ont ramené des foudres datant de neuf ans et des échantillons de mousse congelée ont survécu sans nourriture ni eau jusqu'à 30.

Avec des compétences telles que celles que Beresheet a apportées à la lune, certaines sont enveloppées dans du ruban adhésif et d’autres conservées dans une résine semblable à de l’ambre incrustée dans le disque de l’archive, il est fort possible qu’elles soient physiquement remontées à la surface. intact, tant que l'accident n'a pas été trop chaud. Aussi indestructible qu’ils soient, dit Harms-Ringdahl, des températures avoisinant les 200 degrés Fahrenheit peuvent endommager leurs protéines et transformer leur longue sieste en un sommeil éternel.

Mais même les porcelets de mousse qui restent dans un état d'animation suspendue réversible risquent de ne pas tarder pour leur nouveau monde. Harms-Ringdahl, qui étudie la radiobiologie, a participé à une mission européenne en 2007 visant à identifier les rayons tardifs de la kryptonite dans l’espace. Sans habitants lunaires à portée de main pour les faire revivre rapidement, ces explorateurs de l’espace risquent de recevoir une grosse dose de ce matériel.

L’équipe européenne a lancé des dizaines de tardigrades sur une orbite terrestre basse, où les animaux ont passé dix jours à l’extérieur du satellite qui les transportait. Certains portaient tout le poids de l'environnement spatial, tandis que d'autres étaient assis derrière un bouclier semblable à une paire de lunettes de soleil bloquant les rayons ultraviolets (tout en laissant passer le rayonnement cosmique). De retour sur Terre, les foudres du groupe ombragé ont repris vie, tout comme ceux qui sont restés à la maison, mais la quasi-totalité des foudres bronzants sont restés morts de façon permanente. La sensibilité à la lumière du soleil n'est pas de bon augure pour les tardigrades qui pourraient être allongés sur la surface lunaire. "Même l'ADN est sensible aux rayons UV, selon Harms-Ringdahl. Il s'agit du type de lumière UV le plus résistant, car il n'y a pas d'atmosphère."

Les jours et les nuits lunaires s'étalant sur deux semaines, les restes de Beresheet ont probablement reçu beaucoup de soleil au cours des cinq mois qui ont suivi leur chute. Mais il se peut que les foudroyants aient encore une chance de s’installer sous une couche de poussière lunaire.

"Si les animaux sont directement exposés au spectre complet des rayons ultraviolets, ils seront morts dans quelques jours, sans aucune possibilité de retour à un état actif", a déclaré Ingemar J nsson, professeur à l'université de Kristianstad en Suède et à la tête du groupe de travail 2007. recherche tardigrade dans l'espace. "Mais s'ils sont enterrés dans un sol où la température est sous zéro, ils pourraient probablement survivre assez longtemps, peut-être pendant quelques années."

La question ultime est celle de l'état des archives que ces tardigrades appellent leur pays d'origine. Au moment du lancement, la résine qui les entourait était prise en sandwich entre 25 couches de nickel réfléchissant, et le disque entier était dissimulé derrière de nombreuses couches de protection thermique en métal et autres matériaux réfléchissants, selon Spivack. Ce genre d'environnement cool et ombragé pourrait protéger les foudres. Cependant, tout dommage subi lors de l’accident augmenterait le risque d’exposition de la créature à la chaleur et aux rayons ultraviolets. Seuls les futurs visiteurs lunaires pourront le dire avec certitude.

L'espace est un endroit désagréable pour les organismes non blindés, et il n'y a aucune honte à ce que les ours en eau succombent aux rayons UV de l'espace - même les spores bactériennes robustes ne peuvent subir une exposition prolongée. Mais si la Fondation Arch Mission est intéressée par l’implantation de la vie sur la lune, elle pourrait envisager d’élargir son bassin de candidats. Au moins une forme de vie peut résister à la lumière du soleil non filtrée dans un espace ouvert, et c’est une de ces formes que le tardigrade connaît assez intimement. La prochaine fois, ils devraient inclure un lichen.

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