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La saison des ouragans de 2018 nous a appris d'importantes leçons, alors ne les oublions pas

2020

Trop souvent, le public oublie une saison des ouragans déchirante jusqu'à ce que le prochain fasse trembler nos volets. Nous avons tiré quelques leçons de la saison des ouragans de l'Atlantique 2018 et espérons pouvoir nous servir de cette année comme guide pour nous préparer aux futures tempêtes.

Les prévisions météorologiques reposent généralement sur des clichés mémorables pour ramener un point à la maison. «Faites demi-tour, ne vous noie pas» est probablement le plus célèbre. Les météorologues l'utilisent presque par réflexe lorsque les prévisions indiquent une inondation. Une autre est "il n'en faut qu'un" et nous l'avons bien appris cette année.

La saison des ouragans 2018 en Atlantique a été marquée par 15 tempêtes nommées - la moyenne est de 12 - mais pouvez-vous en nommer plus que les ouragans Florence et Michael? Cette année a été composée de tempêtes rapides et relativement faibles se formant en mer, où seuls les marins et les observateurs météorologiques ne leur ont prêté attention.

Cependant, Florence et Michael se sont glissés dans les fissures pour devenir deux des pires tempêtes de l'histoire moderne aux États-Unis. Florence a provoqué des inondations historiques dans les Carolines tandis que Michael s'est abattu sur les terres comme l'une des plus violentes tempêtes à avoir touché terre aux États-Unis depuis le début de la conservation moderne des archives.

À peu près toutes les prévisions saisonnières d’ouragans se terminent avec l’avertissement selon lequel il ne faut qu’une tempête pour traverser la planète, même au cours d’une saison des ouragans par ailleurs décevante. 2018 a certainement conduit ce point à la maison.

L’une des plus grandes leçons que nous apprenons à l’école primaire est que l’histoire se répète. La même chose est généralement vraie pour la météorologie. Vous pouvez avoir une idée décente de ce qui va se passer en fonction de ce qui s'est passé auparavant. Si un ouragan traverse une certaine partie de l’océan pendant une certaine période de l’année, vous pouvez utiliser les anciennes traces d’ouragans pour avoir une idée approximative du point de départ de la tempête.

Mais les tempêtes peuvent nous surprendre. L’ouragan Florence a défié la climatologie et suivi une trajectoire étrange au cours de son voyage de deux semaines de l’Afrique de l’Ouest aux États-Unis. Aucune tempête qui a suivi la voie initiale de Florence n’a atteint l’Amérique du Nord auparavant. J'ai mentionné cette friandise climatologique dans ma première mention de Florence dans un message du 30 août: Les tempêtes sur une trajectoire vers le centre de l'Atlantique n'affectent généralement pas les États-Unis, mais il est suffisamment éloigné pour mériter une surveillance attentive. Florence a fini par suivre une piste incroyablement inhabituelle à travers l’Atlantique central en direction des États-Unis. L'histoire est un bon guide, mais elle ne s'applique pas toujours.

Nous ne pourrons probablement jamais nous débarrasser de l'échelle de vent de Saffir-Simpson, échelle qui nous permet d'évaluer l'ampleur potentielle des dommages en fonction des vents maximums soutenus d'un ouragan. La connaissance des prévisions météorologiques par les Américains est tellement enracinée dans les États-Unis que la suppression complète de cette échelle ne ferait qu'ouvrir la porte à la confusion et à la désinformation.

Mais si l’échelle est bonne pour décrire les vents, la menace d’inondations d’eau douce dues à de fortes pluies est parfois plus importante. L'échelle de Saffir-Simpson ne permet tout simplement pas de comprendre le danger que représente l'eau.

Notre meilleur pari pour traiter ce problème est de minimiser l'importance de la catégorie tempête et de renforcer tous les aléas d'une tempête, pas seulement le vent. Les météorologues et les agences de presse ont fait un très bon travail dans la période qui a précédé Florence. Cependant, malgré cette amélioration, certains habitants de communautés bientôt inondées sont restés obsédés par la tempête, atteignant «seulement» les terres en tant qu'ouragan de catégorie 1. C’est quelque chose sur lequel nous devrons continuer à travailler dans le futur.

L'un des aspects les plus frustrants de la prévision des ouragans est que les cartes produites par le Centre national des ouragans (et la plupart des agences de presse) mettent uniquement en évidence les alertes et les avertissements pour la côte, ce qui donne à penser que les plus grands dangers se limiteront aux communautés situées au bord de l'océan.

Les pluies provoquées par l'ouragan Florence ont été un désastre majeur pour des villes situées loin à l'intérieur des terres, en Caroline du Nord et en Caroline du Sud. Les vents de l'ouragan Michael's ont laissé certaines villes sans électricité pendant presque une semaine à plus de 500 milles de la pointe de la Floride, à l'intérieur des terres. En octobre, j’ai expliqué en détail comment les habitants de ma région, situés dans le centre de la Caroline du Nord, se préparaient pour Florence mais ignoraient Michael jusqu’à ce que les vents de cette dernière tempête aient fortement endommagé le réseau électrique de notre comté.

Les communautés de l'intérieur doivent faire un travail bien meilleur en se préparant aux tempêtes. De même, les météorologues doivent faire un meilleur travail en communiquant les risques aux résidents éloignés des côtes. Les vents forts et les fortes pluies d'une tempête ne s'arrêtent pas à la plage.

Les humains détestent l'incertitude. Nous voulons savoir ce qui va se passer et nous voulons savoir maintenant . Les météorologues doivent prédire l'avenir de quelque chose que nous ne pouvons pas contrôler. Cela conduit à une incertitude dans les prévisions météorologiques, même si la technologie s'est améliorée à pas de géant. Et les enjeux d'une prévision d'ouragan éclaté sont beaucoup plus importants que ceux d'une prévision de températures extrêmes pour un matin donné.

La communication et la compréhension de cette incertitude sont des questions sur lesquelles les météorologues et les consommateurs doivent travailler au cours des futures saisons des ouragans. Le cône d’incertitude est essentiellement la marge d’erreur tracée sur la carte; Cependant, nos yeux sont dirigés vers le centre de ces cartes de prévisions. Les effets d'une tempête peuvent s'étendre à des centaines de kilomètres de l'œil et pourtant, nombre d'entre nous ne nous préoccupons que de l'endroit où l'œil touche terre.

Nous devons reconnaître les incertitudes inhérentes aux prévisions de trajectoire et d’intensité d’ouragan. Ça ne va pas toujours être parfait. Les météorologues font de leur mieux avec les informations dont ils disposent. Parfois ils ont tort. Souvent, ils ne le savent tout simplement pas encore, mais les prévisionnistes sont obligés de parler définitivement d'une tempête, car les gens considèrent l'expression «je ne sais pas» comme un aveu d'ignorance ou de faiblesse.

Quelles que soient les prévisions, il est sage de reconnaître que la météo n’est jamais certaine. Il est bon de se préparer à une tempête même s’il semble qu’il s’éloigne de vous ou qu’il sera faible au moment où il atterrira. Les tempêtes peuvent soudainement changer de cap ou s'intensifier rapidement. La prise en compte de l'incertitude est une étape critique dans tout niveau de préparation aux tempêtes. Une fois que vous êtes prêt à faire face aux imprévus, vous arriverez probablement bien à l’autre bout de la tempête.

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