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Les 5 choses les plus étonnantes que nous ayons apprises de la mission Cassini de la NASA

2021

Après 20 ans, des milliers de superbes photos et de nombreuses connaissances scientifiques, la sonde Cassini est enfin prête à prendre sa retraite. Mais il n'y aura pas de jours de détente sur la plage pour cet ancien vaisseau spatial; au lieu de cela, il va sortir dans un flambeau de gloire. Plus précisément, la NASA prévoit de le détruire dans l'atmosphère de Saturne, où il va fondre et se vaporiser.

La dernière quête de Cassini commence le dimanche 23 avril, alors que la sonde commence une dernière série d'orbites dans l'espace entre Saturne et ses anneaux. Après avoir effectué 22 passages dans ce territoire inexploré, plongeant ses orteils dans la partie supérieure de Saturne, Cassini plongera dans l'atmosphère et mourra le 15 septembre.

Il nous reste encore quelques mois pour savourer les photos et les données que Cassini continuera de transmettre, et le vaisseau spatial a sans doute encore quelques découvertes à son actif. Mais alors que la mission touche à sa fin, revenons sur tout ce que ce vaisseau spatial a réalisé au fil des ans.

La lune de Saturne Iapetus a intrigué les astronomes dans les années 1600, car elle semblait parfois disparaître. Ils ont fini par se rendre compte que l'un des côtés était noir de charbon, tandis que l'autre était aussi blanc que la neige. Son étrangeté a inspiré Arthur C. Clarke à cacher un monument extraterrestre du côté obscur d'Iapetus en 2001: une odyssée de l'espace.

Venant à moins de 1 000 milles de la lune yin-yang, Cassini a aidé à comprendre d'où venait cette coloration distinctive. Iapetus est étroitement lié à Saturne, ce qui signifie qu'un seul côté de la lune fait face au géant du gaz. Cela signifie qu'en orbite, un autre côté est toujours tourné vers l'avant. Comme des insectes sur le pare-brise d'une voiture, les débris des anneaux et des lunes de Saturne se répandent sur cette face de la lune, créant ainsi une coloration sombre. À son tour, le côté le plus sombre se réchauffe plus facilement, de sorte que sa glace se sublime constamment et se déplace vers le côté blanc, où elle se dépose et ajoute à sa luminosité.

Saturne a plus de 50 lunes en orbite autour d'elle, et probablement d'autres qui n'ont pas encore été détectées ou confirmées. Cassini a contribué à en découvrir certaines, notamment: Anthe; le clair de lune Aegaeon; la belle Daphnis, représentée ici, gravant un chemin parmi les anneaux de Saturne; le Méthone en forme d'oeuf; Pallene; et Polydeuces. L’engin spatial nous a également donné d’incroyables vues de près des autres lunes de Saturne, comme l’hyperion en forme d’éponge et l’atlas en forme de boulette.

Titan, la plus grande lune de Saturne, n’était en fait qu’une boule de brume avant que Cassini y jette la sonde Huygens en 2005. De la surface, l’explorateur robotique a révélé un monde étrangement familier: il était recouvert de lacs et de rivières. Mais au lieu de couler avec de l'eau, ces lacs et ces rivières étaient remplis d'hydrocarbures liquides.

Linda Spilker, scientifique du projet Cassini, explique que l'exploration de Titan a été l'une de ses parties préférées de la mission. "L'enthousiasme de voir à quel point la surface de Titan est remarquablement terrestre, avec ses canaux de rivières, ses lacs et sa mer de méthane, et de réaliser que Titan possède un cycle du méthane similaire au cycle de l'eau sur Terre, où vous pouvez avoir des nuages ​​et de la pluie et remplir des lacs et ainsi de suite. "

Pour nous, ce n’est pas chez nous - du moins pour nous -, mais avec son atmosphère épaisse et sa surface active, les scientifiques considèrent Titan comme l’un des meilleurs sites de recherche de la vie extraterrestre dans notre système solaire. Au lieu d'être basée sur l'eau, comme nous le sommes, toute vie qui aurait pu naître ici serait probablement basée sur le méthane, ce qui la rendrait vraiment très étrangère.

Avant Cassini, les scientifiques pensaient que cette petite lune sans prétention serait un bloc de glace solide. Mais quelques lectures étranges sur le magnétomètre de Cassini ont jeté un œil sur le vaisseau spatial. Ce qu'il a trouvé était incroyable: des geysers de cristaux d'eau ont jailli du pôle sud d'Encelade, faisant allusion à un océan profond au-dessous de la peau glacée. Et là où il y a de l'eau, il y a un potentiel de vie tel que nous le connaissons.

Cassini n'était pas construit pour chercher de la vie, mais les scientifiques de la mission ont été en mesure de réutiliser certains de ses instruments pour goûter le contenu des geysers et tenter de déterminer si l'océan intérieur est propice à la vie. Et jusqu'à présent, cela semble être le cas.

La plongée la plus profonde de l'engin spatial à travers le panache a détecté de l'hydrogène gazeux parmi la vapeur d'eau. Ce gaz provient vraisemblablement d'évents hydrothermaux actifs situés au fond de l'océan d'Encelade. Et sur Terre, il existe des microbes qui mangent de l'hydrogène en le combinant avec du dioxyde de carbone.

Cassini nous a montré qu'avec de l'eau, de la nourriture et de la chaleur, Enceladus possède presque tous les ingrédients nécessaires à la vie telle que nous la connaissons.

Saturne ne fait pas partie de la "zone habitable" de notre système solaire - la région "habitable" autour d'une étoile où les conditions ne sont ni trop chaudes ni trop froides pour que l'eau soit à la surface de la planète. Pourtant, Titan et Enceladus sont considérés comme l'un des meilleurs endroits pour rechercher la vie extraterrestre dans notre système solaire.

Avec la lune de Jupiter, Europa, qui peut aussi avoir un océan intérieur, les découvertes de Cassini nous ont appris qu’il n’existait en réalité pas de zone de goldilocks, que la vie pouvait être n'importe où.

"Nous avons vraiment assisté à un changement de paradigme - un changement dans notre façon de penser où vous pourriez trouver la vie, dans notre propre système solaire ou dans n'importe quel système solaire, a déclaré Spilker." Penser que dans notre propre système solaire, il pourrait y avoir ces océans des mondes où la vie aurait pu commencer de manière totalement indépendante de la vie sur Terre… Cela a été un très grand changement dans notre façon de penser. "

Le 26 avril, Cassini traversera pour la première fois l'espace entre Saturne et ses anneaux. Si tout se passe bien et qu'il ne se brise pas dans les particules errantes de l'anneau le plus à l'intérieur de Saturne, le satellite continuera à explorer cette nouvelle région jusqu'à la mi-septembre, renvoyant potentiellement de nouvelles informations sur l'intérieur, la gravité et le champ magnétique de Saturne. Et bien sûr, renvoyer de belles cartes postales en cours de route.

Le 12 septembre, Titan donnera à Cassini un "baiser d'au revoir", dit Spilker, poussant la sonde par gravité sur une trajectoire qui la laisse tomber dans l'atmosphère de Saturne. Là, elle sera détruite. La crémation de Cassini est nécessaire - il manque de carburant et la NASA ne veut pas contaminer Titan ou Enceladus avec des microbes terrestres qui pourraient encore s'accrocher à sa surface.

"C’est une fin si noble pour Cassini que Spilker pense à protéger ces mondes océaniques et à renvoyer des données scientifiques à la fin de chaque seconde."

Bien qu'il n'y ait pas encore de nouvelles missions Saturn dans les livres, le programme New Frontiers de la NASA étudie des propositions de retour à Titan et à Enceladus. Spilker elle-même a une proposition dans le mélange pour un vaisseau spatial qui volerait à travers le panache d'Encelade pour rechercher les derniers ingrédients manquants pour la vie.

Les scientifiques analyseront les données de Cassini pour les années à venir. Nul doute que le trésor recèle encore plus de découvertes. Et il pourrait encore y avoir des découvertes dans le futur du vaisseau spatial.

"Il nous reste 22 semaines glorieuses et peut-être certaines des parties les plus excitantes de la mission qui s'annoncent, déclare Spilker." Lorsque vous vous rendez dans un nouvel endroit, vous ne savez pas ce que vous allez trouver. Vous pouvez faire vos meilleures suppositions, mais jusqu'à présent dans cette mission, nous avons été très surpris. "

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