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Les roues du rover Curiosity Mars commencent à casser

2021

Depuis août 2012, le véhicule Curiosity Rover de la NASA a sillonné la planète rouge en faisant de la science pour nous, Earthlings. Maintenant, près de cinq ans et quelque 10 milles plus tard, le robot commence à ressentir l’usure d’une machine vieillissante: Mardi, la NASA a annoncé les deux premières ruptures des tours de roue du rover.

Curiosity propose six roues en aluminium de 20 pouces de diamètre et de 16 pouces de diamètre. Les nouvelles cassures ont été les premières à endommager certains des 19 crampons (ou fils) en forme de zigzag qui recouvrent chaque roue. Les crampons s'étendent du quart de pouce environ du reste de la roue (environ la moitié de son épaisseur), ce qui permet à Curiosity d’équilibrer son poids de 1 982 kilos et d’attraper le terrain martien.

Ce n'est pas surprenant, ni même particulièrement bouleversant, que vous aimiez le plus jeune robot martien de la NASA. Cela peut sembler étrange d’être usé avec seulement 10 milles, mais il a fallu plusieurs années pour les accumuler et tout ce roulage très lent sur un terrain rocheux ne peut que causer des dommages. Curiosity a déjà vécu deux fois plus longtemps que prévu dans sa mission principale. Et les scientifiques de la NASA surveillent les roues vieillissantes du rover depuis un certain temps maintenant. Il s’agit peut-être des premières ruptures de sourcils qui donnent de la traction à Curiosity, mais ce ne sont certainement pas les premières annotations sur des roues autrement immaculées: la raison pour laquelle la NASA garde un tel œil sur les roues est que des pierres et du sable dur les ont déjà quittés grêlé.

Curiosity a peut-être survécu à sa mission initiale, mais sa grande soeur Opportunity, qui a déjà dépassé sa durée de vie prévue de près de 13 ans (et a achevé l'équivalent d'un marathon très lent) n'a rien à envier. Alors on se demande: quel est le pronostic pour Curiosity?

Selon les tests sur la longévité des roues sur Terre, la NASA estime que "lorsque trois freins sur une roue sont brisés, cette roue a atteint environ 60% de sa durée de vie utile". Les deux opposants qui se sont brisés entre janvier et mars sont tous deux sur la roue du milieu, ce gars est donc un espoir et une prière loin de la moitié de sa durée de vie.

C'est ... pas mal. Oui, l'une des roues du robot est sur le point d'atteindre un jalon que nous souhaitons ne jamais avoir à atteindre. Mais même si elle atteindrait demain ce repère de la vieillesse, les perspectives seraient toujours bonnes: Curiosity grimpe actuellement sur le mont Sharp pour étudier les records climatiques martiens emprisonnés dans des couches de roche et vise des zones supposées contenir des substances chimiquement intéressantes. comme les sulfates et les argiles, des zones pouvant montrer des traces d’eau liquide passée ou présente. Mais atteindre ces nouveaux objectifs mettra moins de cinq miles sur son compteur kilométrique.

"C’est une partie attendue du cycle de vie des roues et à ce stade, nous ne modifions pas nos plans scientifiques actuels, ni ne réduisons nos chances d’étudier les transitions clés de la minéralogie plus haut sur le site de Mount Sharp Curiosity, a déclaré dans un communiqué Ashwin Vasavada, scientifique au projet.

Pourtant, il est malheureux de se rappeler que deux robots spatiaux préférés ne peuvent pas vivre éternellement. Rassemblez des boutons de rose pendant que vous le pouvez, Curiosity, et allumez votre laser spatial à volonté.

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