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La Terre primitive n'était pas verte, mais elle s'est recyclée

2021

La Terre a environ 4, 5 milliards d'années, à peu près quelques millions d'années. Mais la majeure partie de ce que nous voyons aujourd'hui sur la surface de notre planète est beaucoup plus jeune - elle ne date que de quelques milliards d'années.

Alors, comment pouvons-nous savoir ce qui s'est passé entre le moment où la Terre s'est formée et le début de notre disque de rock moderne? Nous pouvons examiner l'histoire de la famille de chaque rocher.

Dans un article publié la semaine dernière dans Science, les chercheurs ont découvert un moyen de remonter le temps en regardant certaines des roches les plus anciennes d'Amérique du Nord.

Jonathan O'Neil a examiné les roches d'un craton - la partie la plus ancienne d'un continent, une région qui dure depuis des milliards d'années alors que les bords du continent se sont construits tout autour - au Canada.

«La plupart de ces roches ont 2, 7 milliards d'années, plus ou moins, âge que l'on retrouve dans beaucoup de ces cratons, ou noyaux de continents. Mais il y avait la saveur de vieux trucs dedans », dit O'Neil.

Cette «saveur» était un isotope appelé néodyme-142 et sa présence dans des roches vieilles de 2, 7 milliards d'années racontait une histoire fascinante.

"Le néodyme 142 est très utile pour parcourir la plus ancienne histoire de la Terre, car il ne s'est formé que pendant les 500 premiers millions d'années de l'histoire de la Terre, dit O'Neil qui a étudié la région pendant des années.

En analysant le traceur, il a découvert que les roches vieilles de 2, 7 milliards d'années situées au centre du continent provenaient de roches âgées de 4, 3 milliards d'années situées au début de l'océan. C'est tout un pedigree. Mais la découverte ajoute également à une question qui inquiète actuellement les géologues: que se passait-il dans ce monde en 1, 4 milliard d'années?

Les géologues tentent toujours de comprendre à quoi ressemblait la géologie de la Terre à cette époque. Aujourd'hui, la tectonique des plaques façonne notre planète - les continents et les océans se promènent lentement sur le manteau semi-fondu du globe, se serrant les uns contre les autres comme des autos tamponneuses - mais cela pourrait ne pas être du tout ce à quoi ressemblait la Terre primitive.

"La Terre est très efficace pour recycler sa propre croûte et détruire ce qu'elle a créé", déclare O Neil. Aujourd'hui, les plus anciennes croûtes océaniques peuvent survivre pendant environ 200 millions d'années, de leur naissance sur une dorsale océanique à leur mort, lorsqu'elles sont repoussées sous un continent. Mais les roches océaniques de la nouvelle étude ont pu survivre pendant plus d'un milliard d'années, ce qui signifie qu'il se passait quelque chose d'autre à l'époque.

Comment était-ce différent? Comment ce gros morceau de croûte aurait-il pu survivre pendant un milliard d'années?? Dit O Neil.

Les roches canadiennes ne posent pas que des problèmes intéressants aux géologues. Une étude publiée plus tôt ce mois-ci portait sur des roches d’un craton australien. Il a également constaté qu'il était peu probable que la première croûte continentale de la Terre ait émergé selon les mêmes processus que ceux observés aujourd'hui, et a suggéré que la Terre aurait pu avoir une seule couche externe moins fracturée à un moment donné dans le passé.

O'Neil, pour sa part, prévoit de continuer à chercher des traces de la Terre qui ont précédé la planète que nous connaissons et aimons aujourd'hui. Les méthodes de détection des traceurs qu'il recherche ne sont disponibles que depuis 12 ans, ce qui signifie que de nombreuses autres roches au Canada et ailleurs attendent d'être analysées.

«Je pense maintenant que nous voyons qu'il a été préservé et qu'il est toujours là, et parce que cela en dit long sur la vie ancienne des rochers, je pense que beaucoup de gens voudront maintenant appliquer ce traceur à d'autres endroits. dans le monde, dit O Neil.

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