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Le play-by-play d'une éclipse solaire totale

2021

Ce qui suit est un extrait de Mask of the Sun: La science, l’histoire et le savoir oublié des éclipses de John Dvorak.

Il y a beaucoup à voir et très peu de temps pour faire quoi que ce soit pendant une éclipse totale de soleil. Cela commence lorsque la silhouette de la Lune touche pour la première fois le disque brillant du Soleil, moment appelé premier contact.

Il faut plus d'une heure à la Lune pour se déplacer et obscurcir complètement le Soleil. Pendant cette heure environ, la partie du soleil qui reste visible est la photosphère. C'est la source de toute la lumière visible provenant du Soleil. C'est la lumière de la photosphère qui chauffe la Terre. C'est aussi la partie du Soleil qui est généralement considérée comme la "surface, bien qu'il n'y ait pas de partie solide du Soleil. Même la photosphère est un gaz très ténu, plus de dix mille fois moins dense que l'atmosphère terrestre au niveau de la mer. Ce qui semble être une arête vive du Soleil est une illusion provoquée par une augmentation rapide de l’opacité des gaz de la photosphère, un changement de presque clair à presque opaque qui se produit sur une distance de quelques kilomètres. a noté que c’est dans la photosphère que les taches solaires se produisent.

La quantité de lumière du soleil diminue évidemment à mesure que la Lune continue de glisser devant le Soleil, mais comme l’œil humain peut s’adapter à la moindre lumière, il est difficile de remarquer cette diminution jusqu’à plusieurs minutes avant la totalité. À ce moment-là, les animaux ont commencé à réagir. Un coup de vent pourrait être ressenti. Edmond Halley a remarqué un tel vent en 1715 lorsqu'un "Chill and Damp a assisté à l'obscurité" qui a provoqué "un certain sens de l'horreur" parmi les spectateurs. Lorsque le soleil disparaît derrière la lune, le sol commence à se refroidir. Cela arrête la montée d'air chaud du sol, ce qui provoque un changement de la vitesse du vent et un changement de la direction du vent. Il peut également y avoir une baisse notable de la température de l’air pouvant être accompagnée par la formation de brouillard. En revanche, rien n'indique que les éclipses de soleil provoquent un changement dans la structure des nuages, probablement parce que la durée d'une éclipse est trop courte pour modifier la température de l'air dans la haute atmosphère.

À l'approche de la totalité, les choses se passent rapidement, attirant l'attention dans des directions différentes. L'ombre de la Lune passera bientôt sur le sol, se déplaçant d'ouest en est. Les derniers rayons de soleil brillants vont bientôt traverser les vallées le long du bord de la Lune et former les perles de Baily. La couronne commence à apparaître, bien que très faible au début.

Ensuite, au moment du second contact, lorsque la lumière brillante du soleil est complètement obscurcie, une traînée rouge vif peut être observée pendant quelques secondes le long de cette partie du bord de la Lune qui vient d’éteindre le Soleil. Cette traînée est la chromosphère qui se trouve au-dessus de la photosphère et qui a été clairement décrite pour la première fois par George Airy en 1842 lors d'une éclipse de soleil qu'il a vue d'Italie. Il regardait le soleil éclipsé à travers un télescope et vit ce qui lui paraissait être une chaîne de montagnes d'un rouge éclatant. Aujourd'hui, ces montagnes sont connues sous le nom de spicules et, en apparence, sur des photographies beaucoup plus détaillées que celles qu'Airy aurait pu voir, ont été comparées à des vagues déferlantes ou à un feu de prairie brûlant dans l'herbe emportée par le vent. En réalité, ils se composent de millions de jets de gaz. Pour mettre la chromosphère en perspective, les gaz de cette couche sont environ 5 000 degrés plus chauds et un million de fois moins denses que les gaz de la photosphère.

Une ou plusieurs protubérances solaires peuvent se trouver au bord du Soleil éclipsé. Ce sont également des masses de gaz chauds, s'élevant plus haut que la chromosphère, qui se présentent sous la forme d'arches ou de nuages ​​irréguliers suspendus à ces niveaux élevés par des champs magnétiques intenses, tels que ceux associés aux taches solaires.

Et puis il y a, comme l'a remarqué Francis Baily, la «brillante gloire» de la couronne. Contrairement au champ magnétique terrestre, le champ magnétique du Soleil ne consiste pas en un simple dipôle. Au lieu de cela, le champ magnétique du Soleil est composé de nombreuses paires de régions de polarité magnétique opposée qui sont produites par le motif de convection complexe dans le Soleil. Les traînées et les rayons de la couronne sont les motifs d'électrons libres dans l'atmosphère du Soleil rendus visibles parce qu'ils dispersent la lumière qui les frappe, comme des taches dans un rayon de soleil. Et comme les concentrations de ces électrons libres sont contraintes par les contorsions des champs magnétiques, la forme de la couronne reflète celle des champs magnétiques. Pour cette raison, la couronne n'a pas de caractéristiques permanentes. Ce n'est jamais immobile, mais toujours dans un état de changement continu.

Et, beaucoup trop tôt, l'éclipse est terminée. Le moment où le soleil revient, le soleil et la lune sont au troisième contact. Ensuite, lorsque la Lune s’éloigne complètement du Soleil, c’est le quatrième contact.

Le moment exact où chacun de ces quatre contacts se produira est ce que l’on trouve dans la prévision d’une éclipse moderne, prédiction qui représente le point culminant de la curiosité intellectuelle et l’accumulation de connaissances du monde entier qui ont nécessité plus de quatre millénaires de production. C'est cette compréhension du fonctionnement complexe de l'univers qui est l'une des caractéristiques de la pensée moderne. C'est la manière moderne de nous lier au ciel.

Extrait de Masque du soleil: La science, l'histoire et le savoir oublié des éclipses de John Dvorak, publié par Pegasus Books. Réimprimé avec permission. Tous les autres droits réservés.

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