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La Space Force proposée n'est pas la première fois que les États-Unis tentent de militariser l'espace

2020

Si l'idée de la Force spatiale du président Donald Trump se concrétise réellement, il ne s'agira pas de la première force militaire qui vise l'espace. Pas de loin. En fait, l’idée d’installer une présence militaire dans l’espace est aussi ancienne que l’ère spatiale et les États-Unis ont failli créer leur propre force spatiale dans les années 1960.

Mais il y a quelques différences. Par exemple, personne ne sait encore si la Force spatiale impliquera éventuellement l'envoi de personnel militaire dans l'espace ou si elle impliquera simplement des bottes sur Terre, ainsi que de nombreuses technologies robotiques dans le ciel.

«Je pense que la Space Force concerne autant le cheminement de carrière des opérateurs de satellites du Département de la défense», déclare Jonathan McDowell, astrophysicien à Harvard et historien des vols spatiaux, dans un courrier électronique. "Ce n'est pas vraiment une question de vol spatial humain."

Mettons cela de côté: il y a des satellites du Département de la défense dans l'espace. Le Boeing X-37B, une navette spatiale non préparée, a effectué une série de missions classées au cours de la dernière décennie et plus, le tout dans le plus grand secret. Le commandement stratégique surveille ce qui se trouve dans l'espace, et l'armée de l'air a mis en place un tout nouveau système de suivi des débris spatiaux par satellite qui devrait être en ligne l'année prochaine. Beaucoup d'astronautes ont commencé leur carrière dans l'armée. Donc, à certains égards, il y a une présence militaire importante dans l'espace.

Mais il n’existe pas non plus d’astronautes militaires ou de vaisseaux spatiaux dédiés. Il est difficile de savoir dans combien de temps tout projet de la Force spatiale appellera à cela. Mais ça n'a pas toujours été le cas.

Dans les années 1960, l'US Air Force travaillait sérieusement pour se tailler une place dans l'espace. Ils ont techniquement lancé un prototype de station spatiale dans l'espace, mais ils n'ont jamais vraiment mis les pieds sur terre… ni en microgravité, plus précisément.

Il y a eu également de nombreuses tentatives d'établissement de véhicules militaires aptes à l'espace dans les années 50 et 60. La Force aérienne a travaillé avec Bell Labs dans les années 1940 pour créer l'avion expérimental X-1, qui utilisait des moteurs de fusée. Le célèbre vol de Chuck Yeager en 1947 à bord d'un X-1 a été le premier à franchir le mur du son. Mais Yeager n’était qu’à huit milles de hauteur, soit environ 42 milles de moins de 50 milles, l’armée de l’air a longtemps considéré la limite de l’espace. (La NASA le fixe à 62 miles, ou 100 kilomètres.)

Le vol Bell X-1 a suscité un intérêt pour le vol hypersonique. En 1948, Yeager atteindrait une hauteur de 13 milles, le vol le plus élevé et le plus rapide à ce jour, atteignant des vitesses de 957 milles à l'heure.

Le X-1 était également le premier avion du programme X-Plane, un groupe d'appareils expérimentaux testés et exploités par un certain nombre de membres du Comité consultatif national de l'aéronautique (NACA), de son successeur, la NASA, et de l'armée de l'air. Les avions X suivants ont tous travaillé sur des technologies pouvant être appliquées à l'exploration spatiale ou à d'autres vols connexes à haute altitude. Notamment, le X-13 a essayé de créer une technologie de décollage et d'atterrissage vertical (VTOL) ressemblant un peu à nos fusées à l'atterrissage dans le secteur de l'espace privé d'aujourd'hui, et aux X-8, X-11 et X-12, qui étaient littéralement des missiles.

Puis vint le X-15.

La plupart des premiers avions X avaient des ambitions de haute altitude, mais le X-15 devait être spécifiquement un avion spatial militaire. Il a été conçu par North American Aviation en coopération avec la NASA et l'US Air Force. Son premier vol a eu lieu en 1959, mais en 1962, les vols ont commencé à viser plus haut que jamais.

Une grande partie du personnel ayant participé aux missions X-15 est issue du programme X-20 Dyna-Soar, qui était un avion immobilisé au sommet d’une fusée de lanceur plus conventionnelle.

Le vol 62 du X-15, qui a eu lieu en 1962, a franchi la barre des 59, 6 milles, à la limite de l’espace selon la définition de la NASA (mais pas celle de l’armée de l’air). Deux autres vols ont été atteints également au-dessus de 50 milles, les vols 77 et 87. Mais les vols 90 et 91 atteignent des altitudes de 65, 8 et de 67 km en 1963. Joseph A. Walker, le pilote des deux vols, avait atteint l'espace au cours de ses vols suborbitaux de 12 minutes, atteignant des vitesses de 3 710 MPH. Il était aussi techniquement le premier Américain à aller dans l’espace à deux reprises, Gus Grissom devenant le premier astronaute de la NASA à le faire en 1965.

En 2005, Walker et deux autres pilotes X-15 - Bill Dana et Jack McKay - ont reçu leurs ailes d’astronautes de la NASA.

Mais alors que le X-15 était en cours de développement, l’armée de l’air cherchait subrepticement de la place pour un autre objectif: la collecte de renseignements.

En 1960, l'armée de l'air a lancé ou tenté de lancer le satellite SAMOS E-5 en orbite. Cela ne s'est jamais très bien passé. Le premier vol a perdu le contrôle; le second vol a rejoint l'espace en 1961, tandis que deux autres ont subi des défaillances supplémentaires. La mission SAMOS-3 a explosé sur la rampe de lancement. Vous pouvez voir ça ici. Les missions 5 à 11 ont toutes été des succès limités dans la mesure où elles sont arrivées dans l’espace, mais elles n’ont pas tout à fait atteint leurs objectifs.

«Le premier programme d’astronautes militaires américain possible était le satellite d’espionnage SAMOS E-5 de 1961, doté d’une cabine pressurisée et qui serait retourné sur Terre avec une caméra (s’il avait déjà effectué une mission réussie)», explique McDowell. «La conception stupide d'un espion était assis, alors beaucoup d'entre nous pensent que c'était un moyen détourné de créer un équivalent de Mercury de l'US Air Force. Jamais été aussi loin puisque les vols d'espion assis étaient tous des échecs. "

Mais l’armée de l’air se préparait également pour un autre projet à ce moment-là. Connu sous le nom de Laboratoire en orbite habité (MOL), il aurait été la première station spatiale.

Le programme se formait parallèlement au programme Gemini de la NASA et aurait utilisé une capsule Gemini modifiée pour transporter les astronautes au MOL. Le MOL lui-même ressemblait à un corps de fusée évidé avec un Gémeaux fixé à l'avant. L’opinion publique était qu’il s’agissait d’une station spatiale militaire, sans trop de détails. Mais en réalité, il s’agissait d’une station d’espionnage, destinée à surveiller de loin les États du rideau de fer de l’époque de la guerre froide.

L’armée de l’air avait sélectionné l’équipage pour chacune des trois phases proposées du MOL, des équipages de deux personnes passant chacun jusqu’à 40 jours en orbite, prenant des photos de reconnaissance et surveillant d’une autre manière l’espace proche de la Terre. Cela incluait Robert Henry Lawrence Jr. qui, s’il avait volé, serait le premier astronaute noir. Lawrence a été tué dans un accident de Lockheed F-104 Starfighter en 1967. (Malgré son nom, le Starfighter était un avion de chasse standard et non un avion spatial.)

Selon Michael Neufeld du National Air and Space Museum, le MOL était "dominé" par l'armée de l'air, mais des membres d'autres branches de l'armée, dont l'armée et la marine, étaient impliqués. En 1966, un vol d’essai a été envoyé, non monté. Pendant quelques années, il y avait techniquement une station spatiale là-bas… sans équipage. Il a passé deux mois en orbite avant de se décomposer dans l’atmosphère.

Quelques années plus tard, le programme a été complètement annulé.

«Le MOL était un programme satellite de reconnaissance du ministère de la Défense que l'administration de Nixon avait annulé en raison de la hausse des budgets, des retards de lancement multiples et de l'argument selon lequel la reconnaissance robotique pourrait faire le travail aussi bien», explique Neufeld.

Sept astronautes du MOL ont été transférés à la NASA à la fin de la mission, dont plusieurs ont effectué plusieurs missions de navette. Richard Truly, l'une des premières recrues du MOL, a piloté le deuxième prototype de mission de navette Enterprise, qui n'a pas atteint l'espace mais a testé les capacités d'atterrissage de l'engin avant son premier véritable lancement dans l'espace. Il a ensuite embarqué à bord des navires STS-2 et STS-8 dans la navette spatiale Columbia et a finalement occupé les fonctions d'administrateur de la NASA sous la présidence de George HW Bush. Robert Crippin, membre du deuxième groupe d'astronautes du MOL, a effectué la première mission de navette en 1981. Les autres astronautes transformés en MOL étaient Karol J. Bobko, Charles Gordon Fullerton, Henry Hartsfield, Robert Overmyer et Donald Peterson. Albert Crews et James Abrahamson ont rejoint la NASA à d’autres titres.

McDowell a déclaré que le dernier effort réel de l'armée impliquait un groupe d '«ingénieurs de vols spatiaux habités», un personnel formé de manière militaire, destiné à traiter des charges hautement classifiées à bord de vols de navette spatiale. "Ils ont formé 32 d'entre eux, mais seulement deux ont volé", dit McDowell. Gary E. Payton a volé à bord de STS-51-C et William A. Pailes a volé à bord de STS-51-J en 1985. STS-51-J était d'ailleurs piloté par Karol Bobko, l'un des astronautes du MOL qui a transféré à la NASA.

Le programme de la navette spatiale a embauché quelques autres membres du personnel du ministère de la Défense, mais aucun d'entre eux n'est sorti d'un programme officiel. Dans les années 80, il y avait eu des rumeurs d'augmentation de la présence de l'armée de l'air dans l'espace. L’armée de l’air est allée jusqu’à mettre en place un contrôle de mission à Sunnyvale, en Californie. «Cela aurait également été un contrôle de mission pour les astronautes militaires quand on en a parlé à l'époque de la navette», a déclaré McDowell. "Il est situé non loin de l'usine Lockheed qui a construit les sats espions."

Mais la Force spatiale de Trump semble être une proposition tout à fait différente de l’un de ces programmes et de toute autre implication militaire antérieure dans l’espace, mettant potentiellement à l’épreuve les limites du Traité sur l’espace de 1967, qui définit et limite certaines interventions militaires dans l’espace. Cela supprime également de nombreux services fournis par l’armée de l’air et les confie à cette toute nouvelle branche. Ce ne sont pas seulement des satellites espions ou d'autres activités classées. Cela inclut des choses comme le suivi de la malbouffe spatiale. De plus, il se peut que les images mentales ne confèrent pas autant de bottes au-dessus du sol. (Il n’existe pas encore une tonne de plans ou de détails décrivant ce que la Force spatiale implique réellement.)

«Associer l’idée de la Force spatiale à des astronautes militaires est assez trompeur», déclare Neufeld. "La quasi-totalité du projet transférerait les ressources spatiales de l'USAF, y compris le contrôle au sol, les satellites en orbite, les opérations des satellites et les opérations de lancement (comme la 45ème Space Wing au Cap) vers un service séparé."

"Cela sera très perturbant pour l'armée de l'air", dit-il. «Cela pourrait également impliquer le transfert de certains éléments de la marine et de l'armée. Là où le [Bureau de reconnaissance national] NRO se situe dans tout cela, une agence spatiale militaire composée conjointement du DoD et de la CIA serait l'une des énigmes. ”

Donc, même s’il n’ya pas d’astronautes de la Force spatiale, la mise en place d’une Force spatiale risque de semer la confusion et de nombreuses questions sans réponse. À un moment donné, il y aura peut-être un plan plus concret sur ce à quoi cela ressemble réellement, mais il existe une histoire aussi ancienne que le programme de vols spatiaux de la NASA sur laquelle se baser lorsqu'il s'agit d'une présence militaire dans l'espace. Et si la Force spatiale venait à se concrétiser, cela créerait beaucoup de précédents historiques.

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