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Le désert du Sahara était vert et luxuriant. Alors les humains sont apparus.

2021

Aujourd'hui, le désert du Sahara est défini par des dunes de sable ondulantes, un soleil impitoyable et une chaleur accablante. Mais il y a à peine 10 000 ans, c'était luxuriant et verdoyant. Alors, qu'est-ce qui a motivé le passage de la forêt à la friche?

Une nouvelle étude suggère que les humains ont joué un grand rôle. L’écrivain David Wright, archéologue spécialiste de l’environnement à l’Université nationale de Séoul, raconte qu’il ya 8 000 ans, lorsque les humains se sont répandus à l’ouest à partir du Nil, ils ont amené avec eux des moutons, des vaches et des chèvres qui ont été engloutis, fauchés et piétinés. Cela a transformé le paysage et modifié le climat local.

"Les chèvres sont les principaux suspects, a déclaré Wright." J'ai littéralement vu une chèvre manger une brique - elles ne sont pas du tout difficiles, et elles mangent beaucoup pour leur taille. Il ne faudrait pas beaucoup de chèvres dans un paysage stressé pour avoir un impact assez important. "

Si des mammifères phytopharmaceutiques affamés ont déjà semé le Sahara, pourquoi les animaux domestiques ont-ils joué un rôle aussi transformateur? La réponse est que les animaux sauvages n'aiment pas passer beaucoup de temps à l'extérieur, où ils sont une cible facile pour les prédateurs. Cependant, le bétail est heureux de dénuder un champ d'herbe sous l'œil vigilant d'un gardien humain.

Des troupeaux de chèvres et d'autres bêtes ont découvert un sol qui était auparavant caché sous la végétation, avec des conséquences pour le climat local. Vous avez peut-être appris à l'école que les couleurs plus vives reflètent plus de lumière, c'est pourquoi il est plus confortable de porter une chemise blanche qu'une chemise noire par une journée chaude et ensoleillée. La surface de la Terre fonctionne de la même manière. La saleté et le sable de couleur fauve reflètent plus de soleil que les herbes et les broussailles viridescentes.

"Lorsque cette lumière solaire est réfléchie, l'énergie associée à la lumière retourne dans l'atmosphère, qui la réchauffe. Sous les tropiques, une atmosphère chauffée a tendance à avoir moins de nuages ​​qu'une atmosphère plus froide, a déclaré Wright. Moins de nuages ​​signifient moins de pluie. est arrivé au Sahara.

Wright pense que le surpâturage a conduit à la sécheresse. La sécheresse a retardé la croissance de la végétation, qui a ensuite transformé le paysage, ce qui a aggravé la sécheresse, en une boucle de rétroaction qui a fini par produire un désert chaud, sec et poussiéreux ayant à peu près la taille des États-Unis.

Les scientifiques attribuent généralement la transformation du Sahara à des modifications de l'orbite terrestre, qui ont privé les tropiques du soleil, entraînant ainsi une chute des précipitations estivales. Wright dit que la migration humaine a poussé la région à un point critique. Le paysage ne s'est pas transformé lentement ni uniformément, comme on pourrait s'y attendre si les variations de l'orbite terrestre étaient le seul facteur à prendre en compte. Au contraire, il a changé par à-coups, suite à la propagation du bétail. Partout où les humains sont allés, ils ont laissé la garrigue à leur suite.

Wright affirme que son hypothèse laisse encore de nombreuses questions sans réponse. «Nous devons creuser dans ces anciens lits de lac pour obtenir des registres de la végétation, examiner l'archéologie et voir ce que les gens y faisaient», a déclaré Wright. «Il est très difficile de modéliser l’effet de la végétation sur les systèmes climatiques. En tant qu’archéologues et écologistes, notre travail consiste à aller chercher les données et à élaborer des modèles plus sophistiqués. »

Plusieurs chercheurs interrogés dans le cadre de cette histoire ont toutefois mis en doute l'explication de Wright, notamment Jon Foley, climatologue et directeur exécutif de la California Academy of Sciences. Foley a déclaré que la perte de végétation à travers le Sahara, provoquée par des changements dans l'orbite terrestre, pourrait expliquer le phénomène décrit dans l'étude. Les plantes absorbent l'humidité du sol et la transpirent à travers leurs feuilles, ajoutant de la vapeur d'eau à l'atmosphère. Lorsque la végétation disparaît, l'atmosphère perd une source essentielle d'eau, aggravant la sécheresse.

Foley a déclaré que la recherche de Wright offrait «une idée qui incite à la réflexion, qui mérite davantage de débats et d'études, mais le corpus de preuves actuel ne prouve pas l'hypothèse».

Wright a noté que cette idée a un parallèle historique. Les humains ont transformé le climat en Asie et en Amérique du Nord grâce au pâturage. Et la perte de végétation continue d’affecter le climat de nos jours. Les scientifiques pensent que la déforestation en Amazonie a alimenté la sécheresse dans la région, menaçant de la déforestation. Cela a des ramifications mondiales. La forêt amazonienne piège d’énormes quantités de pollution au carbone qui retient la chaleur. Sa disparition accélère le réchauffement climatique.

Wright espère que nous pouvons apprendre des erreurs de nos ancêtres. «En supposant que mon scénario soit vrai, ce n'est pas comme si les gens pensaient il y a 8 000 ans que leurs chèvres compromettaient les cycles annuels des précipitations. Tous ces effets étaient non intentionnels.

"Le passé est une fenêtre sur l'avenir", a déclaré Wright. «Une fois qu'un seuil écologique est franchi, il est très difficile de le restaurer et de rééquilibrer le potentiel destructeur de l'événement. Et c'est important.

Jeremy Deaton écrit pour Nexus Media, un fil de presse sous-traité couvrant le climat, l’énergie, les politiques, l’art et la culture. Vous pouvez le suivre sur @deaton_jeremy.

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