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Il y a un trésor au fond de la mer - et cela pourrait être une mauvaise chose

2021

Les minéraux rares ne vous paraissent peut-être pas aussi passionnants que des trésors engloutis, mais pour l'industrie minière, ces matériaux pourraient être littéralement plus précieux que l'or. Et il y a peu de réglementations en place pour empêcher les mines en haute mer de détruire les fonds marins.

À l’heure actuelle, l’Autorité internationale des fonds marins est la première ligne de défense de l’océan (à ne pas confondre avec l’Autorité internationale des fonds d’eau, qui a été dissoute à la fin des années 90). Ils travaillent sur la question depuis qu’ils ont été formés par la Convention des Nations Unies sur le droit de la mer de 1982 et se battent depuis lors dans des conditions difficiles (en amont?). Ce n'est pas par manque d'action - ils ont adopté des règlements et des recommandations proposées - c'est par manque de connaissances. Nous n'avons exploré qu'un infime pourcentage de l'océan et cartographié une petite partie du fond, il est donc difficile de savoir où l'activité minière est susceptible de se dérouler ou comment elle affectera les eaux environnantes.

Mais Dieu sait que cela n'empêche personne d'explorer ce qui se passe là-bas. Récemment, une équipe de scientifiques britanniques a découvert une pléthore de minéraux précieux au sommet d’une montagne sous-marine appelée Tropic Seamount. C'est en gros un énorme monticule composé de certains des matériaux les plus rares sur Terre. Ce groupe particulier faisait partie d'une mission de recherche et, alors qu'ils s'attendaient à trouver des minéraux rares, ils n'en avaient pas prévu autant. Il y a l'équivalent d'un douzième de l'offre mondiale de tellure dans le monde, qui est utilisée dans les panneaux solaires de pointe, ainsi que dans les éléments de terres rares qui entrent dans l'électronique.

Cela rend les gisements en eau profonde précieux, et le fait qu’il soit actuellement très coûteux et prend beaucoup de temps de les exploiter ne devrait pas arrêter tout le monde. Et vous savez ce qu'ils disent: si vous ne pouvez pas les arrêter, réglementez-les. La question à un million, voire à un milliard de dollars est: comment?

Même les gens qui ont passé leur vie à explorer les profondeurs de l'océan sont incertains. Cindy Van Dover, qui s’est aventurée dans le sous-marin Alvin à la fois en tant que pilote et scientifique principal au cours des dernières décennies, explique qu’il est difficile d’appliquer à la totalité des connaissances limitées de certaines sections du fond marin.

«Nous savons que, s'ils exploitent des mines à certains endroits, ils vont simplement démolir le fond marin. Nous savons donc que, dans une certaine mesure, il y a de la destruction d'habitat en cours», mais elle dit: «Il y a beaucoup d'inconnues. Il y a des organismes qui ont une très longue vie. Certains organismes dont la reproduction est très rapide peuvent sembler résilients, mais ils vivent dans des bouches hydrothermales et ne sont donc endémiques que de petites parcelles. Ils doivent donc en chercher une autre.

Sans savoir comment les effets miniers vont s'accumuler au fil du temps, il est difficile de créer une législation efficace.

Nous savons ce qui se passe lorsque nous exploitons des mines à terre. Ainsi, lorsque les autorités créent des réglementations sur les mines terrestres, elles savent exactement à quoi se protéger. Ce n'est pas si facile dans l'océan. Mais il est essentiel que nous agissions maintenant. «Quand ils commenceront, ce sera comme la pêche en haute mer, où il est vraiment difficile de gérer», déclare Van Dover. "J'ai l'impression que nous avons cette opportunité en ce moment de bien faire les règlements."

Sur le fond marin, il n'y a pas de résidents mécontents qui puissent se plaindre des impacts de l'exploitation minière. Les poissons et les organismes microscopiques ne peuvent pas nous dire qu'ils sont en train de mourir - ils le font tout simplement. Ceux qui vivent dans des sources profondes et d'autres grands centres géologiques qui seront probablement plus riches en minéraux précieux pourraient être particulièrement vulnérables, car ils ne possèdent pas de grands habitats. De plus, ils sont dans les eaux internationales, où aucun pays n'a la motivation économique pour garder les autres en échec. Il incombera à l’Autorité internationale des fonds marins de tenir chacun au courant, ce qui est notre volonté innée de préserver la nature. Et cela a toujours bien fonctionné dans le passé ... non?

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