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Ces chenilles chow sur des sacs en plastique

2021

Les sacs en plastique ne sont rien si ils ne sont pas persistants, même lorsque nous voulons qu'ils disparaissent. Nous avons essayé d’interdire les sacs en plastique dans certaines villes ou de taxer leurs sacs dans d’autres. Nous avons mis au point des produits de remplacement fabriqués à partir de carapaces de crevettes ou de plastiques biodégradables, qui n'ont pas réussi à s'emparer du marché. Nous avons même essayé de les distiller en carburant et de les cuire en nanotubes.

Mais en tant qu'espèce, nous utilisons encore environ un billion de sacs en plastique chaque année, ce qui incite les oiseaux de mer à manger de la malbouffe et, généralement, à boucher les décharges. Le plastique n'est pas biodégradable, mais une nouvelle étude publiée dans Current Biology révèle qu'une petite créature pourrait aider à résoudre notre problème de gros sac.

Découvrez l'humble ver à cire, une chenille qui pousse dans les ruches et mange la cire et le miel qu'elle y trouve. De toute façon, quand il ne mange pas de plastique. Federica Bertocchini, auteure principale du nouveau document, a découvert cette capacité entièrement par accident en remarquant des vers à cire sur les panneaux de l'une de ses ruches. Bertocchini a déclaré dans un courriel que les apiculteurs amateurs comme elle-même considéraient généralement que les vers à cire étaient des parasites.

"J'ai enlevé les vers et les ai mis dans un sac en plastique pendant que je nettoyais les panneaux. Après avoir fini, je suis retourné dans la pièce où j'avais laissé les vers et j'ai constaté qu'ils étaient partout. Ils s'étaient échappés du sac alors il avait été fermé et quand j’ai vérifié, j’ai vu que le sac était plein de trous. Il n’y avait qu’une explication: les vers avaient fait les trous et s’étaient échappés. Ce projet a commencé là, puis a déclaré Bertocchini dans un communiqué.

Bertocchini et ses collègues ont découvert que les vers pouvaient décomposer le plastique en quelques heures - une centaine de vers à cire pouvaient en consommer 96 milligrammes en 12 heures. Ils le transforment en éthylène glycol (antigel et polyester) qui se décompose dans l'environnement en quelques jours ou quelques semaines. Les sacs en plastique non digérés, en revanche, semblent persister dans l'environnement pendant une période allant de 100 à 400 ans.

Des études antérieures ont montré qu'un autre ver de cire était également capable de décomposer les sacs en plastique, et il a été démontré que les vers de farine mangent du polystyrène en toute sécurité.

La prochaine étape consiste à comprendre comment les vers à cire gèrent le tour de magie consistant à faire disparaître les sacs en plastique.

Les chercheurs pensent que les vers de cire sont capables de manger des sacs en plastique parce que le plastique est chimiquement similaire à leur nourriture normale, la cire d’abeille. Cette étude particulière n'a pas examiné l'impact de la consommation de plastique sur les vers, mais ils n'ont subi aucun effet indésirable immédiatement apparent.

«Ils ont l'air en bonne santé, bien que nous n'ayons pas étudié cet aspect. Je peux dire qu'ils continuent à former leur cocon comme d'habitude », a déclaré Bertocchini.

Bertocchini et ses collègues prévoient d’isoler la ou les molécules qui décomposent le plastique et de voir s’ils peuvent synthétiser le produit chimique à plus grande échelle. Finalement, ils espèrent que ces chenilles affamées pourront les aider à trouver une substance pour décomposer nos déchets plastiques très persistants.

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