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Cette unité EPA lutte contre le terrorisme par la science

2021

En août 2005, alors que les jours de canicule de l'été se préparaient à l'automne, les eaux agitées par les vents et les courants de l'ouragan Katrina se sont soulevées et ont recouvert la côte du golfe du Mississippi. Une avalanche de critiques a suivi - plaintes d'alertes médiocres, réaction médiocre en cas de catastrophe de la part de l'Agence fédérale de gestion des urgences (FEMA), manèges mal construits et douleur devant les pertes en vies humaines. Au milieu de l'énormité de la catastrophe, il était facile de faire abstraction des efforts d'un petit département, le Centre national de recherche sur la sécurité de la sécurité intérieure (NHSRC), qui avait contribué à reconstituer la région. Son nom, enchevêtrement de gouvernement, semble conçu pour rendre le NHSRC inoubliable.

Le NHSRC était présent parce que les eaux de crue faisaient plus que laver des maisons et des vies. Il a également absorbé des choses.

«Vous devez imaginer des centaines de stations-service et des centaines d'installations de stockage de produits chimiques en crue», a déclaré Steven Drielak, directeur de l'équipe de réponse aux preuves antiterroristes de l'EPA pendant Katrina. Oui, l'EPA a une équipe de lutte contre le terrorisme.

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«L'eau entre, récupère tous ces produits chimiques, la mélange dans une énorme soupe toxique, puis coule dans les rues de la ville», a déclaré Drielak. «Une fois que l'eau est retirée, tout est absorbé par le sol. Maintenant, vous avez cette matière toxique dans le sol et vous ne savez pas si c'est sans danger ou non.

Les décideurs devaient décider s’il était sans danger pour les gens de rentrer chez eux. Pour cela, ils avaient besoin d'informations. Les personnes qui fournissent les informations pour les aider à prendre des décisions scientifiquement valables? Le NHSRC.

"J'ai toujours considéré l'EPA comme si elle comportait deux aspects. Il y a tout cet aspect de la réglementation qui, selon moi, suscite de nombreuses critiques, a déclaré Drielak." Il y avait ensuite les forces de l'ordre et les interventions d'urgence. Et le groupe d’intervention d’urgence dépendait véritablement du Centre national de recherche sur la sécurité nationale, son homologue, pour ainsi dire. Ils étaient vraiment un élément important de la capacité de l'agence à réagir efficacement en cas d'urgence lorsqu'il y avait libération de quelque chose de dangereux dans l'environnement, qu'il s'agisse d'un acte humain ou d'un cas de force majeure. "

Au cours des vingt dernières années, et de plus en plus au cours des derniers mois, l’EPA en tant qu’organisme de réglementation est devenue politisée. Lors de nos récents rapports sur l'EPA, quelques sources ont demandé à PopSci de se pencher sur le NHSRC, un département qui fait de bons travaux scientifiques pour assurer la sécurité des Américains, souvent avec peu de reconnaissance ou de crédit.

Le NHSRC a été créé en 2002 au sein du bureau de la recherche et du développement de l’Environmental Protection Agency (EPA) des États-Unis, à la suite des attentats du 11 septembre et d’Amerithrax. et en tuant cinq).

Le NHSRC "se concentre sur la préparation du pays à la réponse aux catastrophes environnementales qui nécessitent une attention urgente", a déclaré un porte-parole du NHSRC à PopSci.

Assistance lors de catastrophes telles que Katrina en 2005, les inondations de la Louisiane en 2015 et le Corpus Christi en 2016 - lorsqu'un produit chimique rendant l'asphalte souple et flexible a contaminé l'approvisionnement en eau potable de la ville - est tombé sous l'unité " Son objectif général est la sécurité intérieure. Comme le fait de traiter avec des terroristes utilisant des agents chimiques biologiques ou radiologiques

«En cas de menace sur la population du pays, en tant que secouristes et décideurs au-dessus de nous au niveau politique, nous devons savoir si cette menace est viable», a déclaré Drielak. Les bottes sur le terrain se mettent en action s’il existe un risque crédible, mais elles doivent d’abord déterminer si le risque est crédible. "

"Nous dépendions beaucoup d'eux", dit Drielak, "parce que je n'avais aucun moyen de savoir, si vous associez X et Y et que cela se transforme en autre chose, et que vous le mettiez dans l'approvisionnement en eau, que ce soit cela va être un moyen efficace de blesser le public.

Et puis, bien sûr, il y a la question de savoir quoi faire après une attaque.

«Si quelqu'un utilise une arme chimique ou biologique à l'intérieur des États-Unis et qu'elle laisse un désordre», a déclaré Dan Kaszeta, «le problème est de savoir qui nettoie le désordre et comment? Kaszeta a travaillé avec le Le bureau militaire de la Maison-Blanche, qui fournissait des plans d'urgence en matière de terrorisme chimique et biologique, a ensuite passé six autres années à travailler avec les services secrets américains pour protéger George W. Bush des risques chimiques et biologiques.

«S'il s'agit de spores de l'anthrax ou d'un agent neurotoxique mortel, vous n'entrez pas simplement avec une serpillère et un seau», a déclaré Kaszeta.

C'est là qu'intervient le NHSRC.

«La plupart des recherches sont menées au sein de l'armée, mais au sein du gouvernement américain, c'est l'Environmental Protection Agency (Agence de protection de l'environnement) qui est aux prises avec la gestion des conséquences des matières dangereuses», a déclaré Kaszeta. «Si vous regardez les organigrammes et les plans d’intervention nationaux, ils finissent par garder le sac pour cela bureaucratiquement. Personne d'autre n'a le travail. "

Si vous avez un bâtiment qui aurait pu être exposé à l'anthrax, par exemple, c'est à l'EPA de déterminer le meilleur moyen de détecter tout anthrax présent. Et si le bâtiment est contaminé, selon le propriétaire du bâtiment, c'est à l'EPA de le nettoyer ou au moins de s'assurer que le bâtiment est nettoyé correctement.

Ce n'est pas aussi simple que de tuer le contaminant biologique - le chlore gazeux, utilisé après Amerithrax, tue assez bien l'anthrax, mais il endommage également tout, des tapis aux œuvres d'art, en passant par les systèmes électriques. Un bâtiment purifié au chlore peut être propre, mais il est également susceptible de devenir inutilisable. Le NHSRC doit proposer des solutions plus pratiques.

Pour déterminer le meilleur moyen de faire face aux catastrophes potentielles, la recherche du NHSRC se déroule en trois phases: essais au banc d'essai, mise à l'essai et mise en œuvre sur le terrain. Ce à quoi cela ressemble dépend de la menace potentielle.

Prenez l'un des systèmes de transport souterrains de notre pays, le MTA de New York ou le T de Boston, par exemple. Si l’un de ces systèmes était attaqué, la perte de vies humaines ne serait pas notre seul problème. Tant que les systèmes resteraient contaminés, ils resteraient inutilisés, ce qui paralyserait potentiellement l’économie d’une grande ville. Un plan de match pour ce désastre doit inclure une méthode de nettoyage qui n'endommage pas de manière permanente les voitures et les tunnels du métro, n'interrompt plus les services de transport qu'il ne le faut et met la ville en activité le plus rapidement possible.

Le NHSRC a mis au point un banc d’essai qui leur permet d’imiter une installation de traitement de l’eau pleinement opérationnelle typique de la plupart des villes américaines. Ils sont non seulement en mesure d’analyser les menaces posées par les contaminants potentiels, mais parce que les installations de traitement des eaux utilisent un certain nombre de systèmes informatisés, ils sont également en mesure d’examiner les menaces potentielles de piratage.

Des installations comme celle-ci ne sont pas seulement utiles pour tester les menaces terroristes potentielles. Ils peuvent également être utiles à la suite d’un accident du travail.

«Ce que vous devez comprendre, c'est que de nombreuses choses utilisées couramment pour l'industrie et la science sont beaucoup plus dangereuses que les armes chimiques conçues pour tuer des personnes sur le champ de bataille», a déclaré Kaszeta. “Quelque chose de très inflammable, de très toxique et de très corrosif est une arme redoutable, car vous ne pouvez pas la stocker très bien, vous ne la supportez pas très bien, elle n’a pas une longue durée de vie et elle va littéralement corroder à travers la coquille d'artillerie que vous avez mis dans. Ce n'est pas quelque chose qui fait une bonne arme chimique. Tandis que je viens de décrire des dizaines, voire des centaines de choses utilisées dans la fabrication de semi-conducteurs et de cartes de circuits imprimés. ”

En effet, l’endroit le plus radioactif de la ville de New York n’est pas le lieu d’un attentat à la bombe, mais un quartier du Queens qui abritait une usine de produits chimiques qui traitait des éléments de terres rares.

Le NHSRC nous aide à comprendre comment gérer ces menaces autant que celles de terroristes qui vivent dans nos cauchemars, mais son avenir est incertain. Sous l'administration précédente, son rôle était minimisé par rapport aux autres préoccupations de l'EPA. Le plan directeur du budget de 2018 prévoit une réduction de 233 millions de dollars du budget du Bureau de la recherche et du développement de l'EPA, soit une réduction de 48%. Le NHSRC est situé au sein du Bureau de la recherche et du développement.

«Après le 11 septembre», a déclaré Drielak, de nombreuses menaces pesant sur l'infrastructure du pays, notamment l'eau, ont été examinées de près par ce groupe. Ils nous ont fourni des conseils scientifiques sur la viabilité de la menace et sur ce que nous pourrions faire pour la minimiser. C'était un service inestimable, et ce sera une perte énorme pour la nation entière si cette fonction n'est plus disponible. ”

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