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Ce titanosaure récemment découvert avait des os de queue en forme de cœur

2021

Les scientifiques ont annoncé mercredi la découverte d'un nouveau dinosaure au long cou avec une fonctionnalité éblouissante mignonne (et, soyons honnête, très favorable aux relations publiques): son coccyx avait la forme d'un cœur. Mais la découverte est plus que superficielle: le nouveau dinosaure pourrait aider les paléontologues à comprendre comment un groupe plus important de dinosaures appelés titanosaures ont prospéré sur tous les continents de la Terre durant la période du Crétacé.

Le nouveau dinosaure s'appelle Mnyamawamtuka moyowamkia, qui signifie «animal du Mtuka en swahili avec une queue en forme de cœur». Mtuka est le lit de la rivière tanzanien à partir duquel les fossiles ont été mis au jour. Eric Gorscak, auteur principal de l'étude et paléontologue de la Midwestern University, a choisi ce surnom et s'est fait un plaisir de donner au dinosaure un nom ayant des racines dans la langue officielle de la Tanzanie.

Les ossements de Moyowamkia ont été découverts pour la première fois à Mtuka en 2004, à une époque où George W. Bush était président et où les Amis étaient encore en ondes. Il a fallu des années pour achever la fouille des fossiles: l'équipe marchait sur le lit asséché de la rivière, à la recherche d'espaces et de saillies dans ses murs qui pourraient signifier des dinosaures fossilisés. Et même après avoir déterré tout ce qu’ils voulaient, il a fallu des années pour tout analyser. Ils devaient séparer les fossiles du vieux rocher dans lequel ils étaient enfouis, déterminer quel os correspondait à quelle espèce et également s’assurer qu’un ensemble d’ossements appartenait à un dinosaure et non à plusieurs. En d'autres termes, ils devaient "s'assurer que le dinosaure n'avait pas deux pieds gauches, dit Gorscak, qui a fait le travail à l'université de l'Ohio". Et bien sûr, nous avons des responsabilités et une vie, ajoute-t-il avec un petit rire.

Mais le résultat semble bien valoir les presque 15 ans de travail qu’ils ont mis: un squelette presque complet d’un nouveau titanosaure, un groupe de dinosaures réputés pour leur taille énorme (le plus grand à avoir jamais marché sur la terre), leurs longs cous et leurs queues et minuscule, petites têtes. L’équipe savait que moyowamkia était une nouvelle espèce à cause de son coccyx adorable, approprié pour le mois de février, comme indiqué dans son étude publiée mercredi dans Plos One, ainsi que de la taille et de la forme de quelques os de cou et de poitrine. Gorscak dit que l'équipe n'est pas sûre de la fonction que pourraient avoir les os en forme de cœur, mais ils ressemblent aux os de la queue d'un ou deux autres titanosaures. L'idéal serait de savoir comment les titanosaures pourraient être liés de la sorte pourraient révéler certains secrets de leur évolution.

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Et bien qu'une nouvelle découverte de dinosaure soit intrinsèquement excitante, un nouveau titanosaure d'Afrique est un gros problème.

"Les Titanosaures dominaient les écosystèmes du Crétacé dans le monde entier à la fin de l'âge des dinosaures, déclare Kristina Curry Rogers, paléontologue du Macalester College qui n'a pas participé à la nouvelle étude." Malgré le fait que des titanosaures soient découverts à rythme étonnant et habité de tous les continents sur la terre, les premières phases de leur prise en charge sont encore assez mystérieuses. "

Mais elle dit que l'Afrique est un "espace blanc géographique" en ce qui concerne les découvertes de titanosaures, à quelques exceptions près. (Des titanosaures ont fait leur apparition au Malawi et au Moyen-Orient.) C'est pourquoi les découvertes telles que moyowamkia sont cruciales - elles "commencent à clarifier ce qui rend les titanosaures si spéciaux, selon Rogers.

À l’avenir, Gorscak souhaite vérifier dans d’autres régions d’Afrique la présence de titanosaures et des animaux qui ont vécu avec eux. "Je veux aller au Malawi et commencer à chercher tout ce qui se trouve là-bas - tout et n'importe quoi, petits et grands", dit-il. Ce serait un bon tremplin. Et cela dépasse les simples titanosaures. Nous voulons une idée complète de la nature de ces écosystèmes préhistoriques.

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