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Ce perroquet de trois pieds de haut prouve que la Nouvelle-Zélande est la Mecque des oiseaux étranges géants

2020

Si vous allez trouver des fossiles d'un perroquet de trois pieds de haut, cela se fera probablement en Nouvelle-Zélande. La nation insulaire regorge encore de spécimens inhabituels, y compris du seul perroquet alpin du monde, mais elle abritait autrefois une grande variété d'oiseaux gigantesques - et les paléontologues ajoutent maintenant Heracles inexpectatus à la liste.

H. inexpectatus est maintenant le plus gros perroquet du monde, bien qu'il soit éteint depuis environ 16 millions d'années. Des chercheurs australiens et néo-zélandais ont trouvé des ossements de jambes dans la faune de St Bathans, une zone sédimentaire de l'île du Sud regorgeant de fossiles datant de la fin du Miocène supérieur, datant de 16 à 19 millions d'années. En analysant la longueur et la composition des os, ils ont compris que le perroquet pouvait mesurer jusqu'à un mètre de hauteur et peser environ sept kilogrammes (soit un peu plus de 15 livres). Ils ont publié leurs résultats dans la revue Biology Letters .

À cette taille, H. inexpectatus est environ deux tiers de la taille de la moyenne américaine et deux fois plus grand que le plus gros perroquet vivant actuellement en Nouvelle-Zélande, le kea. Les paléontologues ne pouvaient pas en dire plus sur l'oiseau - ils n'avaient que des os de jambe - ils ne pouvaient même pas le placer complètement sur l'arbre phylogénétique. Il existe trois genres de perroquets néo-zélandais et, sans analyse génétique, on ne sait pas exactement à quoi appartient cet ancien mastodonte. Superficiellement, les chercheurs pensent qu'il présente davantage de similitudes avec le kakapo, le seul perroquet au monde ne pouvant pas voler, qui se trouve également être nocturne. Les keas constituent l'autre groupe principal et sont assez géants. Eux aussi sont nocturnes et sont si grands qu'ils ont été connus pour tuer des moutons.

Faute de mammifères terrestres indigènes, mis à part les chauves-souris, les oiseaux néo-zélandais ont pu occuper des niches évolutives généralement tenues par de grands carnivores plus familiers. Les prédateurs apex sur la plupart des continents ont tendance à être des grands félins ou des ours (ou quelque chose de ce genre). En Nouvelle-Zélande, ils étaient tous des oiseaux géants. L'aigle de la femelle Haast avait une envergure d'envergure de 9, 5 mètres et des serres gigantesques lui permettant de se nourrir de moas, un groupe d'oiseaux incapables de voler de trois mètres de haut et pesant environ 500 livres. Des histoires maories racontent même que les aigles chassent des enfants humains.

Oh, et il y avait aussi un pingouin de la taille d'un homme adulte et au moins deux espèces d'oies véritablement géantes, juste pour compléter le groupe.

Espérons que nous en apprendrons davantage sur H. inexpectatus un jour. Mais pour le moment, il peut au moins rejoindre le panthéon des géants néo-zélandais. C'est vraiment en compagnie estimée.

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